1 - 第1章
  喀当、喀当。

  白木摇椅在屋檐下发出轻快的声响。

  晚秋柔和的日照透过柏树树梢投射过来。晚风渡过遥远的湖面吹拂到身上。

  把脸颊靠在我胸口暂做歇息的女孩发出微微的鼻息。

  充满黄金色彩的静谧时光就这样逐渐流逝。

  喀当、喀当。

  我一边摇着椅子,一边静静抚摸她栗色的头发。即使在睡眠当中,她的嘴唇依然露出轻微的笑意。

  此时一群小松鼠正在前面的庭院里嬉戏。背后厨房里正咕嘟咕嘟地煮着炖肉。我打从内心期盼着,以这座位于森林深处小房子为中心的优雅世界,能够像这样永远持续下去。但其实我自己也很清楚,这个愿望是不可能实现的。

  喀当、喀当。

  每当椅脚发出声音,时间的沙漏也不断跟着流逝。

  为了抵抗这种情形,我准备用力抱紧躺在我胸口的女孩。

  但是两腕却只能空虚地抱住空气。

  我猛然睁开双眼。前一刻还与我肌肤相亲的女孩,下个瞬间便像烟一般消失不见。我撑起身体,看着四周围环境。

  夕阳的颜色简直就像舞台布景一般愈来愈浓厚。悄声接近的黑暗,将森林整个吞噬。

  我在逐渐变冷的风中站起身,呼叫着她的名字。

  但却没有得到任何回答。松鼠群消失之后的庭院、背后的厨房都找不到她的身影。

  不知何时,住家附近已经完全被一片黑暗所包围。小屋子的家具与墙壁就像纸工艺品一样,不断地倒落并且消失。不久之后只剩我和摇椅被留在黑暗当中。明明没有人坐在上面,椅子却依然不停摇晃着。

  喀当、喀当。

  喀当、喀当。

  我闭上眼睛、捣住耳朵,用尽全身力气呼喊着女孩的名字。

  由于我的呼喊声实在太过于真实,所以就算清醒之后,也不知道那只是在梦中的呼喊,或是自己确实大声叫了出来。

  我依然躺在床上,试着想要回到刚刚梦境的起点而暂时闭上了眼睛,不久之后才宣告放弃并稍微撑开眼睛。

  映入视线的不是医院的白色壁板,而是由细长木板贴合起来的墙壁。床的材质也不是凝胶,而是上面铺有棉质被单的床垫,当然手腕上也没有点滴或者注射器。

  这里是我——桐谷和人在现实世界里的房间。

  我撑起身体之后,环视了一下周围环境。在这个六张榻榻米大小的房间里,铺的是现在十分难得一见的天然木地板。整间房间的陈设十分简单,除了电脑桌、壁橱,以及如今我正坐在上面的铁管床三件家具外,别无他物。

  直立式壁橱中层里,放着一个深蓝色的老旧头盔。

  这个名为「NERvGear」的东西,是将我困在那个假想世界里长达两年之久的完全潜行式VR连接装置。经过漫长的苦战之后,我好不容易从这个机器里被解放出来,也才能过像现在这样,用眼睛、用触摸来感受这个真实世界。

  是的,我成功回来了。

  但是与我一同战斗且心灵相通的女孩却……

  我用力眨了一下眼睛,把视线从NERvGear上面移开后站起身来。接着往挂在床对面的镜子瞄了一眼。埋在镜子里的EL面板在我脸上显现出现在的日期与时间。

  二○二五年一月十九日,礼拜天,上午七点十五分。

  回到现实世界已经过了两个月时间,然而我现在都还无法习惯自己的这种姿态。虽然过去曾经存在的剑士桐人与现在的我,桐谷和人基本上有着相同的容貌,但暴跌之后仍未恢复的体重让T恤下面瘦骨嶙峋的身体显得相当虚弱。

  我注意到镜子里头自己的脸颊上有两道泪痕,于是便用右手将它们擦掉。

  「我变成一个爱哭鬼了……亚丝娜。」

  当我嘴里这么说完后,便朝着房间南侧的大窗户走了过去。两手将窗帘拉开后,冬日早晨略为温和的阳光马上将房间里染成一片薄薄的黄色。

  ***

  桐谷直叶敏捷地踏着庭院里的霜柱,让地面发出一阵沙沙的悦耳声。

  前几天下的雪虽然都已经融化,但一月中旬的早晨空气依然相当冷冽。

  她在结了一层薄冰的池塘边缘停了下来后,先将握在右手上的竹剑靠到旁边的黑松树上,之后为了将残存的睡意从身体里赶出来,开始大口地深呼吸,再将两手放在膝盖上,开始做起伸展运动。

  身上仍然有些僵硬的肌肉开始逐渐恢复弹性。随着血液开始慢慢流过脚指、阿基里斯腱、小腿等部位,身上也有了一股刺痛的感觉。

  当她将并拢的双手往下伸去,腰部跟着向前倾时——忽然又停止动作。因为她发现朝着池塘探出身子的自己,身影完全映照在今晨刚结的薄冰上。

  倒影里的她眉毛上方以及齐肩的头发黑到甚至可以说有些发亮。而同样是深黑色的粗厚眉毛与下方又大又带点好胜气息的双眼,给映在冰面上的少女一种男孩子般的气息。一身复古的白色道服与黑色和式裤裙则更添加了几分阳刚味。

  ——果然……跟哥哥长得不像……

  这是最近常浮现在她脑袋里的想法。每当在洗脸台或是玄关的镜子里看见自己的脸,这个想法便会浮现出来。当然她并不讨厌自己的容貌,而且本来就对外表不是那么在意。但是自从哥哥,和人回到家里来之后,她总是会忍不住在脑袋里比较彼此的长相。

  ——想再多也没有用。

  直叶用力摇了摇头之后,再度开始伸展运动。

  暖身结束之后,少女拿起靠在黑松树上的竹剑。手掌用力握住竹剑之后,长年使用的熟悉感触便传了过来,她挺直了身体摆出中段的架式。

  她用这个姿势调整了一下呼吸——然后随着气息从正面将竹剑挥下。数只麻雀被撕裂早晨空气的风声所惊吓,从头上的树梢飞了起来。

  桐谷家位于琦玉县南部的某个古老城镇。而且还是在保有旧时街道区域里的一栋古老日式建筑。他们家在当地还算是名门,而直叶四年前过世的爷爷,也是个行事带有古风的严厉人物。

  他长年任职警察工作,年轻时剑道的技术便已经相当有名。原本期待独生子,也就是直叶的父亲能够继承衣钵,但父亲高中毕业便放弃剑道前往美国就读大学,之后任职于外商证券公司。虽然因为转调回日本分公司而认识母亲并且结婚,但之后也是过着往来于太平洋之间的生活,所以祖父便转将期望寄托于直叶与长她一岁的和人身上。

  直叶与哥哥从就读小学的时候开始,便同时开始在附近的道场里学习剑道,但是由于受到担任电脑杂志编辑的母亲的影响,哥哥喜欢键盘的程度更胜于竹剑,于是只学了两年便放弃了。反而原本只是跟着哥哥一起去学剑的直叶,却不知为何特别喜欢这项运动,即使现在祖父已经过世也持续握着竹剑。

  直叶今年十五岁。在去年国中的最后一次大赛里拿到全国前几名的成绩,春天时已经确定可以推甄进入拥有知名剑道社团的学校。

  只不过——

  之前她对自己今后发展从来没有犹豫过,除了原本就相当喜欢剑道之外,能够回应周围的期待更是令她相当高兴。

  但是就在两年前,自从哥哥被卷进那件震惊全日本的事件之后,直叶心里便有了难以忽略的动摇,或者也可以说是懊悔产生。自从直叶七岁时哥哥放弃剑道后,两人之间便有了一道很深的鸿沟,而且直叶非常后悔自己没有努力去消弭这道隔阂。

  哥哥自从放弃剑道之后,便开始像是要填补内心渴望已久的欲望般沉溺在电脑当中。他从小学生的时候便自己用零用钱组装电脑,甚至还一边接受母亲的指导,一边学习写起程式来。对直叶来说,哥哥所说的话就像外文一样难懂。

  当然,直叶在学校也学过怎样操作电脑,房间里面也放了一台小型电脑。但她顶多只会利用她来收发电子信件或是浏览网页而已,哥哥所在的世界实在不是直叶所能够理解。尤其是对于哥哥埋首其中的网路RPG游戏,她更是有种巨大的排斥感。她实在不觉得自己有办法戴上虚伪的面具,然后和同样戴着面具的人一起亲切地对话。

  很小的时候,直叶与哥哥之间的关系可以说亲密到连两人的朋友都相当嫉妒。之后直叶为了弥补哥哥进入另一个世界所产生的寂寞,只有把全部精神灌注在剑道上面。而她愈是专心,两人间的距离也就愈加遥远,最后甚至已经演变成习惯没什么对话的状况。

  但是其实她的内心时常感到寂寞。她很想跟哥哥多说点话,很想理解哥哥所在的世界,也很希望他能够来看自己比赛。

  遗憾的是,在她把自己心情表明出来之前便发生了那个事件。

  如恶梦般的游戏「SAO刀剑神域」。将日本全国一万名年轻人意识囚禁在电子牢狱当中,让他们陷入漫长的睡眠。

  就在哥哥被送进琦玉市的大型医院里,直叶首次去探病当天。

  当她看到被许多管线绑住、头上罩着可憎NERvGear而陷入沉睡的哥哥时,直叶发出了可说是有生以来第一次的嚎啕大哭。当时她就这么抱着哥哥的身体,放声痛哭。

  说不定再也没有跟他说话的机会了。为什么自己没有早点努力消弭与哥哥之间的距离呢。那其实一点都不困难,自己明明可以办得到。

  就是从这个时候起,直叶开始认真思考自己持续练习剑道的意义与动机究竟何在。但是无论她再怎么思考,依然还是得不到任何答案。就再没有哥哥的生活中,直叶渡过了十四岁、十五岁的人生,然后在周围众人的建议之下,决定就读推荐甄试的学校。不过她内心还是相当怀疑,自己是不是真的应该就这样,顺着这条路继续地走下去。

  等哥哥醒过来之后,一定要好好地跟他说说话。要把自己的烦恼与迷惘全部说出来,并且请他给我建议。直叶在心里下了这样的决心。而就在两个月前,奇迹终于出现了。哥哥靠着自己的力量挣脱诅咒,成功地回到现实世界。

  ——但是这时候,哥哥与自己之间的关系却产生了重大的变化。直叶从母亲口中知道,和人不是自己的亲生哥哥,正确来说应该算是自己的表哥。

  因为父亲峰嵩是个独子,而母亲翠唯一的姐姐也在很年轻的时候便已经过世,所以到目前为止直叶都没有任何表兄弟的存在。因此就算突然告诉她和人其实是阿姨的小孩,她也搞不清楚两者之间具体上的差距在哪里。感觉上似乎变得十分遥远,但又有种什么都没改变的感觉。到现在为止,她还是没办法说用言语表达清楚自己与和人之间的关系。

  不对……只有某一点确实有所改变了……

  在内心轻轻地这么说道后,直叶便像是要斩断思考般迅速地将竹剑用力挥下。由于害怕继续再想下去,她只好把意识集中在身体上,好让自己持续不断地挥舞着竹剑。

  当结束规定的次数后,太阳角度已经有了相当大的变化。她一边擦着额头的汗水,一边放下竹剑,转身面向后方——

  「啊——」

  当直叶看向房子时,马上就停下了脚步。

  身穿汗衫的和人不知道从上面时候起就坐在走廊上看着她,两人眼神对上之后,他便咧嘴笑了一下,接着开口说了声:

  「早啊。」

  在打招呼的同时,他也把拿在右手上的迷你瓶装矿泉水朝她丢了过来。直叶用左手接住矿泉水之后,回应他说道:

  「早、早啊。真是的……在旁边看就出个声音嘛。」

  「我看你这么努力在练习,就不好意思打扰……」

  「才没有呢。因为这已经变成习惯了……」

  直叶心里一边对于这两个月来,已经可以像这样自然进行对话感到相当高兴,一边在桐人右边隔了一点距离的地方坐了下来。将竹剑直立着放好之后,直叶扭开宝特瓶瓶盖将瓶口放进嘴里,接着冰凉的液体便舒畅地流进火热的身体里面。

  和人用右手握住直叶的竹剑之后,坐在原地稍微挥动了一下。但马上就歪着头说:

  「真轻……」

  「咦咦?」

  直叶将嘴里的瓶口拿出来,看了和人一眼。

  「那是竹制的,所以还蛮重的唷。跟碳素纤维制的比起来差了有五十公克呢。」

  「啊,嗯。应该说……比想像中轻……还是该说比较起来……」

  和人轻轻地将直叶手里的宝特瓶抢过来,然后把剩下来的水一口气全部喝光。

  「啊……」

  直叶不由得脸红了起来,接着像是要掩饰自己的尴尬般噘起嘴说:

  「跟、跟什么东西相比啊?」

  但和人没有回答,他只是将空宝特瓶放在走廊然后站起身来。

  「直叶,要不要跟我比一场呢?」

  直叶哑口无言地抬头看着桐人。

  「比一场……你是说剑道吗?」

  「嗯。」

  原本应该对见到没兴趣的桐人竟然理所当然似地点了点头。

  「要戴上护具……?」

  「嗯——虽然说点到为止就可以了……不过要是让直叶受伤可就不好了。爷爷的护具应该还在吧,我们在道场里比。」

  「哦——」

  直叶忘了方才对桐人为什么现在还说出这种话的疑虑,忍不住笑了出来。

  「哥哥应该有很长一段时间没有碰过剑道了吧?有可能赢得过全国大赛国中部前八强的我吗?而且……」

  她表情一紧,正色说道:

  「你身体不要紧吗……?还是不要太勉强……」

  「呵呵,让你见识一下我每天在健身房复健的成果。」

  和人微微一笑之后,便快步朝房子后方走去。直叶则是急忙从后面跟上。

  占地十分宽广的桐谷家,在本馆东侧还建有一件虽然不大但是相当完善的道场。由于祖父遗言中特别指示不能将它拆掉,直叶也每天都在这里面练习,所以整个道场保养得还算不错。

  光着脚进入道场的两个人轻轻行了个礼,然后便各自开始准备了起来。幸好两人的祖父的体格与现在的和人相差不大,所以找出来的护具虽然旧了一点但大小却是刚好。两人同时绑好面具的绳子,在道场中央彼此正面相对。接着再度行了个礼。

  直叶从蹲姿迅速站起身后,用心爱的竹剑摆出中段架势。而另一方面和人则是——

  「那、那是什么动作啊,哥哥。」

  一见到和人摆出来的姿势,直叶马上忍不住笑了出来。那个动作只能用奇特两字形容。他把左脚放在前面并且斜向面对着直叶,接着腰部下沉然后将右手上的竹剑尖端下垂到几乎快碰到地板的程度。左手则只是轻轻靠在竹剑的柄上而已。

  「如果有裁判的话,看见你这种姿势一定会火冒三丈的哦~~~」

  「你别管,这是我自己的剑术。」

  直叶心里其实相当不以为然,但她还是再度摆好架势。和人则是将双脚的距离更为拉开,重心整个向下一沉。

  正当直叶想对和人露出一大片破绽的半边身体进攻而蓄力准备向前冲时,心里又觉得有些不对劲。和人那乱七八糟的架势怎么突然变得像回事了。虽然全身都是破绽,但有无法轻易对他发动攻势。简直就像他已经用这个姿势练习了许多年一样——

  但这是不可能的事。和人握竹剑的经验仅限于七岁与八岁这两年的时间,而这段时间里面他应该只学到些剑道的基础而已。

  和人像是看透直叶的犹豫般突然展开攻击。他蹲低了身子像滑行般移动,竹剑也从右下方往上挑起。虽然速度不是相当惊人,但实在出乎意料之外,这让直叶反射性地跟着动了起来。

  她跨出右脚,大喊一声:

  「手!」

  竹剑随着声音朝和人的下臂挥落。这原本应该是绝佳的时机——但直叶的一击却完全挥空了。

  对方用难以置信的动作躲开攻击。和人的左手离开剑柄然后整个贴在身体上。直叶因为对方怎么有办法做出这种动作而大吃一惊,这时和人单用右手握住的竹剑朝她的脸飞来。直叶将脖子一扭,好不容易避开了攻击。

  两人位置互换,重新取好距离面对彼此后,直叶整个人的意识已经完全切换过来了。她全身血液都像沸腾起来一样,有种舒适的紧张感、接下来换成直叶发动攻势。那是她先攻击下臂再击中脸部的拿手技——

  但和人这次也漂亮地躲过她的攻击。只见他手臂向内一缩、身体一转,在千钧一发之际闪过直叶的竹剑。直叶惊讶到发不出任何声音。打突速度在社团里面获得一定评价的直叶,印象中从没有被人那么漂亮地躲开自己的连续技过。

  直叶卯足了全力发动猛烈的攻势。只见她开始用让人无法喘息的速度不断挥剑。但和人这边则是将她的攻击全部躲开。只要看见他在面具下的眼睛,就知道他早已将直叶竹剑的动作完全看透了。

  耐不住心焦的直叶,强硬地让两人的竹剑相抵。面对直叶锻炼已久的脚力以及腰力,和人不由得脚下一个踉跄。直叶不放过这个失误,往后退一步之后竹剑随着必杀的气势往和人脸上轰下。

  「面~~~~~~!」

  等她回过神来时,一切都已经太迟了,只见用尽全力的一击完全在和人面具上炸裂。「啪叽——!」的尖锐声音响彻整个道场。

  和人往后连退了好几步后,才好不容易站稳脚步。

  「不、不要紧吧,哥哥?」

  听见直叶着急的发问之后,和人像是要表示自己没有大碍般轻轻扬起左手。

  「……哎呀,我输了。小直真的很强,我看连希兹克利夫也不是你的对手。」

  「……你真的不要紧吗……?」

  「嗯。结束吧。」

  和人这么说完后便往后退了几步,接着做出更令人感到不可思议的动作。他将右手的竹剑往左右两边一挥,然后插进自己的背后。但他马上就整个人为之僵硬,手忙脚乱地隔着面具搔着自己的头。直叶感到愈来愈担心,于是又开口对他说:

  「啊,是不是因为打到头才……」

  「不,不是啦!是长年下来的习惯……」

  和人行了个礼之后用力坐下,然后开始解起面罩的绳子。

  两人一起离开道场之后,来到本馆后面的洗手台用水将脸上的汗水冲掉。原本只是抱着玩玩游戏的心态,但却在半途认真起来,现在整个身体都热烘烘的。

  「不过真是吓了我一大跳。哥哥你是什么时候开始练习的?」

  「嗯——节奏还算可以但是攻击就……没有系统辅助的话果然还是没办法使出剑技……」

  和人嘴里又开始呢喃着意义不明的话。

  「不过还是很有意思。我就重新来练练看剑道吧……」

  「真的?真的吗?」

  直叶忍不住激动地问道。她也知道自己的脸上正绽放出笑容。

  「小直,你愿意教我吗?」

  「当、当然咯!我们再一起练习吧!」

  「等我再多长一点肉回来吧。」

  被和人用力搔了搔头后,直叶发出「嘿嘿」的笑声。光是想到又可以和哥哥一起练习剑道,就已经让她高兴到快要哭出来了。

  「那个——哥哥,我也……」

  虽然不知道和人为什么又开始想练剑道,但因为过于高兴而让直叶想讲出自己新的兴趣。可是她马上又改变想法,闭上了嘴巴。

  「嗯?」

  「没事——现在还是先不要讲好了。」

  「什么嘛!」

  两人一边用大毛巾擦着头,一边从后门进到家里。由于目前总是睡到快中午才起床,所以早餐通常是由直叶来负责,不过最近和人也开始和她轮流准备起早餐来了。

  「那我先去冲个澡。哥哥今天有什么打算?」

  「啊……我今天……要去医院……」

  「……」

  听见和人回答自己随口提出的问题后,直叶兴奋的心情开始有些冷却下来。

  「这样啊。你又要去探望那个人是吧。」

  「嗯嗯……我能做的也只有那么一点事情了……」

  大概在一个月前,直叶从和人那里听说他在那个世界里面有了相当重要的伴侣。当时他们在和人的房里靠着墙壁并排坐着,和人手上捧着咖啡杯,对着直叶娓娓道出事情的经过。如果是以前的直叶,实在没办法相信可以在假想世界里面喜欢上一个人。但是现在的她似乎可以了解这种心情。再加上——和人在提到那个人的事情时,眼眶里还含着眼泪——

  和人表示直到最后一刻他都还和那个女孩在一起。他们两个人应该一起回到现实世界来了才对。但是事实上只有和人的意识回归,那个人到现在还是处于沉睡状态。没有任何人能知道——究竟发生了什么事,或者应该说有什么事正在发生。之后和人不到三天便会到收容那个沉睡女孩的医院去一趟。

  直叶在心里想像着和人坐在心爱的人面前,然后就和过去的直叶一样握住对方的手,在内心拼命呼唤女孩名字。每当直叶脑袋里浮现这个模样的和人,就会有股难以形容的感觉在袭上心头。现实内心深处感到一阵刺痛,接着开始觉得呼吸困难。让她想用双手抱紧自己,然后整个人瘫坐到地面上。

  直叶希望和人脸上能保存笑容。从那个世界回来之后,和人明显比过去要开朗很多了。啦、、他不但经常和职业说话,也变得非常温柔,而且让人感觉不到有任何一丝勉强。简直就像——回到两个人小时候一样。所以直叶才会一见到和人的眼泪,胸口便感到一阵难过。直叶在心里在这么对自己说道。

  ——但是,我已经注意到了……

  注意和人因为想起那个人而低下头时,自己胸中的那股刺痛感里,其实还隐藏着另一种心情。

  在厨房入口处,直叶一边凝视着把牛奶倒进杯子里然后大口喝下的和人,一边在心里嚅嗫着。

  ——哥哥……我已经知道那件事了。

  从兄妹变成表兄妹,直叶还不是很能理解这其中到底有什么差别。

  但是,她可以确定有一件事情改变了。那时至今为止从来没有想过,但一直隐藏在内心深处的小小秘密。

  那就是,「这么说来我喜欢上哥哥也没有关系咯」这件事。

  ***

  我迅速冲完澡、换好衣服,然后便跨上一个月前买的登山脚踏车离开家门,缓缓向着南方骑去。到达目的地为止单程大概有十五公里,虽说这个距离骑脚踏车来回算是有些辛苦,但对于复健中的我来说这样的负担算是刚好。

  接下来要去的地方是位于琦玉县所泽市郊外最先端的综合医院。亚丝娜正静静地沉睡在顶楼的病房当中。

  两个月前,当我在SAO的舞台「浮游城爱恩葛朗特」第七十五层,打倒最终魔王「神圣剑」艾兹克利夫时,那个死亡游戏便被完全攻略了。之后我便在不知名的病房里醒过来,体认到自己已经回到现实世界里。

  但是,那个女孩——我的攻略伙伴,同时也是我最爱的细剑使「闪光」亚丝娜却没有回来。

  要想知道她的消息其实不是那么困难。当我在东京的医院醒过来之后,踩着虚浮的脚步离开病房的我马上被护士发现并带了回去。几十分钟之后,有个穿西装的男人带着急促呼吸跑来找我。他自称是「总务省SAO事件应对本部」的人。

  听说这个有着响亮名称的组织是在SAO时间发生之后组成,但在这两年里却什么事都没有做,其实这也没有办法责怪他们。因为随便入侵伺服器而没办法解除事件主谋,也就是程式设计师?茅场晶彦所设计的保护程式的话,一万人的脑袋将会一起被煮熟。没有人可以负得起这种责任。

  他们能做的,就只有让受害者能接受到完善的医疗保护以及——其实光是这点就可以说非常了不起了——把极少数的玩家档案呈现在屏幕上面。

  他们就是这样从我的等级以及存在坐标上得知,我是比「攻略组」还要厉害的玩家。因此去年十一月,被囚禁在SAO里的玩家们突然觉醒时,他们才会为了要得知究竟发生什么事而急忙冲到病房来对我提出侦讯。

  当时对忽然出现的黑框眼镜男提出了这样的要求。我愿意把所有知道的事情都说出来,但他们也必须把我想知道的情报告诉我。

  我想知道的情报,当然就是亚丝娜究竟在什么地方。眼镜男用手机打了好几通电话之后,采用不知如何是好的表情对我说:

  「结成明日奈被收容在所泽的医院里。但她还没醒过来……其实不只是她,全国还有大约三百名玩家还没有醒过来。」

  当初还以为是伺服器在处理上发生了延迟。但经过了好几小时甚至好几天之后,包含亚丝娜在内的三百名玩家都没有醒过来。

  行踪不明的茅场晶彦所策划的阴谋依然没有结束,这个话题在社会大众之间又引起了一阵骚动。但是我却不这么认为。因为我还记得以崩坏的浮游城爱恩葛朗特作为背景,我和他在橘色世界里那短短几分钟的对话里,他的眼神是那么地清澈。

  他确实说过要解放所有存活下来的玩家。在那种情况之下,茅场晶彦实在没有说谎的必要。我相信他一定会亲自结束那个世界,并且把一切相关档案都给消除。

  但不知道是发生了什么意外或者是人为所致,原本应该被完全格式化的的SAO主要伺服器,现在依然像不可侵犯的黑洞般持续运作着。而亚丝娜的NERvGear现在依然把她的灵魂囚禁在伺服器里面。目前我已经没办法得知里面究竟发生了什么事情。但如果可以再次回到那个世界的话——

  直叶如果知道一定会很生气吧,其实我曾经有一次写下留言,然后在自己的房间里起动NERvGear试着连线到SAO的伺服器去。但我眼前只出现「无法连接伺服器」这种不带任何感情的字样。

  从我复健告一段落可以自由行动开始,我便尽可能地定期造访亚丝娜沉睡的病房,直到现在。

  那其实是段相当痛苦的时间。被强迫与爱人分开的那种疼痛,让我灵魂受到很深的伤害。我也知道自己的内心正在淌血。但这是我现在唯一能做的事。现在的我,只是一个无力且卑微的存在。

  我慢慢踩着踏板,四十分钟后离开干线道路爬上丘陵地带的蜿蜒小道,最后眼前终于出现了一栋巨大建筑物。那是私人企业所经营的高级医疗机构。

  我对着之前曾经被他确认过好几次身分,现在则已经熟稔的警卫举了一下手后通过正门,在广大的停车场角落停好脚踏车。戒指在可以媲美高级饭店大厅的一楼柜台办好通行证,将它别在胸口的口袋后便坐上了电梯。

  才几秒钟后我就来到最上端的第十八楼,电梯门平顺地打开。来到无人的走廊后直接向南方走去。这个楼层有许多长期住院的病患,不过很少看见其他人影。不久之后我来到走道尽头,可以见到那里有道涂成浅绿色的房门。门旁边墙壁上可以看到发出暗沉光芒的名牌。

  在写着「结成明日奈 小姐」的名牌下方,有一个微小的细缝。我把胸口的通行证拿下来,将它的下端在细缝里滑过。门马上就随着细微的电子声打开。

  刚往房门里走了一步,马上就有股清爽的花香包围着我。即使在冬天,房间正中央依然有色彩缤纷的鲜花点缀。宽广的病房深处有门帘将空间分隔开来,我慢慢朝着那里走了过去。

  希望门帘对面的女孩已经醒过来了——我把手放在布上,内心祈求奇迹能够发生。接着便悄悄拉开门帘。

  最新科技的全自动看护床。与我当初使用的病床同样是由软胶材质所构成。洁白、干净的棉被低照的阳光发出淡淡的光芒。那女孩就睡在中央——

  我首次到这里来时,曾经想过她会不会不希望被我看见自己这种没有意识的模样。但很快我就知道那只是我无所谓的担心,她依然是那么美丽。

  光艳的深栗色头发大量散布在床垫上。可能是医院无微不至照顾的关系吧,她几乎可以说是透明的嫩白肌肤看起来根本就不像个病人。脸颊上甚至残留着一丝绯红。

  体重看起来也没有减轻很多。从脖子到锁骨的光滑曲线可以说跟在那个世界时没有两样。只要没有那个覆盖住她头部的深蓝色头盔,她那粉红色的樱唇或者是细长的睫毛,感觉似乎随时都会颤动并且就此张开。

  NERvGear的三颗LED显示灯都发出蓝色光芒,有时候甚至会像星星般闪烁,而这便是正常接收讯息当中的证明。现在这个瞬间,她的灵魂也仍然被囚禁在某个世界当中。

  我悄悄用双手覆盖住她的小手。好让自己感觉到一点她的体温。那双过去曾经触摸我的身体、环绕我背部、和我紧紧相握的手与过去没什么不同。我感到呼吸困难,拼命忍住快要溢出来的泪水,轻轻呼喊着:

  「亚丝娜……」

  床边的时钟发出微弱铃声将我的意识拉回现实世界。往时钟一看,才发现已经中午了。

  「我该回去了,亚丝娜。不过我马上会再来看你……」

  当我小声说完准备站起身时,背后传来开门的声音。转过头去,马上就看见两名男性正走进房间里。

  「哦哦,你来了吗,桐谷小弟。谢谢你常来看明日奈。」

  眼前这个身材魁梧的五十岁左右的男性笑着说道。他穿着相当合身的三件式西服,与体格不符的紧实脸孔流露一股相当干练的精力。只能从那全部往后梳的一头银发上窥知他这两年来心里的煎熬。

  他是亚丝娜的父亲,结城彰三。我虽然曾听亚丝娜提过她的父亲是一位企业家,但实际知道他是综合电子仪器制造商「RECT」的CEO时,其实让我吓了一大跳。

  我轻轻低下头,开口说道:

  「您好,我又来打扰了,结城先生。」

  「哪里的话,你随时都能来。这孩子也会很高兴的。」

  结城先生靠近亚丝娜枕边,轻轻摸着她的头发。只见他暂时陷入沉思状态,不久后又抬起头,先我介绍身后的另一位男性。

  「你是第一次见到他吧。他是我们研究所的须乡主任。」

  第一印象感觉对方是位相当不错的年轻人。高大的身上穿着灰暗色西装,略长的脸上戴着无框眼镜。薄薄镜片底下的两眼像线一样细,简直就像永远带着笑容一般。外表看起来相当年轻,年纪应该不到三十岁。

  那个名叫须乡的男人一边对我伸出右手,一边如此说道:

  「你好,我叫须乡伸之。原来你就是那个英雄桐人吗——」

  「我是桐谷和人……请多指教。」

  我边和须乡握手边瞄了结城彰三一眼。结果他摸着下巴轻轻缩了缩头。

  「抱歉。SAO伺服器内部的事情应该是不准对别人提起的。但过程实在太戏剧化了,所以我不禁就对他提起了。他是我得意手下的儿子。从以前就像是我家人一样。」

  「对了,社长,关于那件事——」

  须乡放开我的手之后,转身面向彰三先生。

  「我想下个月是不是就能够正式决定了呢?」

  「——这样啊。但你真的愿意吗?你还那么年轻,往后还有大好的人生……」

  「我的心意从以前就一直没改变过。趁明日奈小姐还是如此美丽时……我想赶快让她穿上婚纱。」

  「……说的也是。确实是时候做出决定了……」

  完全不知道这些话是什么意思的我只能保持沉默,结果彰三先生往我这里看了一眼。

  「那我就先回去了。桐谷小弟,下次见了。」

  结城彰三点了点头后,转过庞大身躯朝着门口走去。开闭门的声音再度响起,最后房间里只剩下我和那个叫做须乡的男人。

  须乡慢慢绕过病床的下端站到我的对面来。他用左手捞起一把明日奈的头发,然后在手里发出搓揉的声音。他这种动作,让我有种相当厌恶的感觉。

  「……听说你在游戏里面和明日奈一起生活?」

  须乡低着头这么说道。

  「是的……」

  「这样的话,我和你之间的关系就有点复杂了。」

  我与抬起头来的须乡四目相对。这一瞬间,我了解到自己对这个男人的第一印象完全是个错误。

  从他细长的眼睛里,那有点小的瞳孔当中流露出凶恶眼神,然后嘴巴两端向上吊起微笑着。这种表情让我脑袋里只浮现残酷无情这个形容词。这时我背部感到一阵寒意。

  「刚才的对话呢……」

  须乡像是无法抑制自己愉快的心情般边笑边说:

  「是在说我要和明日奈结婚的事情……」

  我顿时哑口无言。这种男人究竟在说些什么。须乡说的话,带着冻人的冷气慢慢缠绕住我的身体。沉默数秒钟后,我才能挤出这么一句话。

  「不可能……有那种事……」

  「确实,在没有办法确认本人意愿的情况下,法律上是没办法登记结婚的。但我将会成为结城家的养子。其实呢……这女孩从以前就很讨厌我了。」

  须乡左手的食指沿着亚丝娜的脸颊滑过。

  「双方父母亲不清楚这件事,不过如果真的谈到婚事的话,我想一定会遭到她拒绝。所以呢,这个状况对我来说实在是再好不过了。希望她能够再睡久一点。」

  「住手!」

  我在无意识下抓住他的手,将之拖离亚丝娜的脸庞。接着我用僵硬的声音质问道:

  「你是想……利用昏睡状态的亚丝娜吗!」

  须乡再度咧嘴一笑。将我的手甩开后接着说:

  「利用?不,这是行使正当的权力。我说桐谷小弟,你知道开发SAO的『ARGUS』之后怎么样了吗?」

  「……我听说已经解散了。」

  「嗯。公司因背负开发费再加上事件赔偿金这笔庞大的负债而倒闭。而被委托维持SAO伺服器的就是『RECT』的完全潜行技术研究部门。具体来说,就是我管理的部门。」

  须乡绕过病床前端站到我面前。他那带着恶魔般微笑的脸直接伸到我面前来。

  「——换言之,现在就是我在维持明日奈的生命。所以我要求只一点点回报有什么关系呢?」

  听见他的轻语之后,我打心里确认了一件事情。

  这个男人不止是想利用亚丝娜陷入沉睡的状况,甚至打算拿她的生命来完成自己的目的。

  这时我只能呆站在那里,须乡看着我的眼睛然后收起见面至今一直贴在他脸上的浅笑,冷冷地命令我说:

  「……我不知道你跟她在游戏里面做了什么样的约定,但我希望你以后不要再来了。也希望你不要再和结城家有任何接触。」

  我紧紧握住拳头,但什么事都没办法做。经过了宛若冻结的几秒钟时间后……

  须乡将身体移开,一边脸颊似乎因为想忍住狂笑而震动着。他这么对我说道:

  「下个月我们将在病房里举行婚礼,届时也会邀请你过来。那我先走了,你就好好珍惜这最后的时光吧,大英雄。」

  这时候真希望自己手里自己手里有把剑。

  我想直接贯穿他的心脏,将他的头砍飞。须乡完全不理会我的冲动,拍了拍我的肩膀之后便转身离开病房。

  之后自己是怎么回到家里,我完全没有印象。等到回过神来时,我已经坐在自己的床上,呆呆地凝视着墙壁。

  「是在说我要和明日奈结婚的事情……」

  「现在就是我在维持明日奈的生命……」

  我的脑海里不断回想起须乡所说的话。没想起一次,就会有股像烧红金属般的愤慨将我贯穿。

  但是——这种感觉或许只是我个人的私欲罢了。

  须乡他从以前就是与结城家相当熟稔,而事实上他也是亚丝娜的未婚夫。除了结城彰三对他十分信赖之外,他本人也在RECT里面担任管理职。亚丝娜从很久以前便预定要当他的妻子,跟他比起来我只不过是在假想游戏里面接触到的人而已。我的这股愤恨感,这股不想把亚丝娜交给那个男人的愤怒,难道都只是小孩子的任性而已吗——

  一直以来我都相信,对我们来说只有浮游城爱恩葛朗特才是真实的世界。在那边所交谈的话、所做的承诺,全部都像宝石一样光辉耀眼。

  但是名为现实的粗糙磨刀石却无情地将这些回忆磨灭。让我的记忆逐渐模糊。

  「我想一辈子陪伴在桐人身边——」

  亚丝娜说过的话与她的笑容同时远去。

  「抱歉……抱歉亚丝娜……我根本无能为力……」

  终于忍耐不住的泪水点点滴落到我握紧的拳头上。

  ***

  「哥哥,换你洗澡咯——」

  直叶在二楼和人房间前面喊着。不过却没有得到任何回应。

  他似乎傍晚时就已经从医院回来了,但却一直关在房间里,连吃晚饭也没有下楼。

  直叶把手放在门把上,稍微犹豫了一阵子。但一想到和人要是在打瞌睡可是会着凉,手上还是施力扭开门把。

  响起咔嚓一声后,门房稍微打了开来。房间里一片黑暗。当直叶心想哥哥果然在睡觉时,从房里流出足以令人冻结的冷空气,让她整个人缩了起来。这一定是没关窗户才会这样。

  直叶一边为哥哥的粗心大意摇头,一边蹑脚进到房间里。直叶关上门之后,朝着南侧的窗框走了几步,却突然发现到原本以为已经睡着的和人正垂头丧气地坐在床尾。这让她吓得急忙停下脚步。

  「啊,哥哥……对不起,我以为你在睡觉……」

  直叶急忙这么说道。一阵短暂沉默之后,和人才用异常虚弱的沙哑声音说:

  「抱歉……让我一个人静一静好吗。」

  「但 、但是……在这么冷的房间里面……」

  直叶畏畏缩缩地伸出手,碰了一下和人的上臂。感觉就想摸到冰块一样。

  「不行啦,你身体已经这么冰了,这样下去会感冒的。你要赶快去泡个澡。」

  一口气说完之后,直叶才在窗户射进来的街灯照明下,发现和人脸颊上有着一道微微的亮光。

  「怎……怎么了……?」

  「我没事。」

  低沉的声音里带有哭音。

  「……但是……」

  直叶站在这里一阵子之后,和人像是要挡住她的视线般合起双手盖住自己的脸庞。然后用自嘲的声音嗫嚅道:

  「我真没用……明明早就决定……无论发生什么事都不能在小直面前露出软弱的模样……」

  直叶一听到他这么说,马上直觉到发生了什么事情。她用细微的声音惶恐地问道:

  「那个人……亚丝娜小姐她……怎、怎么了吗……?」

  和人的身体整个僵硬了起来。他用硬挤出来的声音说:

  「亚丝娜……她到很远的地方去了……到我伸出手也……抓不住的地方……」

  光凭这一点情报根本无法得知究竟发生了什么事。但是看见蜷曲身子,像个小孩一样哭泣的和人,直叶内心产生了极大的动摇。

  她关上窗户、拉上窗帘、把暖气打开,然后悄悄坐在和人身边。犹豫了一下后,她毅然用手臂抱住和人那冰冷的身躯。和人原本缩成一团的身躯,这时才整个放松。

  直叶在和人耳边呢喃着:

  「加油好吗……不能这么简单就放弃自己心爱的人……」

  这是她好不容易才想出来的话,但听见从自己嘴里说出这种话的瞬间,直叶有种痛彻心扉的感觉。那股痛楚是来自于自己胸口深处确定的情感。这是职业强烈意识到自己喜欢和人。

  ——我没办法再继续欺骗自己了。

  直叶把怀抱里和人的身体静静地横放在床上。她将毛毯拉上,接着再把手绕过和人背后。

  直叶不断抚摸着和人的背部,不知不觉间他的呜咽已经变成了小小的呼吸声。直叶闭着眼睛,内心这么呢喃着。

  ——但是我还是只能放弃。只能把这份心意深藏在自己心底。

  因为和人的心早已经属于那个人了。

  一滴眼泪划过直叶的脸颊然后滴到床单上,接着马上消失无踪。

  在香甜柔软的温热感觉中,我沉沉睡去。

  我心里出现清醒前那种舒适的漂浮感。穿过森林树梢射进房里的阳光,安稳地抚摸我的脸颊。

  我闭着眼睛将睡在我身边的女孩抱了过来。一边感受她的鼻息,一边慢慢张开眼睛——

  「呜哇?」

  我从喉咙深处发出喊叫,然后保持躺在床上的姿势向后飞退十五公分。整个人像装上弹簧般撑起身子,不断看着四周围的环境。

  这里不是我常见梦里看见的——位于爱恩葛朗特第二十二层森林里的家。这里是现实世界里我的房间,我的床上,但除了我之外旁边还有一个人。

  我哑口无言地毛毯往上卷了起来。然后马上又将它放了回去,用力甩了甩头将睡意驱散之后,再度卷起毛毯。可以看见下面略短的非法与清晰的眉毛。身穿睡衣的直叶正把头埋在我的枕头里熟睡着。

  「这……这到底是怎么回事啊……」

  我拼命试着回想昨天晚上发生了什么事。对了——昨晚我从医院回来之后,记得曾经和直叶说过话。直叶她努力安慰着因为身陷绝望深渊而忍不住哭泣的我。而我似乎就那样陷入睡眠当中。

  「我、我怎么像个小孩一样……」

  我一时间因为害羞而不知如何自处,恢复过来之后才再度凝视着直叶的睡姿。不过话说回来,怎么安慰人的人自己也睡在这里了呢……

  这时我才回想起,在那个世界也曾发生过同样的事情。那是在第四十层左右认识的女驯兽师,是个和直叶有点像的女孩。我也曾因为她在我床上睡着而感到手足无措。

  我不由得发出微笑。虽然亚丝娜与须乡的事情现在仍重重压在我心头,但昨天那种撕裂心扉的疼痛感似乎已经在夜里融化掉了。

  那个世界——在浮游城爱恩葛朗特你的各种回忆,全都是我最珍贵的宝物。无论是高兴的事或者悲伤的事,全部都是真实的记忆。我绝不能看轻它们。我和亚丝娜约定好了。要在这个世界里再度相遇。所以一定还有我能过为她做的事情。

  当我一想到这里时,昨晚陷入沉睡前直叶对我说过的话又一次在耳边响起。

  『不能这么简单就放弃……』

  「嗯嗯……说得也是。」

  我低声说完后便探出身子,用手指戳着直叶的脸颊。

  「喂——起床咯小直。天亮咯!」

  「呜呜~~~……」

  直叶一边用喉头发出不满的声音,一边用毛毯往上拉,我这次则开始捏起她的脸颊。

  「快起来。早上练习的时间快过去了。」

  「嗯嗯~~~……」

  直叶好不容易才稍微把眼睛睁开。

  「啊……早啊,哥哥……」

  她含糊不清地呢喃着,然后撑起身体。

  她一脸不可思议地盯着我的脸看了一阵子之后,才开始转头看起整个房间。原本无神的眼睛也逐渐变大,同时脸颊也越来越红。

  「那、那个,我……」

  面红耳赤的直叶一开始只能张大嘴巴整个人僵在那里,但不久之后便以猛烈的速度跳了起来,然后随着「喀锵磅!」这种巨大声响冲出门去。

  「真是的……」

  我一边搔着头一边站起身来,打开窗户后深深吸了口气,让冷空气将盘踞在四肢的无力感驱逐出去。

  当我正想要去冲澡而准备替换衣物时,「那通知」便寄到我电脑里面来了。

  由于背后传来「嗡——」这样的电子音,我转身往桌上看去。触碰面板型PC上端的电子信件接受灯信号正闪闪发亮。我坐在椅子上,碰了一下滑鼠让EL荧幕亮起来。

  在我沉睡的那两年里,现实世界的电脑构造已经有了很大改变。虽然旧但十分优良的硬式磁碟机已经完全消失,后继的固态硬盘也遭到淘汰。在MRAM这种超高速非挥发性记忆体成为主流的现在,几乎所有操作都不会有所延迟。

  在我启动电子邮件软体的瞬间,收件夹便同时更新,而显示在寄件者名单最下方的名字——竟然是「艾基尔」。

  大约在二十天前,我与在爱恩葛朗特第五十层主要街道「阿尔格特」经营杂货店的巨釜使艾基尔相约于东京见面。当时虽然已经交换彼此的电子邮件信箱,但这还是他第一次跟我连络。

  信件的主题是「Look at this」。打开信件之后,发现可能是他太急了吧,本文里面没有任何文字,只附加了一张相片而已。

  我一边觉得奇怪一边用放大镜开启影像,但一看见相片的瞬间我忍不住站了起来,探出身子凝视着屏幕。

  那是相当不可思议的构图。照那种特殊的色彩与照明来判断,照片里头显示的应该不是现实世界,而是由多边形所构成的假想世界。前景是一整面模糊的金色栅栏。栅栏里面则有一张白色桌子与椅子。有一名身穿白色礼服的女性正坐在椅子上。从栅栏深处可以稍微看见她的侧脸——

  「亚丝娜……?」

  由于影像放大了许多倍,所以整个像素相当粗糙。但里面那名有着栗色长发的少女,毫无疑问就是亚丝娜。她将双手并拢放在桌子上,从侧脸可以看出她脸上忧郁的神情。仔细一看,还能发现她背后长有像翅膀一样的东西。

  我抓起桌上的手机,焦急地从电话簿里找到名字然后拨出电话。连只有几秒钟的电话铃声都让我觉得相当漫长。在「噗滋」这种接通的声音后,艾基尔粗厚低沉的声音便响了起来。

  「喂喂——」

  「喂,这张照片是怎么回事!」

  「……我说桐人啊,你至少也报一下姓名好吗!」

  「我没那种时间!快点告诉我!」

  「……这得花上一点时间。你能来我店里吗?」

  「我马上就去、现在就去!」

  我不等对方回答便挂断电话,然后抱着替换的衣服冲出房间。用最短时间洗完澡,头发没吹镜子没看就穿上鞋骑上脚踏车。我从来不曾觉得前往车站那条熟悉的道路竟是如此漫长。

  艾基尔经营的咖啡厅兼酒吧位于台东区御徒町的狭小巷弄里。整体是用类似蒙上炭灰的木头所盖成,只有一块金属制的看板挂在小门上好表示这里就是店家的位置。两颗骰子形状的看板上刻着店名「Dicey Cafe」。

  门随着「咔当」的干涩铃声同时被推开,吧柜里的光头巨汉跟着抬起头来咧嘴一笑。目前店里面没有半个客人。

  「唷,来得真快。」

  「……你的店还是这么冷清。竟然可以撑过之前那两年。」

  「少罗嗦,我们晚上生意好得很呢。」

  我们两个人就像回到那个世界一样进行着亲切的对话。

  我是在上个月底是,试着跟艾基尔取得联系。我从总务省人员那里拿到了一份名单,里头有所有我想知道的熟人他们的真实姓名和地址。虽然像克莱因、西田,或者是西莉卡、莉兹贝特等玩家我都想与他们再度见面,但他们目前在现实世界里一定也有许多事情得花心思去处理与适应,所以我决定隔一阵子再与他们连络。当我第一次到这家店来时是这么对艾基尔说的,结果店主当时有点不高兴地说「那就不用顾虑我的状况吗?」

  当我得知本名是安德鲁?基尔博德?密鲁兹的艾基尔在现实世界也是经营商店时,心里有种原来如此的感觉。在血统上算是非裔美国人,但听说他家从父母亲那一代起就住在东京,在自己熟悉的御徒町开了这间咖啡厅兼酒吧则是在他二十五岁时的事情。不但生意兴隆,还娶了个漂亮的太太,正要开始美好人生时却成了SAO的俘虏。两年后他回来时其实早已不认为店还会存在,但他的太太却独自守住了这家店。可以说是一段非常感人的真实故事。

  实际上这里似乎有许多老顾客。由于打扫得相当仔细,所以全木造店里所有器具都显得十分光鲜亮丽,虽然狭窄的店里只有四张桌子和吧台而已,但却飘荡着一股相当舒适的感觉。

  我在皮革坐垫的凳子上一坐,连点咖啡都嫌浪费时间,马上就开始质问艾基尔关于那张照片的事情。

  「那张照片到底是怎么回事?」

  店主并没有马上回答我的问题,只是把手往吧柜下面一伸,拿出一个长方形盒子,然后往我这里滑过来。我用手指将它停住。

  那大约有手掌大的盒子很明显是一款游戏软体。我凝神想确定它是属于哪种游戏平台,马上就注意到右上角印刷着「AmuSphere」的标志。

  「没听过这个硬体耶……」

  「『AmuSphere』。是我们还在另一个世界时开发出来的。它算是NERvGear的后继机。」

  「……」

  当我以复杂心情看着模拟两只戒指的商标符号时,艾基尔简单地加上一些说明。

  在发生那么大的事件之后,NERvGear虽然被人称作是恶魔机器,但还是阻挡不了完全潜行式游戏机的市场需求。SAO事件发生之后才经过半年,知名公司拍胸脯保证「这次绝对安全」的后继机马上就开始贩售,当我们被囚禁在异世界时,其市场占有率已经超越了固有的定点式游戏机。而其后继机就是「AmuSphere」,它也发行了许多款与SAO相同类型的游戏,在全世界获得相当高的支持度。

  这些事情基本上我已经知道,但因为是在提不起兴趣去玩同样类型的游戏,所以没有特别了解更详细的情形。

  「那也是VRMMO吗?」

  我拿起盒子盯着它看。盒子上的插图,是从森林深处抬头往上看的巨大满月。以这个黄金圆盘作为背景,一对少年和少女拿着剑在天空飞翔。他们一身正统奇幻风格的打扮,两个人背后长出一对大大的透明翅膀。插图下方有着非常讲究的游戏名称标志——「ALfheim Online」。

  「ALf……heim,Online?什么意思啊……?」

  「精灵……怎么感觉很温和啊。算是和平系的MMO吗?」

  「那你可就错了。这在某种意义上算是很难入门的游戏唷。」

  艾基尔把冒着热气的杯子放在我面前笑了一笑。我拿起杯子,一边享受着芳香,一边接着问道:

  「你说很难入门指的是哪方面?」

  「算是超级技能制。非常重视玩家的技巧。而且鼓励PK。」

  「超级……」

  「好像是没有所谓的『等级』。虽然可以反复使用来提升各种技能,但就算是一直打怪攻击力也不会增加多少。战斗也是依照玩家的运动能力,说起来就像是没有剑技但有魔法的SAO吧。听说视觉影像和动作精准度都直逼SAO那样高的水准呢。」

  「哇……那真是了不起。」

  我噘起嘴巴吹起了无声的口哨。那个浮游城爱恩葛朗特,是疯狂天才茅场晶彦灌注了全部精力才构建起来的产品。我实在没办法相信,除了他之外还有别的程式设计师能创造出同等级的VR世界。

  「那鼓励PK是?」

  「玩家在创造角色时有许多妖精种族可以选择,而不同种族之间可以互相残杀。」

  「那真是蛮难入门的。这种专门做给一小撮人玩的游戏,就算是制作水准再怎么高也不会有人气吧。」

  我皱着眉头说完之后,艾基尔那粗线条的嘴角又出现了一抹微笑。

  「我原本也是这么认为,但现在可是大受欢迎唷。听说是因为能够『飞行』。」

  「能飞……?」

  「因为是精灵所以有长翅膀。里面搭载了什么飞行引擎,习惯之后不需要摇杆就可以自由飞翔了。」

  我不由得发出 的声音。NERvGear发售之后,虽然马上就有许多飞行系的VR游戏,但全部都是在游戏里操纵某种装置来飞行。至于为什么没有推出玩家本身可以飞行的游戏,其实道理相当简单,那是因为现实世界里人类本来就没有翅膀。

  在假想世界里,玩家的身体也能做出跟在现实世界时一样的动作。但反过来说,现实世界里人类不可能坐到的在游戏里面也不可能做到。就算背后长有翅膀,也不知道要运用哪边的肌肉来活动它们。

  在SAO里面,游戏后半段时我与亚丝娜因为超强跳跃力而可以做出类似飞行的动作,但那终究只是跳跃的延长而已,与自由飞翔还是不一样。

  「能飞行的话那还真是了不起。要怎么控制翅膀呢。」

  「我也不知道,不过听说相当困难。初学者似乎是单手操纵棒状摇杆来飞行。」

  「……」

  我一瞬间起了想挑战看看的念头,但马上为了打消这种念头而喝下一大口热咖啡。

  「——嗯,我大致了解这个游戏了。现在回归主题,那张照片是怎么回事。」

  艾基尔再度从吧柜下面拿出一张纸放在我的眼前。那是影印机用的光泽相片纸。上面印有我很在意的那张相片。

  「你觉得如何?」

  艾尔基这么一问,我稍微凝视了一下相片后才说:

  「真的很像……亚丝娜……」

  「你也这么想嘛?因为是游戏画面撷取下来的影像档所以解析度不高……」

  「快点告诉我,这到底是哪里?」

  「就在这里面啊。ALfheim Online里面。」

  艾基尔从我手上拿走盒子后,把它反过来放在吧柜上。游戏内容与画面照片仔细地排列在盒子背后,而中央则有一张整个是世界的俯瞰图。各种种族以放射线形状割据整个圆形世界,而中央则耸立着一根巨大的树木。

  「这叫做世界书。」

  艾基尔「喀」一声敲着大叔的插图如此说道。

  「玩家现在的目标是比其他种族先一步到达树木上方的城堡。」

  「用飞的不就可以到了吗?」

  「听说有所谓的滞空时间,不是可以一直飞行。所以玩家们连这棵树最下端的树枝也没办法到达。不过每个地方都会有些喜欢干蠢事的家伙,有五个人按照身高顺序叠罗汉,然后用火箭脱离的方式朝着树枝前进。」

  「哈哈哈,原来如此。虽然蠢但不失为一个好办法。」

  「唔。他们计划可以算是成功,因为已经很靠近树枝了。虽然最后还是差了一点,但第五个人为了证明自己所到达的高度而在空中拍了好几张照片。这些照片里面,好像有一张拍到很奇怪的影像。听说是拍到了在世界树上的巨大鸟笼。」

  「鸟笼……」

  我因为他话里那种不吉祥的感觉而皱起了眉头。被囚禁起来……这样的字眼闪过脑海。

  「把那张照片放大到极限之后,就是你眼前看见的影像了。」

  「但这算是正式的游戏吧?为什么亚丝娜会……」

  我拿起盒子,再度凝视着它。

  接着把视线朝长方形外盒下方看去。游戏厂商的名称是「RECT PROGRESS」。

  「喂,你怎么了桐人?脸色这么难看。」

  「没事……艾基尔,还有没有其他的照片?像是除了亚丝娜之外的『SAO未归还者』也一样被囚禁在这款『ALfheim Online』里之类的。」

  听见我的问题之后,店主便在厚实的眉丘上挤出皱纹并摇了摇头。

  「不,这我就没有听说了……应该说,如果有那种照片的话就可以确定人是被关在里面了吧。这样我就不会打电话给你而是打给警察了。」

  「嗯嗯,说的也是……」

  我一边点头,一边想起那个男人——须乡伸手之时所说过的话。

  须乡说现在是他在管理SAO伺服器。我一直认为虽然他说是管理,但伺服器本身应该仍然像个不可侵犯的黑洞般,根本没办法入侵到内部。

  那个家伙应该巴不得亚丝娜就这样沉睡下去才对。在RECT子公司所经营的VRMMO里,发现到长得像亚丝娜的女孩子——难道只是偶然吗?

  在这一瞬间我甚至有了和总务省解救小组连络的想法,但又马上打消这个念头、因为这张照片根本没办法成为什么证据。

  我抬起头,看了巨汉店主一眼。

  「艾基尔——这款游戏可以给我吗?」

  「是没关系啦——不过你真的要玩吗?」

  「嗯嗯,我要亲眼确认一下。」

  艾基尔瞬间露出担心的表情。其实我也可以理解她的忧虑。虽然觉得应该不会跟之前一样,但还是有股说不定还会有什么状况发生的恐惧感慢慢从脚底往上窜起。

  将恐惧感从心底踢出去之后,我咧嘴露出了笑容。

  「像这样就算死亡也没关系的游戏,对我来说只是牛刀小试。不过还得先买游戏机才行……」

  「用NERvGear就可以玩了。AmuSphere其实只是NERvGear的强化安全版而已。」

  「那真是太好了。」

  我耸了耸肩之后,换艾基尔笑着对我说道:

  「不过要看你敢不敢再把它戴到头上就是了。」

  「我早就戴过好几次了。」

  我说的是事实。因为心里觉得亚丝娜可能会跟我联络,所以我已经好几次戴上只有连接网路的NERvGear。当然,没有任何的声音或者信件传到我这里来。

  但现在,只能等待的日子已经结束了。我一口喝完咖啡后站了起来。由于这家店不可能有电子货币收费机这种先进产品存在,于是我便从口袋里掏出硬币并把它们放到吧柜上。

  「那我先回去了。谢谢你的咖啡,还有情报的话记得告诉我。」

  「情报费就先让你欠着。要把亚丝娜救出来啊——不然发生在我们身上的那个事件就永远没办法结束。」

  「嗯嗯,以后找机会在这里半个网聚吧。」

  两个人互碰了一下拳头之后,我便转身打开门,走出了咖啡厅。

  ***

  直叶趴在自己床上,把头埋进枕头里面,然后每隔几分钟便因为害羞而不断摆动双脚。

  明明时间已经快到中午了,她身上却还穿着睡衣。今天是一月二十号礼拜一,虽然寒假早就已经结束,但直叶就读的国中三年级下学期就可以自由选择到校与否,所以就算上学也只是到剑道社去露个脸而已。

  直叶已经不知道是第几次回顾早上发生的事情了。

  昨天晚上——为了想给全身冰冷的和人温暖,直叶便和他一起钻进棉被里并紧紧贴着他,但最后却不小心自己也睡着了。平常只要一躺下来十秒钟便能入睡的体质,今天却让自己栽了个大筋斗。

  ……笨蛋笨蛋,我真是个大笨蛋!

  她在内心呐喊着,然后用双手敲打着枕头。

  如果自己比和人还要早醒过来的话,就可以偷偷跑出房间,但现在的状况却是自己被他叫醒。这下子真的没有脸可以见他了。

  羞耻、害臊以及无法压抑的爱慕等情感全部掺杂在一起,让她胸口痛到几乎无法呼吸。用两条手臂将脸盖住后,感觉到从睡衣上传来些哥哥的味道,这也让直叶的心跳更为加速。

  直叶决定先练习挥剑让头脑冷静下来之后,才终于站起身来。由于穿上道服比较容易集中精神,直叶通常比较喜欢以这种打扮练习。但现在她实在很想尽快到庭院里练习,于是便快速地换上了运动服装。

  和人今天好像已经出门,母亲?翠通常在中午前出门去上班,父亲?峰嵩这是过完年后便回到美国去了,现在在家里只有直叶自己一个人。她从一楼餐桌上的笼子里抓起一个起司玛芬后粗鲁地咬着,然后一只手拿着铝箔包柳橙汁坐在走廊边。

  当直叶咬了一大口玛芬时——和人正好拖着脚步从玄关走到庭院里,两个人就这么四目相对。

  「呜咕!」

  玛芬的碎片直接滚落到喉咙里去,让直叶忽然间噎住了。虽然想马上喝一口右手拿着的果汁,但这时候才发现吸管还没有插进去。

  「呜咕,呜咕~~~!」

  「喂喂!」

  冲过来的和人一把抢过果汁,迅速把吸管插进去然后推到直叶嘴里。她拼命吸起冰冷的液体之后,才好不容易把卡在喉咙你懂碎片吞了下去。

  「呼啊!差……差点就死掉了……」

  「你这家伙真是不小心,吃东西不要这么急。」

  「呜呜~~~」

  直叶整个人变得垂头丧气。和人则是在她身边坐下来,开始解起鞋带。当直叶从旁边一边看着他一边又咬了口玛芬时,和人突然开口说道:

  「对了,小直,关于昨天晚上的事情……」

  由于好像又要呛到了,直叶只好赶紧再吸了一口果汁。

  「嗯、嗯。」

  「该怎么说呢……总之就是谢啦。」

  「咦……」

  听到这出乎意料之外的话后,直叶一脸认真地盯着和人看。

  「托小直的福我才能再次打起精神来。我不会放弃,一定会把亚丝娜救出来。」

  直叶将胸口的刺痛感压下来之后,露出了微笑。

  「嗯……加油唷。我也好想跟亚丝娜小姐见面喔。」

  「你们两个一定会成为好朋友的。」

  和人把直叶的头发搔了搔之后便站了起来,接着留下这么一句话:

  「那我先进去了。」

  直叶一边看着上到二楼去的和人,一边把最后一块玛芬吃进嘴里。

  ——那我……也可以继续努力吗……

  来到庭院之后,直叶开始在池塘边做起热身运动。等身体暖和起来之后,便开始挥起竹剑。

  以前只要像这样全力挥着竹剑,杂念便会逐渐消失,但今天不知道为什么各种念头就是在脑袋里盘旋不去。

  ——我真的可以喜欢上哥哥吗?

  昨天贴在和人身边时,她原本已经放弃了这种想法。因为她深深了解到和人心里只有那个人存在。

  ——不过……就算是这样也没关系。

  虽然自己也不清楚为什么会变得这么在意和人,但却很清楚是从什么时候开始的。

  两个月之前,直叶在接到医院通知后等不及母亲便冲到医院里,而躺在病床上的和人在看见她之后一边哭一边露出了笑容。她伸出手,用令人怀念的声音叫了声「小直」。从那个时候开始,直叶心里就有了这种感情。她想要随时待在和人身边,想多跟他说说话。而现在她已经没办法压抑住自己的这种心情了。

  直叶一边不停地告诉自己「只是在旁边看着他就好了」,一边朝着空气挥剑。等她停止动作朝时钟望了一眼时,才发现已经快中午了。

  「啊,糟糕,我跟人家约好了。」

  她低声说完停止继续挥剑,拿起挂在松树上的毛巾擦了擦汗水。抬起头来,随即看到从云层缝隙里露出了一抹蓝天。

  ***

  我回到房间之后换上了轻松的服装,将手机设定为直接转入语音信箱然后便坐在床上。接着拉开背包的拉链,从里面拿出艾基尔送给我的游戏软体。

  「ALfheim Online」。

  听他的形容似乎是款蛮值得一玩的游戏。幸运的是它不是采取等级制,所以应该可以避免因为等级不足而无法自由行动这种事情。

  其实要玩一款MMORPG时,原本应该要先在网路或者杂志上收集相关情报才对,但我已经没有耐心去做那种事情,于是我直接打开游戏盒子拿出里面的ROM卡,把从壁橱上拿下来的NERvGear电源打开,然后把卡片放进插槽里面。数秒钟之后,显示灯便停止了闪烁。

  我躺在床上,用双手把NERvGear拿到眼前。

  那部发出光芒的深蓝色机体,曾几何时上面的涂漆已经出处脱落,而且还有不少碰撞过的痕迹。这不但是囚禁了我两年的枷锁,也是完全没有发生故障一路陪伴着我的战友。

  ——请再度助我一臂之力吧。

  我在心底如此轻语完后,便把NERvGear戴到头上。把下颚的固定杆锁上,护罩放下来后闭上了眼睛。

  我一边压抑因为不安与兴奋而加快速度的心跳,一边开口说道:

  「开始连线!」

  透过紧闭的眼睑传过来的朦胧光芒瞬间消失。由视觉神经接受的讯息遭到阻断,完全的黑暗将我包围。

  但眼前马上就弹出彩虹般的光芒。接着原本没有固定形状的光芒开始形成NERvGear的标志。它一开始只是模糊渗出的光芒,在确定连接上脑部视觉皮质区域后便清楚地浮现在眼前。不久后,标志下面出现了一个视觉连线OK的讯息。

  接下来从远处传来许多种不同的声音。原本听来刺耳的声音也慢慢变成悦耳的和声,最后庄重的启动音乐开始在耳朵边响起。然后就是听觉连线OK的讯息。

  设定程序接着来到了身体表面感觉与重力感,这时床铺的感觉与体重开始消失。接下来便是依序实行各种感觉的连线测试,OK讯息也不断增加。往后随着完全潜行技术的进步,这种过程应该也会获得大幅度地缩减,但目前也只能静待头盔依序连结我脑袋里的各个部位了。

  最后的OK讯息终于闪起,接下来的瞬间我便落到一片黑暗当中。不久之后七彩光芒从下方接近,在穿越那道光芒后我假想的双脚便在这异世界里着地了。

  ——但在经过这一大串程序之后,我还是处身于一片黑暗当中,目前只是开设账号时所需要的情报输入阶段而已。这时在头上出现了ALfheim Online的标志,同时有一道相当温和的女性声音传达了欢迎来到游戏里的讯息。

  我按照合成语音的指示,开始开设账号与制作角色。在胸口高度左右出现闪着蓝白光芒的键盘,接着系统要求我输入新的ID与密码。我的手指很自然且迅速地打出从SAO时期便开始使用的账号。如果是客户端下载模式的MMO游戏,这是便要选择缴费方式,但一次购入模式的ALO则已经设有一个月的免费游戏期间。

  再来便是角色名称输入。我原本毫不考虑准备打上「Kirito」,但瞬间还是犹豫了一下。

  只有极少数的人知道,现实世界里的桐谷和人便是爱恩葛朗特你的桐人。算一算大概只有总务省的解救小组以及与小组有密切关系的RECT社长结城彰三,还有那个叫做须乡的男人,再加上艾基尔以及尚未醒过来的亚丝娜知道而已——虽然只是猜测,但说不定直叶以及双亲都不知道这件事。

  SAO世界里的事情,特别是关于角色名称的情报,可以说完全没有对外公布。因为在那个世界里面玩家之间经常发生战斗,而最后就是造成现实世界里有许多人死亡这种恐怖的结果。如果让谁杀了谁这种消息传了出去,不难想象一定会产生许多法律诉讼问题。

  现在法律上把关于SAO事件所发生的全部杀人罪都归咎到行踪不明的茅场晶彦身上。而玩家的亲人所提出的赔偿告诉也由营运公司ARGUS吃下,结果导致ARGUS因此而解散。也就是说,由茅场晶彦独立支撑起来的最大游戏厂商同样也是因为他而结束了营业。但国家还是不希望今后玩家之间有互相提出告诉的情况发生。

  虽然是因为须乡伸之知道这名字而多少令人感到有点不安,但这也不是什么显眼的名字,所以我还是排除疑虑输入了桐人这个名字。性别当然是选择男性。

  紧接着合成语音要我进行角色设定。但其实也不过就是游戏初期的种族选择而已。语音继续说明容貌是由无数参数里面随机选出,决定之后便没办法更改。如果实在很不满意,也只能在游戏内部支付额外的费用再度抽选。不过对我来说,无论长成什么样子都没有大碍就是了。

  玩家可以由九种精灵种族里面选择出即将成为自己分身的游戏角色。语音继续说明每个种族都有自己的优缺点。九个种族除了有RPG游戏里时常可以见到的火、风、大地等精灵外,还有猫妖、小矮妖等不常见的名字。

  「初期设定全部结束,祝您好运」的人工语音响起,我再度被一片光芒包围。按照游戏说明,无论是哪个种族都会从自己的根据地开始游戏。地板的触感开始消失,接着便是一阵漂浮与下坠感朝我身上袭来。最后异世界的背景逐渐由光芒里浮现出来。我出现在一座被黑暗包围的小城镇上空。

  暌违两个月的完全潜行游戏所带来的刺激感,让全身的假想神经逐渐苏醒过来,而我也愈来愈接近城镇中央的细长城堡——

  就在这个时候……

  忽然间所有影像都产生紊乱。除了到处出现多边形缺块外,还有快如闪电般的杂讯在视线里到处乱窜。所有物体的解析度全部降低而变成马赛克状,游戏世界开始分崩离析。

  「怎——怎么回事?」

  我甚至连发出惨叫的时间都没有——便再度以猛烈速度向下坠落。接着便是在深不见底的无底洞当中不停地往下掉。

  「到底是怎么回事啊啊啊啊啊!」

  我的悲鸣完全被虚无空间所吸收,接着便消失无踪。