5 - 第5章
  「哈啾~!」

  发出一声不该出自女孩子口中的粗鲁喷嚏声后,风精灵族的少女剑士莉法急忙用双手掩住嘴巴。

  她迅速看了一下出口的方向。心里担心刚才的喷嚏声会不会让落单的邪神给听见,接着它那恐怖的大脸将会出现在入口。幸好只有轻飘飘的雪片从入口吹入。当雪片在靠近小庙地板上的营火时,马上就在空气中融解了。

  莉法将厚重的外套衣领拉紧之后,退回到庙里墙壁边蹲了下来。接着「呼~」一声叹了口气。她用力眨了几下眼睛,才把温暖营火带来的睡意从脑袋里赶出去。

  这间石造小庙是个长宽大概只有四公尺左右的狭小空间。墙壁和天花板上吓人的怪物浮雕在晃动的火焰照耀之下也跟着扭动,那种模样让人看了实在心慌。但是莉法往旁边一看之后,就发现那个将背靠在墙上席地而坐的同行者,正以非常安稳或者应该说是一脸蠢样地打着瞌睡。

  「喂,快起来——」

  莉法一边小声说着一边拉了一下对方尖锐的耳朵,却只有得到同行者的几句梦话响应。至于另一名伙伴小妖精,则是已经在他膝盖上缩成一团睡着了。

  「喂,睡着就会直接登出啰——」

  莉法又拉了一下对方的耳朵。结果同行者的头直接就往莉法大腿上一躺,然后开始蠕动找寻最舒服的位置。

  莉法吓得挺直了背部,双手在空中不断开合,心想着到底要怎样打醒他才好。

  不过话说回来,在这种状况之下也难怪他会打瞌睡。

  因为出现在视线下方的现实世界时间早已经超过凌晨两点。通常莉法自己在这种时候也早已登出,然后在床上熟睡了。

  是的,这座幽兹海姆——以及位在其上的一整片阿尔普海姆并不是真正的异世界。它们是构筑在服务器内部的假想世界,而服务器目前应该放置在真实世界里日本国首都东京的某处。

  莉法和同行者都是使用一种名为「AmuSphere」的游戏机来完全潜入这个世界。

  要脱离这个假想世界其实相当简单。只要左手的食指和中指一起往下一挥,然后在出现的主选单窗口上按下「Log Out」按键就可以了。或者是只要在这个地方熟睡,当机器探测出脑波变化时便会自动中断联机。而早上便会在现实世界的床铺里醒来。

  但现在因为某些原因,使得他们必须抵抗强烈睡意来让自己保持在清醒状态。

  因此莉法只好狠下心来用左手握着拳头,然后朝同行者那尖尖的头发正中央敲了下去。

  「哐当」的轻快效果音伴随着肉体攻击的特殊黄色效果闪光响起,同行者也发出奇怪的叫声跳了起来。莉法微笑着对用两手按住头部到处乱看的他说道:

  「早安啊,桐人。」

  「早、早安…………」

  同行者是个有着浅黑色肌肤与一头黑发的守卫精灵族剑士,名叫桐人。原本有着少年漫画主角那般豪放面容的他,这时却以一脸沮丧的表情问道:

  「……我睡着了吗?」

  「还靠在我的大腿上哩。只捶你一拳算是便宜你了呢。」

  「……那真是不好意思。为了道歉,莉法也可以在我大腿上睡……」

  「不用了!」

  她用力别过头去,不断斜眼瞪着桐人。

  「别再说蠢话了,赶快用你在梦里想到的好主意来脱离这鬼地方吧?」

  「梦……你这么一说我倒想起来了……我差点就能吃到巨大的水果奶油布丁了呢……」

  「我真是傻了才会问你这个问题」莉法一边这么说一边无力地垂下肩膀。接着她又看了一下小庙的入口,结果还是除了在黑暗中随风飞舞的雪片之外,就没有别的动静了。

  至于为什么会无法登出,那是因为莉法、桐人以及在他膝盖上呼呼大睡的小妖精结衣,现在都被困在幽兹海姆这个地底世界,没办法回到地面上去。

  当然他们可以随意离开这个游戏。但是这座小庙既不是旅馆也不是安全地带,所以就算意识回到现实世界,没有灵魂的游戏角色也还会残留在现场一段时间。

  而被留下来的游戏角色可以说非常容易吸引怪物。在这种情况下一旦遭受袭击,角色便只能毫无抵抗地减少HP,没两下就会「死亡」然后被送回存盘地点「司伊鲁班」去。这么一来,他们远道由风精灵领地到这里来就变得毫无意义。

  莉法和桐人的目的是到阿尔普海姆的中央都市「阿鲁恩」去。

  他们是今天正确来说应该是昨天晚上才由司伊鲁班出发。两人飞过广大的森林地带,穿越漫长的矿山隧道,还击退了敌对势力火精灵的袭击。最后在风精灵领主朔夜的感谢中与他们告别时,已经是超过凌晨一点了。

  途中虽然去上了几次厕所而休息了一下,但这时也已经连续潜行达八个小时。

  这时央都阿鲁恩看起来还在遥远的彼方,不可能马上就到达。于是莉法他们便决定让旅途先在这里告一段落,到附近村落的旅馆里登出游戏。因此他们便降落到刚好映入眼帘的森林村落里。

  当时就算麻烦,也该叫出地图来确认一下村庄的名称与里面究竟有没有旅馆才对。想不到——

  「没想到——竟然整座村庄都是怪物的拟态……」

  似乎刚好回想起同一段记忆的桐人叹了口气之后这么说道。莉法也跟着叹了口气后点了点头。

  「就是说啊……到底是谁说阿鲁恩高原没有怪物出没的!」

  「好像是莉法你说的吧……」

  「我不记得有说过这种话。」

  他们俩持续着这种无力的斗嘴,然后又一起叹了口气。

  莉法和桐人降落到神秘村落里时,刚开始只是怀疑怎么没有任何居民——也就是NPC的影子。但是当他们觉得至少会有旅馆的店主而准备进入最大建筑物的瞬间……

  构成村子的三栋建筑物全部同时崩毁。他们还没时间为忽然变成光滑肉瘤的旅馆感到惊讶,脚下的地面就忽然裂开,底下则是不停蠕动的暗红色洞窟。没错,在他们眼中看起来像村庄的物体,其实是埋在地面下的恐怖巨大蚯蚓怪物,利用嘴巴周边突起物变化而成的诱饵。

  莉法和桐人,以及在桐人胸前口袋里的结衣全被这股强烈的吸力给吞噬。当他们被巨大蚯蚓的光滑消化管不断向前搬运时,莉法心想如果就这样被胃酸溶化的话,可以确定这绝对是她玩ALfheim Online一年来最糟糕的死法!

  所幸莉法他们并不合蚯蚓的口——正确来说应该是不合它的胃才对,在历经三分钟左右的消化器官之旅后,终于被它给排放了出来。莉法一边因为全身沾满黏液的感觉而起鸡皮疙瘩,一边准备用背后翅膀来减低掉落速度时,却又发生让她更为惊恐的情形。

  她竟然无法飞行。就算肩胛骨再怎么用力,再怎么让翅膀震动也无法产生浮力。她和接着被排出来的桐人便在不知名的微暗中直线落下,最后「磅!」地一声埋在深深的雪地里面。

  莉法拼命挣扎后,终于将脸由雪地里拉出来。此时首先映入眼帘的,是一整片广阔的岩壁,取代了原来有着月亮与星光的夜空。当她心里想着「呜哇,原来是洞窟,所以才飞不起来」,然后绷着脸环顾四周时,立刻发现眼前的雪原上有抬头才能看清楚的异形正缓慢移动当中。那无疑是在照片里才见过的「邪神级怪物」。

  待在她身边的桐人原本正张开嘴巴准备大叫,但莉法在急忙全力按住他嘴巴的同时,也了解自己究竟来到了什么地方。自从潜入ALO后,她首次来到这个一望无际的地底世界,同时也是难度最高的练功场「幽兹海姆」。也就是说,那只巨大蚯蚓不是要捕食玩家,而是为了把玩家强制移动到这个冰之国度的陷阱。

  好不容易躲过足有五层楼高的多脚型邪神后,莉法他们才狼狈地找到这间小庙并躲进来避难,接着还在里面讨论起该如何应对目前的状况。但是在这个无法飞行的地方,可以说根本没有简单的脱出方法,所以这一个小时以来他们只能蹲在墙边盯着营火发呆——这就是他们目前的状况。

  「那个……别说离开的方法了,我根本连这个幽兹海姆是什么样的练功场都不知道啊……」

  好不容易才将瞌睡虫赶跑的桐人,用恢复锐利视线的黑色瞳孔,边看着外面的黑夜边这么说道。

  「在到这里来之前,风精灵领主她们确实提过这个地方对吧。当我把手里的金钱交给她们时,她们确实说过『要在幽兹海姆进行野营狩猎来打倒邪神等级的怪物,才有可能赚到这种金额』这种话吧。」

  「啊——嗯,确实说过。」

  莉法一边点头一边回想。

  在被大蚯蚓吞进去的不久前,正当风精灵族与友好的猫妖族正在举行领主会谈之际,敌对种族火精灵趁他们不注意时前来偷袭这次的聚会,莉法和桐人由敌人的大部队手中解救了两位领主。当时桐人还把巨额的金钱交给领主她们,表示要让她们拿去当成军队资金。收到大量货币的风精灵领主朔夜当时确实曾说过这样的感想。

  「……话说回来,桐人你是在哪里赚到那么多资金的?」

  面对莉法这突如其来的问题,桐人支支吾吾了一阵子后才这么回答:

  「那是一个以前对这个游戏非常着迷,现在已经砍账号的朋友送给我的……」

  「这样啊……」

  确实常常听说砍账号的玩家会很大方地将装备与金钱送给朋友。莉法似乎可以接受这样的说法,于是又回归本题说道:

  「刚才说到哪了?对了,就算朔夜曾这么说又怎么样?」

  「没有啦,既然领主都那么说了,那就表示也有玩家在这个练功场进行狩猎对吧?」

  「好像是有没错……」

  「那就表示除了刚才那只巨大蚯蚓的单向通路之外,也有能双向通行的道路存在才对啰。」

  莉法这时才理解桐人究竟想说些什么,于是她点了点头后回答说:

  「应该是有没错……虽然说我也是第一次到这个场所来,所以并没有实际走过,不过央都阿鲁恩的东西南北确实都各有一座大型迷宫,而迷宫最深处就有通往幽兹海姆的阶梯。地点是在……」

  莉法挥了一下左手叫出选单,然后把地图显示出来。几乎是圆形的幽兹海姆平面图虽然被显示出来,但由于莉法几乎没有到过里面的任何区域,所以除了现在所在地的周边之外全部都是一片灰色的状态。她说完之后便用右手食指依序在平板地图的上下左右各指了一下。

  「应该是在这里、这里、这里和这里。我们现在的小庙是在中央与西南壁的中间左右,所以最近的应该是西边或南边的阶梯。只不过……」

  她耸了耸肩后继续说道:

  「有阶梯的迷宫里面当然都有邪神守护着。」

  「那邪神大概有多强呢?」

  面对桐人这种不知死活的问题,莉法先是横眼瞪了他一下后才继续说道:

  「就算你再怎么强,这次也是派不上用场的。据说这个练功场开放之后马上就冲进来的火精灵大队,在遇上第一只邪神时立刻就被全灭了。连你刚才经过一番苦战才获胜的尤金将军,听说独自一个人遇上邪神也绝对撑不过十秒钟。」

  「……那可真是棘手……」

  「据说现在要在这里进行狩猎,至少要有负责防御的重武装玩家、高歼灭火力的玩家、担任支持•回复的玩家各八个人才能够存活。像我们这两个轻装剑士,只够出去让邪神一脚踩扁而已。」

  「我可不想被踩扁。」

  桐人虽然点头同意,但暗地里似乎燃起了挑战心般地不断动着鼻子。莉法又瞪了他一眼之后才开口继续说:

  「总之我们九成九连迷宫都到不了。在这种距离之下,走在路上时遇见落单邪神,只要被它盯上我们就是只有死路一条了。」

  「这样啊……在这个区域里面又不能飞行……」

  「没错。要有日光或月光的地方才能恢复翅膀飞行能力。但正如你所见,这里没有这两种光线……唯一只有黑暗精灵在地底也能够稍微飞行一段时间……」

  说完之后,他们便互相看了一下对方的翅膀。无论是风精灵莉法背后的浅绿色翅膀,或者是守卫精灵桐人的灰色翅膀,这时都失去磷光而萎缩了起来。失去飞行能力的精灵根本就只是尖耳的小丑罢了。

  「这样的话,最后希望就是能加入刚才莉法所说的狩猎邪神大队,然后跟他们一起回到地面上去……」

  「是没错啦……」

  莉法点了点头之后,便将视线往小庙外面看去。

  微暗的蓝色当中所能见到的,就只有一望无际的雪原、森林以及屹立在遥远彼方的异形城堡。当然,那座城堡里一定有魔王级的邪神与它的一大堆部下,当莉法他们接近的瞬间八成就会有让人很不愉快的事情发生。当然也看不到其他玩家的踪影。

  「……这个幽兹海姆是为了取代地上的高级迷宫,最近才刚追加进来的最困难区域。所以会来这里的队伍大概都在十组以下。这些队伍在偶然之间来到这座小庙附近的可能性,可能比只靠我们自己赢过邪神的机率还要低……」

  「看来真的得靠我们的运气了。」

  桐人只能无力笑了笑。接着他看向在他膝盖上熟睡,身高只有十公分左右的少女,然后伸出右手食指来戳了一下她的头。

  「喂——结衣,快醒醒啊——」

  听见他的呼叫之后,少女长长的睫毛动了两、三下,接着包裹在粉红色洋装的娇小身体才撑了起来。结衣用右手掩住嘴巴,左手高高举起,打了一个大大的呵欠。她这样的动作实在很惹人怜爱,让莉法一个不小心就看呆了。

  「呼啊……早安啊——爸爸、莉法小姐。」

  小妖精以银铃般声音打着招呼,而桐人则是温柔地对她说道:

  「早啊,结衣。可惜现在还是晚上,而且我们也还在地底。可不可以麻烦你搜寻一下附近有没有其他玩家在?」

  「我知道了。请稍等一下……」

  结衣点点头之后闭上了眼睛。

  跟在桐人身边的小妖精结衣,其正式名称是「导航妖精」,任何人只要付出额外的费用就可以由选单里面呼叫他们出来。但是就莉法所知,导航精灵通常只会用毫无感情的合成音念出辅助系统里的记载事项,从没见过像结衣这样有丰富感情表现的个体。应该说根本就没听过还有自己专属姓名与个性的导航妖精。

  莉法一边想着重复招唤同一只精灵的话是不是就能够和他变得这么熟稔,一边等着结衣开口说话。

  过没多久,睁开眼睛的小妖精,很抱歉似地垂下了长耳朵,甩动黑色的长发说道:

  「对不起,在我可以读取的档案范围内没有其他玩家的反应。应该说如果当初我有注意到那个村庄没有登录在地图上的话,现在就不会……」

  坐在桐人右膝上的结衣沮丧地低下头,而莉法则反射性用指尖摸着她的头说:

  「别这么说,那不是结衣的错。毕竟那时候是我拜托你专心警戒周围有没有其他玩家的。所以你千万不要在意。」

  「谢谢你……莉法小姐。」

  看着结衣以湿润的眼眸望着自己,让莉法实在无法相信眼前的这个妖精居然是由程序代码所驱动的。莉法露出一个发自内心的微笑,轻轻摸了一下结衣的脸颊之后看向桐人。

  「嗯,这样的话就只有奋力一搏了。」

  「什么奋力一搏……?」

  莉法对着桐人豪气地一笑,接着开口说:

  「当然是试试看我们能不能靠自己回到地面上啰。反正继续坐在这里也只是浪费时间而已。」

  「但、但是你刚才说绝对不可能成功的不是吗……」

  「我是说九成九不可能成功,所以要赌在那百分之一的可能性上。其实只要看出落单邪神的移动模式,然后慎重行动的话就有可能成功。」

  「莉法小姐好帅!」

  莉法对努力拍着小手的结衣眨了一下眼睛,接着便准备站起身来。

  但这时桐人却拉住她的袖子,用力把她拖了回来。

  「做、做什么?」

  莉法一个踉跄后坐回地面,原本打算要开口抗议,但看见桐人在至近距离之下的眼神后又闭上了嘴巴。桐人就这样一直凝视着莉法,然后以非常正经的口气坚定地说道:

  「不……你还是在这里登出吧。我会守护你的角色直到消失为止。」

  「咦?为、为什么?」

  「现在已经超过凌晨两点半了。你说过自己在真实世界里是学生吧?今天你已经为了我连续潜行超过八个小时以上,我不能再让你陪我耗下去了。」

  「…………」

  这突如其来的说词让莉法没办法做出反应,而桐人则是凝视着她继续平静地说道:

  「光是直线前进都不知道要花多少时间了。现在还要一边躲开那种超大型怪物的搜敌范围一边移动,实际移动距离可能要加倍也说不定。就算能够安全到得了阶梯应该也已经天亮了。虽然我自己有非到阿鲁恩去不可的理由,但今天不是假日,所以你还是登出去休息比较好。」

  「我……我……我不要紧,就算熬个一整晚也……」

  莉法勉强挤出笑容,正准备摇头的时候——

  桐人却在此时放开她的袖子,以中止这段谈话的气势向她低头说道:

  「莉法,一直以来真的很谢谢你。如果没有你,光是收集这个世界的情报就不知道要花掉我多久的时间。因为有你才让我只用了半天时间就能到这个地方来。我真的不知道该如何向你道谢才好。」

  「…………」

  莉法无法忍受胸口突如其来的刺痛,只能用力紧握双拳。

  她不知道胸口为何会如此地疼痛。但是她的嘴唇几乎是自动张开,然后勉强挤出僵硬的声音。

  「我、我也不是为了你才这么做的…………」

  「咦……」

  把视线由抬起头的桐人身上移开后,莉法用僵硬的声音继续说道:

  「是……是因为我自己也想要来才能一路陪伴你到这里。我还以为你能了解呢。什么叫不能让我再耗下去了。难道你认为一直以来我都是在勉强自己跟你同行吗?」

  AmuSphere读取到莉法内心涌起的感情,直接忠实地让她两眼的泪水即将夺眶而出,她只好用力眨了几次眼睛将眼泪挡回去。坐在桐人膝盖上的结衣一脸担心地交互看着两个人,而莉法则像是要逃开她的眼神般朝着小庙出口站起身来。

  「今天的冒险……是我玩ALO以来最愉快的经验。有好多事情都让我兴奋不已、心跳加速。让我好不容易开始相信,这里也是另一个真实的世界,但现在却……!」

  她用右臂迅速擦干双眼的泪水,接着就往黑暗的外头冲去。

  就在这一瞬间——

  忽然有股不像雷鸣也不像地鸣的巨大怪异声响在极近的距离内响起。

  这道「吼噜噜噜噜」的声响,无疑是从超大型怪物喉咙里所发出来的咆哮声。接着足以让地面产生摇晃的脚步声也跟着响起。

  莉法内心一边想着「糟糕,刚才的叫声把落单邪神给引过来了,我这个大笨蛋!」并因此而自责,一边决定自己当诱饵来把邪神引开。于是她再度准备往外冲去。

  但是不知何时已经站在她身后的桐人却用力抓住她的左臂要她留下来。

  「放开我!我来把敌人拖走,你就赶紧趁隙离开……」

  虽然她压低声音如此嚅嗫道,但旁边的桐人却以敏锐目光看着外面然后迅速说道:

  「不,等一下。情形有点奇怪。」

  「有什么好奇怪的……」

  「敌人不只有一只而已。」

  听见这句话后莉法急忙竖起耳朵,结果由邪神发出来的咆哮,除了一道类似大型引擎的重低音之外,还混杂着一道类似寒风的咻咻声。莉法先是屏住呼吸,然后才准备将抓住自己的手臂甩开。

  「如果是两只的话那我就更应该出去!等你被其中一只给盯上就来不及了!死亡的话就得从司伊鲁班重新出发唷?」

  「不是那样的,莉法小姐!」

  乘在桐人肩膀上的结衣轻声叫道。

  「接近中的两只邪神级怪物……似乎正在互相攻击!」

  「咦?」

  莉法眨了几下眼睛之后,再度把注意力集中在耳朵上面。接连不断的震天脚步,听起来确实不像是直线前进,而像是在滚动般的不规则震动。

  「但、但是……怪物之间互相攻击,这究竟是……」

  莉法瞬间忘了几乎压垮心脏的悲伤,茫然地低声说道。结果桐人像是下定决心般这么嚅嗫着:

  「我们去看看到底怎么回事吧。这种小庙也不是防空洞,一直待在里面也不是办法。」

  「说、说得也是……」

  两人互相点了点头之后,莉法将手放在长刀之上,然后跟着桐人往雪花纷飞的微暗空气中走去。

  才走了几步,声音来源的两只邪神马上就映入他们眼帘。由小庙东边不断接近的它们,简直就像两座晃动的小山一样。高度应该有将近二十公尺吧。两只的色泽都是邪神级怪物特有的蓝灰色。

  定眼一看之下,可以发现两只的大小有些微差异。发出「吼噜噜噜噜」那像发电机般吼叫声的个体比「咻咻咻」啼叫的个体还要大一点。

  而大型邪神还可以说稍微有一点人类的形状,它有着三张直向连在一起的巨大脸孔,脸孔旁边还长出四根手臂宛若巨人。那类似邪教神像的四方形脸孔各自发出「吼噜、吼噜」的叫声,听起来简直就像引擎连续发动的声音。此外四只手上还轻松挥舞着像工地现场钢筋般的四角形巨剑。

  另一方面,较小型的邪神则已经不知道该怎么形容它的外形了。巨大耳朵与长长鼻子让它的脸就跟大象一样,但后面身体却是像馒头般的扁平圆形,而支撑这种身体的则是将近二十只左右带有钩爪的长脚。整体来说,大概就像是——有着象头的水母吧。它虽然伸出尖锐的爪子来逼退巨人的攻击,但爪子却被像暴风般的四角铁剑挡住而根本没办法抓到巨人的脸。小型邪神因此不断被逼退,每当剑前端砍过馒头型身体时,就会有全黑液体像雾一般飞散。

  「这…这到底是怎么回事……」

  莉法已经忘了要隐藏自己的身体,只是茫然地如此呢喃着。

  ALO里面通常只有在三种情形之下怪物才会互相攻击。第一就是某一边的怪物是擅长于驯兽技能的猫妖族玩家所操纵的「宠物」。第二种情形就是某一边受到音乐精灵所演奏的乐曲所煽动。再来第三种就是被幻属性的魔法给迷惑了。

  但是这三种情形很明显都不适用于现在眼前进行的死斗。如果是宠物的话目标箭头应该会变成黄绿色,但两只邪神的箭头都还是一般怪物的黄色。空气中能听到的也只有两只邪神的吼叫声与震动声,根本没有音乐,甚至也见不到任何幻惑魔法发动时的光线效果。

  莉法他们只能呆站在那里看着这场大战,而两只邪神也丝毫不在意他们的目光,只是不断进行着激烈的死斗。目前依然是三头巨人占优势,象水母屈居劣势的情况。最后象水母的一只脚被巨人用剑从根部完全打断,飞出来的脚就掉在莉法他们附近,让他们的身体随着震动而摇晃着。

  「喂、喂,继续待在这里好像不太妙吧……?」

  身边的桐人虽然如此呢喃着,但莉法点了点头之后却还是没有任何行动。因为她的目光没办法从象水母身上移开,从伤口迸发出来的血液将白色雪原染成一片黑色。

  受伤的象水母发出一声尖锐的「咻咻」声后,再度试着逃离现场。但是巨人似乎不打算让对方逃走,它除了往象水母如馒头般的身体扑过去之外,手中的铁剑还更用力往象水母身上招呼。无法承受压力而倒在地上的象水母,发出的声音也愈来愈虚弱了。它灰色外皮上被划下好几道残忍的伤口,而巨人的剑更是无情地对伤口不断发动攻击。

  「救救它吧,桐人……」

  当这句话由自己的口中说出来的时候,莉法也感到十分惊讶。桐人脸上先是出现比她惊讶三倍左右的表情,接着又交互看着莉法和两只邪神,最后才简短地问道:

  「救、救哪一边?」

  确实,跟勉强还算是人类形状的巨人相比,象水母的外型确实是相当惊悚。但这种情况之下其实根本就不用多加考虑了。

  「当然是被欺负的那边啰。」

  桐人面对马上这么回答的莉法,提出了一个非常简单的疑问。

  「怎、怎么帮?」

  「这个嘛……」

  这次莉法实在没办法马上回答。因为她自己也没有任何点子。但就在她犹豫该怎么办的时时候,象水母的青灰色背上已经又多了好几道伤痕。

  「…………桐人,你快想点办法!」

  莉法在胸前握紧双手如此大叫着,但守卫精灵的少年也只能看着天空然后用两手搔着满头黑发。

  「要我想办法我也~」

  但这时候桐人的手忽然停了下来,接着再度凝视着两只邪神。他瞇起双眼,黑色瞳孔深处闪烁着脑内正进行高速思考的光芒。

  「……如果那种外型有其意义的话……」

  桐人低声说完之后,忽然看起四周环境,接着又小声地对肩上的结衣说道:

  「结衣,附近有什么有水的地方吗?无论是河川或湖泊都可以!」

  结果小妖精不问理由马上就闭起眼睛,然后迅速点头回答:

  「有的,爸爸!北方约两百公尺左右的地方,有一座结冰的湖泊!」

  「好……听好啰,莉法,我们要拼命跑到那里去。」

  「咦……咦?」

  外型——是指那个三头四臂的巨人吗?那跟有水的地方又有什么关系呢?

  桐人不理会充满疑惑的莉法,轻推了一下她的背部之后,便直接从腰带里拔出类似钉子的物体。那应该是投掷用的锥子才对,但莉法至今为止从没见过有人使用这种武器。那是因为在ALO中有魔法这种超强力的远距离攻击方法,所以修炼这种单调的武器投掷技能可说是一点意义都没有。

  但是桐人却相当熟练地一边将全长十二公分左右的锥子在手指上转动着,一边做出投掷的动作。

  「……要去啰!」

  他的右臂随着准备投掷的声音以迅雷不及掩耳的速度挥出,铁锥带着蓝色光芒在空中以直线飞去——

  飞锥直接命中三头巨人最上方的脸那发出暗红光线的两眼之间。

  令莉法惊讶的是,巨人的HP值竟然微微减少了大概一个画数左右。那种像玩具一样的武器竟然可以贯穿邪神级怪物的坚强装甲,可见他的飞剑技能一定经过相当程度的锻炼。

  当然这点伤害对邪神那庞大的HP值来说根本就不值得一提,但这种时候最重要是要让对方产生损伤。因为——

  「吼吼吼噜噜噜噜噜噜噜!」

  发出这样的吼声后,巨人那三张脸与六只眼睛都转了过来,这就是它已经把目标从象水母转到莉法与桐人身上的最佳证明。

  「……要逃啰!」

  桐人大叫完之后,马上转向北边然后踢起雪片全力往前冲。

  「等等……」

  莉法只能不断开合着嘴巴,然后急忙从后面追上逐渐远去的守卫精灵。紧接着后面马上有震天的咆哮与震动传了过来。巨人立刻开始追起他们两个人。

  「等等不不要啊啊啊啊啊啊!」

  莉法一边发出悲鸣,一边将脚底下的速度提升到极限。但前面的桐人却以不输奥运短跑选手的漂亮姿势,持续拉开与莉法之间的距离。虽然在贯穿地面山脉的「鲁古鲁回廊」中她就已经体验过桐人逃走的速度,但被丢下来的话可就一点都不好玩了。

  「太~~过~~份~~了!」

  在莉法发出尖叫声当中,背后的巨大震动声也持续不断接近。邪神身高大概有莉法的十三倍,所以两者之间步伐的差距应该也是这样的倍数吧。莉法一边担心那像钢筋的大剑会不会马上挥下来,一边用尽全身力气正确来说应该是脑部所发出来的运动命令来追上桐人。

  结果前面的黑衣少年忽然啪沙一声将雪踢散然后停了下来。接着他又转过身子,张开双臂来挡住莉法。即使是在这种情况之下,被对方这样抱在怀里,莉法还是羞红了脸颊。她一停下来后马上转头往后看去。

  三头巨人已经接近到抬头就能看见的吓人距离。再过几秒钟马上就能追上他们了。要是被它的铁剑打中一下,身为轻装战士的桐人和莉法,HP值一定马上就会归零。

  ——你到底打算做什么!

  正当莉法以不成声音的音量对紧抱着自己的桐人如此问道时……

  由地底传出了「啪叽啪叽」这样奇异的声音。

  那是巨人宛如大树般的脚踩破埋藏在雪面下冰层时发出的声音。桐人之所以会停下来,是因为这里是被积雪覆盖的广大结冰湖正中央。

  大概十五公尺前方的雪原整片下陷,阴暗清澈的水面整个露了出来。三头巨人掉下自己所创造出来的湖泊里,接着马上激起一条高高的水柱。

  「就、就这样沉下去吧……」

  莉法拼了命地祈祷,但事情果然没有那么容易解决。巨人马上就有一个半的脸孔露出水面,接着啪嚓啪嚓拨着水往他们这里前进。看来它是用我两条手臂当成桨在湖面下划水。全身像岩石一样的邪神竟然如此会游泳。如果让它沉到湖底就是桐人的作战,那他的赌注可以说完全失败了。

  莉法站起身来决定至少要再跑一段路,但抱住她的桐人却是一动也不动。他用几乎快触犯性骚扰防范规范的力道压住莉法,然后一直凝视着迫近的巨人。

  「……啊,难、难道说,你……」

  ——「想直接就这样死亡吗」的直觉闪过莉法脑海里。

  就像他刚才曾经说过的,为了让莉法能够登出而准备和邪神同归于尽,然后再度从存盘地点风精灵首都司伊鲁班出发。

  莉法绝不允许他这么做。莉法光是今天和他一起同行,就能感受到桐人想到央都阿鲁恩中心点「世界树」去的强烈决心了。这名守卫精灵少年是为了要去世界树上见一名等待他的人,才会进入ALO,然后历经千辛万苦而来到这个地方。

  「不行,你快点逃……」

  莉法虽然挣扎着想从他怀中逃离,但她嘴里的细微叫声这时又被另一道水声给掩盖过去了。

  吓了一跳的莉法往声音来源看去,随即看到迫近的三头巨人身后又出现了一道新水柱。

  「咻噜噜噜!」的吼叫声无疑是来自刚才不断被巨人欺负的象水母。亏他们已经把巨人拖走了,它却自己又从后面追了上来。

  莉法瞬间忘了自己的状况,只是惊讶地瞪大了眼睛——

  先是水面被分割开来,然后象水母将近二十只脚全部缠上了巨人的脸与手臂。

  巨人立刻发出「吼噜吼噜!」的愤怒叫声并且挥舞手里的铁剑。但是在水里挥剑的动作相当迟缓,根本无法摆脱对方脚的纠缠。

  「……原、原来……」

  莉法用沙哑的声音轻声说道。

  那头象水母原本就是生长在水里的邪神。在陆地上的时候,有大半的脚为了支撑它那巨大的碗型身体而派不上用场,但现在进入湖里面之后整个身体便浮在水面上,全部的脚都可以拿来攻击。相对地巨人需要用两条手臂来游泳,攻击力已经被削弱了一半。

  也就是说,桐人刚才嘴里的「外型」指的原来是象水母邪神。现在一想起来水母确实是水里的动物,莉法对于自己连这么简单的事情都没注意到而感到丧气,进而更握紧了双手。

  象头邪神以如鱼得水,不对,应该说是以水母得水的气势压制着三头巨人,让巨人的头整个沉到水底。两头超大型怪物的缠斗溅起了滔天巨浪,浪花在碰到了冰岸之后喷出大量水沫。

  这时象水母发出更为尖锐的叫声,然后身体开始发出蓝白色光芒。光线接着变成细微的火花,透过二十只脚流入水中。

  「啊……」

  「太棒了!」

  莉法与桐人同时大叫了起来。三头巨人的HP开始急剧减少。利用观测技能一看之下,发现每当火花闪烁时三头巨人高达数十万的HP值便不断下降。

  也许是巨人的最后悲鸣吧,水面下闪烁了数次红色闪光,然后浮起了好几道蒸气柱,但这些对水母邪神的HP值没有任何影响。不久之后,吼噜噜的吼叫声开始慢慢减少,最后完全停止——紧接着便产生超大规模的多边形爆发效果,让莉法的视线完全看不见东西。

  瞬间莉法将自己的脸转向旁边。当她把头转回来时,留在现场的箭头便只剩下一个而已。

  咻噜噜噜噜噜噜噜噜……一阵类似胜利的吼叫声之后,象水母将自己所有的脚高举起来。

  接着又马上将它们放了回去,开始在湖面上游起泳来。

  当它巨大的身体爬上岸边时,身上流下来的水简直就跟瀑布一样。莉法一边吞着口水,一边看它踩着冰雪向他们走过来。

  邪神愈来愈接近的沉重脚步让莉法他们的脚底随之震动,而当它停在他们眼前时,可以再度感受到它确实十分巨大。光是一只与巨人作战时看起来像细小触手般的脚就足足有两手合抱起来那么粗。那些脚就像高耸入云的大树一样,让他们只能看见馒头型身体的轮廓。

  它身体前面的头部实在与大象非常相似。脸颊两旁圆滚滚像耳朵的部分或许应该称为鳃还比较合适,脸孔下方有着与脚差不多长的鼻子垂下来。两边各有三个像黑色镜头般的眼睛正发出光芒,虽然这看起来有些吓人,但由于排列形状就跟饭团一样,所以整体的表情倒还算是逗趣。

  「那我们接下来该怎么办…………」

  桐人轻声说道。

  莉法确实说过要帮助这只有点像大象的邪神,但接下来的行动她就完全没有想过了。现在停在他们眼前的是一只恐怖的邪神级怪物,而且箭头也依然是代表敌人的黄色,只要它那带有锐利钩爪的脚往下一踏,莉法他们一定马上就会魂归西天了。

  但是反过来说,现在这一刻它没有发动攻击就已经是很不寻常的现象。像幽兹海姆这种高级的练功场,所有怪物一旦在视线里发现玩家的踪影,应该马上就会像抓狂般发动攻击才对,既然它没有这么做的话,是不是静静待着象水母就会自动离去了呢……

  但莉法这样的想法在一秒钟之后便被打破了。邪神发出一声「咻咻」的啼叫后,长长的鼻子就往他们两人伸了过来。

  「咿……」

  原本桐人已经准备向后逃走,但至今为止一直没有发言的小妖精结衣,忽然用可爱的手把他的耳朵拉了过去。

  「不要紧的,爸爸。这孩子没有在生气。」

  ……孩子?莉法听见这种称呼之后差点没让下巴整个脱臼——

  前端分裂开来的鼻子一下就把他们两个给卷了起来。接着便像拔萝卜般迅速将两人抬离地面。

  「咿呀~~」

  发出这种狼狈叫声的桐人与连声音都发不出来的莉法,就这样被象邪神轻松地抬到数十公尺的高度然后慢慢放进嘴里——幸好没发生这种事情,象邪神只是把他们两人丢到自己的背上。

  他们一屁股掉在象邪神身体上,一度弹起来之后才又坐了上去。远看似乎相当光滑的象水母身体其实长满了灰色短毛,当桐人和莉法在它身体中央坐定之后,象水母才满足地叫了一声,然后像是什么事都没发生过一般开始移动。

  「…………」

  莉法和桐人互相看了一眼之后,也就不再努力想弄清楚目前的状况,只是茫然看着四周围的风景。

  虽说幽兹海姆被称为是永夜的国度,但也不是完全的黑暗。覆盖在头顶的冰柱群全都发出些微磷光,让整片雪原都染上了一层薄薄的蓝色。即使这里是超危险区域,这样的景色依然非常迷人。莉法他们由距离地面数十公尺的高度见到了漆黑的森林、险峻的断崖以及建立在上面的高塔与遥远的古城。

  象水母的二十只脚持续踩着沉重脚步,而桐人在它背上摇摇晃晃过了一分钟左右后,终于开口如此呢喃道:

  「也就是说……这应该是某种任务的开端吧……?」

  「嗯……」

  莉法歪着头,小声地回答:

  「如果是任务,在开始的时候应该会有Start标志出现才对……」

  她用左手在视线左上角画了一画。

  「如果没有出现的话,就不是有明确开始与结束的委托型任务,而是偶发性的事件……不过如果是这样的话,就有点麻烦了……」

  「为什么?」

  「如果是任务的话,在结束时一定会得到某种报酬。但事件就有点像是玩家参加型的戏剧,不一定都会有好结果啊!」

  「……也就是说,有可能最后会有很悲惨的结局?」

  「当然有可能了。我之前曾在类似恐怖电影的事件里因为选错了行动选项,最后被魔女放在锅子里煮死了。」

  「这、这游戏也太恐怖了吧……」

  桐人脸上露出僵硬的笑容,接着开始摸起腰部下方丰盛的邪神毛发。

  「……嗯,反正已经误上贼船,错了,应该说误上水母才对。而且从这个高度跳下去一样会受到很大的伤害,我们也只能撑到最后了……不过——那个……虽然有点迟了……」

  「怎、怎么了?」

  一脸严肃的守卫精灵先是凝视着莉法,然后忽然低下头说道:

  「莉法……刚才很对不起。说出那种忽视你心情的话来。嗯……或许我心里真的有某个地方太小看这个游戏了。觉得再怎么说也不过是游戏而已。但……不论是真实或是虚拟,所感觉到的事物与想法其实都是最真实的,我明明应该是最了解这一点的人……」

  桐人低下头来,脸上闪过一抹悲哀的表情。

  莉法总觉得曾在哪见过这种表情,但她为了将这种感觉从脑袋里赶走而用力摇了好几次头。

  「不……其实我也有不对的地方。那个……如此拼命地解救了我和风精灵族的你,怎么可能会认为ALO只不过是个游戏呢,这一点我很清楚……」

  ——包含ALfheim Online在内,这个称为「VRMMO——RPG」的新类型游戏,总是会在某些地方考验着玩家。莉法最近对这一点有很深刻的感受。

  夸张一点来说,游戏所考验的便是玩家的尊严。既然这是个游戏,就不可能永远获胜。不论是掉入敌方玩家所设的陷阱而进退两难,或者是被敌人从正面打得一败涂地,这些都是随时有可能会发生的情形。

  当那种时候发生时,玩家能够努力挣扎到什么样的地步、落败时又是否能保有尊严。这些都是游戏考验玩家的地方。如果是往常那些映在平面屏幕上的游戏,只要玩家不打出图示,角色脸上的表情就不会有任何变化,当然也可以在实时通讯上利用表情文字来舒缓失败所带来的悔恨感。但是在完全潜行环境下的角色将会忠实呈现玩家当时的感情。有时候玩家甚至会流下悔恨的眼泪。

  而有些人就是不想被人看见这种表情,于是在情况对自己不利时马上就笑着放弃比赛,甚至有许多人在输掉的瞬间便登出了。当然莉法也不希望自己哭泣的脸让别人给看见。

  但是眼前这名不可思议的守卫精灵,似乎完全不会做这些表面功夫。在鲁古鲁回廊里遭受火精灵突袭而陷入九死一生绝境时、被尤金将军的魔剑打得毫无还手之力畤,桐人都毫不隐瞒自己的愤怒与悔恨,只是拼了命地挣扎并且在最后成功扭转劣势。认为这个世界「只不过是游戏」的人,是不可能做到这种事的。

  「……那个……我说你啊……」

  ——在到ALO来之前,都是玩什么游戏?真实世界里又是什么样的人呢?

  原本准备这么问的莉法急忙又闭上了嘴巴。就算是彼此交情很好,在VRMMO里面也不应该询问其他玩家现实世界里的事情。

  莉法对感到疑惑的桐人摇了摇头表示没事,然后微笑着说道:

  「那……我们这样就算合好啰。我到几点都没关系,因为我已经可以自由选择去不去学校了。」

  说完后她便伸出右手,而桐人也笑着说「这样啊」,然后与她握手。莉法为了掩饰害羞的心情而用力摇着手,当她发现到桐人肩膀上的结衣也很高兴地微笑着时,害羞的心情又更加地强烈了。放开手后,她便马上把红透耳朵的脸庞转往另一边。

  载着两个人的象水母完全不在乎背上乘客的对谈,只是不断踩着沉重的步伐往前走。随意往前进方向一看之后,莉法瞬间忘了自己发烫的脸颊,开始紧紧皱起眉头来。

  「怎么了?」

  听见桐人的声音后,莉法一边伸出右手一边这么回答道:

  「我们刚才不是说过应该要往西方或是南方角落前进吗?但这孩子好像完全走往相反方向……你看。」

  手指前方有一道巨大剪影逐渐从黑暗当中浮现出来。幽兹海姆呈现平缓弧形的顶端上,有许多呈倒圆锥形的构造物垂了下来。此外还有许多由复杂分枝所构成的网状物体包围了非常巨大的冰柱。

  由远近效果的模糊程度来判断,冰柱距离莉法他们应该还有十公里左右吧,但由于它实在太过巨大了,让距离感产生了混乱。冰柱里还埋有几道光点,那缓慢且有周期性的明灭模样看起来甚为庄严。

  「……那些包围冰柱的网状物不知道是什么东西……」

  「我也只在屏幕照片上见过而已……那是世界树的根部。」

  「咦……」

  桐人迅速瞇起了眼睛,莉法瞄了一下他的侧脸后便继续说明:

  「贯穿阿尔普海姆的根部会直接垂到幽兹海姆的顶端。也就是说这头邪神不是走向幽兹海姆的外围,而是前往它的中心部份。」

  「这样啊……世界树就是我们的最后目的地了……难道没有通路能从这里爬上那些树根到外面去吗?」

  「我没听过有那种通路。话说回来,你看,最长的树根也只有到天花板和地面的中间而已。但就算是那个位置也已经超过两百公尺了,在这个无法飞行的练功场更是绝对不可能到达的地方。」

  「这样啊……」

  桐人轻轻叹息了一声之后,又重新打起精神来笑着说道:

  「嗯,现在只有把一切交给这只不知道是象鼻虫还是巨型等足虫的家伙了。不知道会被送去龙宫城接受盛大欢迎还是被它当成明天的早餐就是了。」

  「等、等等。什么是巨型等足虫啊。要说的话应该也是大象或是水母吧?」

  莉法噘起嘴巴反驳之后,桐人一脸惊讶地扬起眉毛说:

  「咦——你不知道吗?别名又叫做深海大虱,那是在深海海底,像这么大的鼠妇虫……」

  他边说边用两手比出相当宽的幅度,莉法上半身抖了一下之后急忙将桐人的嘴遮住。

  「我知道了,那我们来给它取名字吧!取个可爱点的名字!」

  看着身体下方长满毛的躯体以及前端若隐若现的圆头,桐人心里拼命想着适合大象的名字……猛象……不好……象人类……也不是……

  「那就叫当叽好了!」

  听见桐人忽然这么说,莉法吓得直眨眼睛。这确实是个可爱的名字,不过他到底是从哪想出来的呢。等等大象当叽,怎么好像听过这个名字。

  花了两秒左右探查着记忆深处后,答案终于浮现出来。那是小时候家里一本绘本当中曾出现过的大象名字。内容是从前战争末期,政府对动物园发出处死猛兽的命令,饲育员只好一边哭泣一边拿了有毒的饵想要杀害聪明的大象当叽,但它却不吃毒饵而一直重复着万岁的动作直到饿死为止。当莉法的母亲念这本绘本给她听时,她马上就大哭了起来。

  「这名字有点触霉头耶……」

  她低声说完后,桐人也一脸抱歉的点了点头。

  「好、好像是耶。我脑海里也开始有印象了。」

  「咦——你也看过那本绘本吗。那……没关系。就叫这个名字好了!」

  莉法拍了一下手之后,便摸了摸脚下的短毛。

  「喂——邪神,从今天起你就叫当叽了……」

  当然怪物没有任何反应,而莉法他们也就当它已经接受了。如果能用驯兽技能把这只邪神变成宠物的话,系统便会允许玩家帮它取名字,但就算是猫妖族的大师级驯兽师也没有人曾成功驯服过邪神级怪物。

  坐在桐人肩上的结衣也接在莉法后面挥着自己的小手,对比自己大上数百倍的巨大身躯说:

  「当叽先生,初次见面——今后也请你多多指教!」

  或许是偶然也说不定吧,这次邪神头部两旁不知是耳朵还是鳃的东西竟然动了几下。

  被取名叫做当叽的象水母沿着冰冻的河川一路北上。

  这段时间里面他们曾近距离遭遇过好几次在练功场里徘徊的落单邪神。但不知道为什么,所有邪神都只是由树丛或是山丘的另一边看了一下他们然后便离开了。

  或许是把莉法他们当成是当叽的附属品了吧,但这样就又会有个疑问产生,那就是为什么三头巨人型邪神会袭击当叽呢?莉法能想出来的理由就只有移动中与他们擦身而过的邪神全部都跟当叽一样,外型完全不像人类而已。

  当她转头想要寻求桐人的意见时,想不到这个守卫精灵竟然在这种状况之下也开始打起瞌睡来了。莉法原本又握紧了拳头,但灵机一动之下,伸手便抓起一大把累积在当叽背上的雪块。

  在雪球对象快要消失前,莉法赶紧将它们从桐人黑衣的衣领里丢了进去。

  「呜哇!」

  被冰冷效果直接击中之后,桐人发出奇怪叫声跳了起来。而莉法则是向他道了声早安之后提出刚才的疑问。守卫精灵脸上虽然暂时出现了懊恼的表情,但随及边想边这么说道:

  「……也就是说,比较像人类的邪神与像野兽的邪神之间也发生了斗争吗……」

  「或许吧……说不定人型邪神就只攻击当叽和它的伙伴呢……」

  幽兹海姆大概是在一个月前的大型更新里才刚导入的新练功场,由于难度相当高,所以几乎都是没经过探索的地带。如果这种状况真是某种事件的话,那么莉法他们很有可能就是最先发现到这一点的玩家。如果是一般狩猎邪神的队伍发现当叽与巨人的战斗,那他们应该都会在一旁隔山观虎斗,等到当叽被杀掉之后便直接和巨人发生战斗——

  「嗯,知道所有内幕的只有当叽和这场事件的程序设计师了。我们就顺其自然吧。」

  桐人说完之后便将身体往后一躺,然后把两条手臂当成枕头还翘高了脚。从肩膀上轻飘飘飞起来的结衣在停到桐人胸口上之后也做出跟他一样的动作。对于这两个人过于放松的态度叹了口气后,莉法心里一边盘算着这次要是再睡着就要对他施放结冻系魔法,一边看了一下视线角落的时刻表。曾几何时蓝白色的数字已经超过凌晨三点。

  对至今为止最晚到凌晨两点就一定会下线的莉法来说,接下来就是未知的领域了。她心里一边抱着「我竟然也会因为网络游戏而熬夜」的感慨,一边摸着脚边的短毛。

  这只怪异邪神一点都不理会背上的人,只是按照一定速度持续走着——

  当它爬上被雪与冰掩埋的山丘之后,终于停下了脚步。

  「呜哇…………」

  莉法移动到当叽的头部附近,然后往前一看,接着便不由得发出巨大的惊呼声。

  她眼前出现一个洞穴。

  而且是规模超乎想象的洞穴。它的直径宽广到让对面看起来只是一片蓝色迷蒙,巨大的垂直洞穴就在眼前张开血盆大口。险峻直立的峭壁被深厚冰层所掩埋,冰层由上部的透明白色往下依序形成浅蓝、蓝、深蓝最后是漆黑的层次。就算再怎么集中精神往洞穴下面看,也只能见到一片深沉的黑暗而已。

  「掉下去的话不知道会怎么样……」

  连桐人也用紧张的声音这么说道,停在他肩膀上的结衣则用相当认真的口气说:

  「我能进入的地图档案里,洞穴的底部构造没有获得定义。」

  「呜哇~也就是无底洞的意思吗?」

  莉法和桐人一起往后退,准备回到当叽背部中央。但是邪神的身体却率先动了一下。

  ——难道是要把我们丢进这个洞里吗?

  莉法内心虽然如此大叫着,但幸好这个邪神似乎不是那么忘恩负义的怪物。它将二十只脚全部往内侧折起,一边保持着背部平衡一边让巨大身躯往下降去。

  数秒钟之后身躯的最下端便碰到了雪地。邪神「咻噜噜」的小小叫了一声后,又开始把长鼻子给吸进身体内侧——然后就完全不动了。

  「…………」

  莉法他们先是互相看了一眼,然后才畏畏缩缩地从背上下来。

  离开几步之后回头一看,发现在那里的已经不是头象水母。它把头和身体都收进身体底下,现在静静待在那里的,就只是一颗很普通的大馒头罢了。

  「……这家伙到底打算做什么……」

  桐人茫然地说道,莉法从他身边往前走了几步后便开始拍起邪神身上的毛皮。

  「喂——当叽。我们接下来该怎么办啊?」

  但邪神却完全没有反应,莉法再用力拍打了一次之后,她感觉右手上的触感有了变化。两人坐在上面移动时,当叽的身体感觉像是树脂坐垫那样有弹性,但现在却全部都变硬了。

  莉法担心它是不是因为完成任务就死去了,于是便赶紧把一边耳朵靠在毛皮上。结果从内部深处传出「轰轰」这样周期性的重低音,莉法这才安心地把脸从邪神身上移开。

  看来应该是还活着吧。被巨人所攻击的损伤也没有大碍,黄色箭头上表示的HP条现在已经完全复原。

  「这么说来……会不会只是睡着了?我们都还没办法睡耶?」

  当莉法噘起嘴唇,生气地轻拉一下邪神的毛时,背后的桐人忽然开口说到:

  「喂,莉法。你快看上面,很壮观哦!」

  从远处看起来像倒圆锥形的世界树根部,现在几乎就在他们头顶正上方。巨大冰柱被到处盘据的黑色根部所包围。其直径应该与下方的垂直深洞差不多宽吧。凝神一看之下,可以发现冰柱内部似乎存有某种构造。透过清澈的冰柱可以见到里面有通路与大厅,而当中的火把还透过冰柱发出蓝色光芒。

  「真的很壮观……如果那全部都是一座迷宫的话,无疑将会是ALO里最大规模的迷宫……」

  莉法一边感叹,一边无意识地伸出手去。但是到大冰柱下端至少也有两百公尺以上的距离,所以就连可以在地下飞行的黑暗精灵也无法到达。

  「怎么样才能到那里去呢……」

  听见这个问题之后,桐人似乎准备说些什么。

  但是坐在他肩上的小妖精却抢先用尖锐的声音说:

  「爸爸,有其他玩家正从东边接近——一个人……不对,之后还有……二十三个人!」

  「……!」

  莉法倒吸了一口气。

  二十四个人。很明显是为了狩猎邪神所联合起来的队伍。

  这本来是他们梦寐以求想要遇上的对象。只要跟对方说明事情经过然后加入他们,应该就可以从有楼梯的迷宫那里回到地面上了。

  但是在这种状况接近之下的玩家,他们的目标显然就是——

  莉法咬紧嘴唇往东边看去,几秒钟之后,马上就有踏着雪地的细微声响传了过来。如果莉法不是长于听觉的风精灵,一定听不见这种声音。但现在虽然听得见声音却看不见对方的人影。对方应该是施行了隐形魔法吧。

  莉法马上抬起手,准备咏唱识破魔法。但在她开始咏唱之前,离她十公尺左右的空间忽然有像水般的薄膜产生扭曲,接着一名玩家便随着「啪嚓」的声音出现在他们眼前。

  那是一名男性玩家。他有着略带蓝色的皎白肌肤以及同样淡蓝色的头发,毫无疑问一定是水精灵族的人。男性身穿刻有类似鱼鳞模样的灰色皮革铠甲,肩膀上还挂着小型弓箭。

  由他一身斥侯的打扮来看,应该是负责侦查•搜敌的工作吧,看他身上装备的等级与敏捷的身手,这名男性应该是等级相当高的玩家。

  相貌机警加上眼光敏锐的斥侯,又在雪地上踏出一声脚步声后,开口说出莉法最害怕的一句话。

  「你们两个要不要打那只邪神啊?」

  当然男性指的是在莉法两人身边缩成一团的当叽。

  看见莉法没办法马上回答,男性脸上的表情瞬时变得险峻起来,接着又这么说道:

  「如果要打的话就快点攻击。不打的话可不可以请你们离开。不然会被卷入我们的攻击范围当中。」

  当男人话还没说完时,他背后的棱线处就又有好几道脚步声响起。看来是本队的队员已经追上来了。

  如果他们是以中立区域为据点的种族混合队伍的话,那就还有希望……

  但莉法的希望却完全落空。越过雪线边缘出现的二十几名玩家,全部都有着白色肌肤与蓝色长发。也就是说这只狩猎邪神的队伍,是由遥远东方的「弦月湾」来到这里的水精灵族精锐部队。

  如果是由「领地叛徒」所组成的混合部队,或许就会放过同样由风精灵与守卫精灵组成搭档的莉法和桐人。但是代表水精灵族展开行动的这群人可就没那么好说话了。应该说他们如果杀了别种族的莉法与桐人,反而还能获得荣誉点数。人单势薄的莉法他们根本是绝佳的猎物,但对方还像这样给予他们警告,已经可以说是仁至义尽。

  ——但是现在也只有让他们接受自己的不情之请了。因为总不能让把我们当成伙伴的当叽被这群人杀掉。

  莉法在心里如此想着,然后她便像要保护当叽一样挡在那名斥侯的面前,开口低声说:

  「……我也知道这是违反游戏礼仪。但能不能请你们把这只邪神让给我。」

  听见这句话后,眼前的男人与他身后的大部队都流露出轻微的苦笑。

  「如果是低等级的练功场就算了,想不到来到幽兹海姆还能听见这样的台词。像你这种能到这里来的老玩家,应该也知道『这练功场是我包的』、『这只怪是我的』这种话是行不通的吧。」

  男人所说的话可说是再正确也不过了。这种强调练功场或怪物是自己所有的话,连莉法自己听了都觉得受不了。当然如果正和那只怪物战斗当中的话就能拥有优先权,但现在当叽只是缩成一团而已,所以莉法他们完全没有妨碍水精灵们攻击的权利。

  莉法只能咬紧嘴唇然后低下头去,这时忽然有个人影站到她面前,而那当然就是桐人了。

  莉法一惊之下停止了呼吸。心里想着他该不会又要像在跟尤金将军对峙时那样大吹牛皮,或者是——准备要跟他们作战了吧。即使对方人多势众,他还是不惜拔剑相向吗?

  这实在太鲁莽了。从能够到幽兹海姆进行狩猎这点来看,就能知道眼前这二十四个人都是元老级的玩家。光看重战士铠甲与魔法师法杖上闪烁的光芒,马上就能理解在鲁古鲁回廊和莉法他们战斗的火精灵部队,战力根本跟这群人没得比。

  但是桐人所采取的行动完全出乎莉法的意料之外。

  黑衣守卫精灵完全没碰到背上的大剑,只见他当场深深一鞠躬,然后说:

  「拜托你们。」

  传出来的声音让人可以感受到他的真诚。

  「……箭头虽然是黄色的。但这只邪神是我们的伙伴……不对,应该说是朋友。这家伙原本已经快要死亡,但好不容易才撑到这个地方来。我们想让它做自己想做的事情。」

  桐人说完之后将头垂得更低,但他所对面的蓝发斥侯瞪大眼睛愣了一秒钟之后……

  脸上便浮现出——极为夸张的爆笑。而他背后的集团也毫不顾忌地放声大笑起来。

  「喂……喂喂,你这家伙真是玩家吗?不会是NPC吧?」

  大大张开双手的斥侯,收起笑容后摇了摇头,然后拿下肩膀上施有美丽装饰的弓,接着又从箭筒里抽出一只银箭然后将它架到弓上。

  「……抱歉,我们也不是到这座练功场来玩的。刚才差点就被一只较大的邪神给全灭了。我们费尽九牛二虎之力才回收所有残存之火,刚刚才好不容易重整整个队伍。现在能杀的怪物我们当然不愿意放过。所以……我给你们十秒钟时间从那家伙身边离开。时间一到,我就要当你们不存在了。魔法师队——开始施放支持魔法。」

  男人迅速一挥手之后,排在部队最后面的魔法使们便不断开始咏唱起咒文来。每当各种颜色的光线效果出现,战士们身上就被各种增强能力的魔法所包围。

  「十……九……八……」

  弓箭使斥侯倒数的声音穿透好几种效果音响了起来。

  莉法紧握住双手的力道让骨头几乎快要发出声响,全身还因为愤怒而剧烈震动着,但最后还是用沙哑的声音对眼前的桐人说:

  「……我们走吧,桐人。」

  「嗯嗯…………」

  低声回答之后,桐人也低着头转过身子,然后沿着无底洞边缘往西方前进。这时莉法也跟在他身边。而他们身后的倒数则持续着。

  「三……二……一……开始攻击!」

  听见这丝毫不自夸的冷静指示之后……

  重装战士们一起往前冲去的金属摩擦声与攻击魔法的凶猛发射声同时响起。

  不断从他们背后响起的强烈爆炸声,让脚下的地面也产生震动。朝这边推过来的热风让莉法的绿色马尾激烈摇晃了起来。

  离开三十步以上的距离之后,莉法和桐人同时转过头去。

  这时正是战士们的剑、斧头与枪不断朝当叽巨大身体上招呼的时候。马上就产生一阵强烈的效果光线与剧烈的爆炸声。战士们的高级装备顺利穿透邪神级怪物当叽的防御力,让它的HP值不断减少。

  持续了几秒钟的物理攻击之后,八名战士拉开了与当叽之间的距离。但咏唱完攻击魔法的魔法师们马上就取代战士发射第二波攻击,此外还有数名弓箭使也加入射击。

  当叽那缩成一团,高达四公尺以上的躯体上不断有猛烈的爆发产生。爆炸接着形成一条条火柱,将当叽的毛皮完全烧焦。它的HP继续减少,一下子便少了十分之一左右。

  这时在爆炸声之间,可以听见「咻噜噜、咻噜噜」这种类似笛子的声音。

  那无疑是当叽的啼叫声。象头邪神这时的叫声比被三头巨人欺负时还要细微而且断断续续。

  莉法已经不忍心再看下去,于是她把头转向左边。

  结果却看到让她更加感到冲击的景象。

  桐人双手握拳站立在那里,而小妖精结衣一边从桐人胸前口袋探出头来,一边以她娇小的双手用力抓住口袋边缘。

  她那惹人怜爱的脸庞已经因为悲伤而扭曲,大颗的泪水由她黑色眼珠里不断流出。看见导航妖精那拼命忍住哭声,肩膀因为痛哭而不断震动的模样,莉法双眼里也流下了热泪。

  ——如果这只水精灵部队是无情残忍的PK集团就好了!

  这样莉法就可以憎恨他们。可以跟即将死去的当叽约定将来一定会帮它报仇。

  但他们现在只是在行使MMO玩家的正当权利而已。远从上个世纪的初期桌上型RPG开始,打倒怪物来赚取金钱与经验值便已经是这种游戏的第一目的,即使经过数十年进化而成为现在的完全潜行型RPG,目的也丝毫没有改变。支配这整个阿尔普海姆的游戏规则以及礼仪,让莉法无法指责这群水精灵。

  就算对方是怪物,但再怎么说它也曾和莉法他们心灵相通并且一起旅行过一阵子。现在游戏里这种让人无法保护自己伙伴的礼仪是怎么回事?让人没办法说「那孩子是我们的同伴,请不要杀害它」的规则又有什么意义呢?

  莉法一直相信这个世界有所谓「灵魂的自由」。相信在真实世界里无法表现的感情,也可以在这个地方流露出来。但是玩家们似乎也随着能力强化、装备晋级、等级提升而加重了绑在自己翅膀上的束缚。那些水精灵在懵懂无知的新手时期,看见不主动攻击人的怪物也会觉得它们很可爱而舍不得杀害它们吧。

  莉法这时只能抱持着无法发泄的郁闷站在当场,耳朵里听着不断传过来的剧烈攻击声以及当叽那愈来愈虚弱的啼叫声。它的HP应该已经低于五成了吧。最多只能再撑两分钟——不,大概六十秒吧。

  「桐人……」

  「莉法……」

  他们两个人同时开口说道。

  莉法猛然扬起视线看着守卫精灵的黑色眼珠,然后开口说:

  「我决定要去救它……」

  「我也要去。」

  莉法把原本要说出口的「你就先离开这里朝阿鲁恩前进吧」这句话吞了回去后,点了点头。这时候两个人杀过去的话,撑不到十秒钟便会死亡已经是可预见的结局。这场行动对他们来说完全没有任何利益。

  但只是站在旁边冷眼旁观,实在是有违莉法——还有桐人的信念。莉法他们从三头巨人手底救出当叽,之后当叽它也回过头来救了莉法他们。就算那只邪神只是根据写在服务器角落的单纯指令来行动,但眼睁睁看着自己认定并且命名的伙伴被杀害而不伸出援手,那玩VRMMO就根本没有意义了。

  「那个……我今天会再和你一起从司伊鲁班出发到阿鲁恩去的。」

  她迅速说完之后,桐人也边点头边把手放在剑上。

  「那就拜托你了。结衣……你要躲好唷。」

  「好……好的,爸爸、莉法小姐。你们要加油唷。」

  当小妖精那泪流满面的脸躲进口袋里去时,桐人和莉法便一起将剑拔了出来。站在水精灵部队边缘的一名魔法师,在听见「喀锵——」这种尖锐的声音之后,转过头来以惊讶的视线看着他们。

  他们首先瞄准了防御力较低的魔法师部队。仅用眼神确认过彼此的想法后,他们便同时全力冲刺。脚边的积雪高高地溅起,空气也为之震动。

  一口气将距离拉近的莉法,从较远处就将两手高举过头的绿色长刀挥下。

  「嘿呀~~!」

  「啪咻!」的清澈斩击声随着猛烈的气势响起。变成绿色闪电的刀刃在后排左端的魔法师肩口上炸裂。

  虽然感觉已经确实命中要害,但水精灵身上那件淡蓝色长袍似乎真的是非常高级的装备。他的HP只不过减少了三成左右。魔法师原本打算举起法杖,但是接下来又有一道漆黑闪光横向划过他的身体。紧接着发出了「咚磅!」的沉重冲击声。桐人手上大剑的神速一击让魔法师的HP条又减少了将近四成左右。

  水精灵还来不及发出声音身体已经浮在半空中,莉法的连击则是毫不容情地又往他身上招呼。手腕、手腕、脸部的攻击各让他丧失了一成的HP,好不容易才让他的生命值归零。

  一道蓝色水柱「啪嚓」一声喷起,然后魔法师便被消灭了。莉法抛开漂浮的残存之火,马上面向下一名敌人。

  这时候将全部注意力放在施放远距离魔法攻击当叽的其他魔法师们,终于也注意到事情有点不对劲了。其中一个人一脸惊讶地叫道:

  「你……你们疯了吗!」

  「嗯,这我们自己也不清楚耶……!」

  如此大叫响应后,莉法往雪地上一踢便冲了过去。

  但水精灵族精锐部队的反应也相当迅速。他们立刻中断咏唱当中的大型咒文,开始念起简短的快速咒语。但是莉法和桐人冲刺的速度稍微比他们快了一点。他们抢得能以第二名魔法师当作盾牌的位置,再度互相使出剑技。眼前的魔法师们虽然强行施法,但却几乎都是直线轨道型的攻击魔法,这些魔法在擦过莉法他们的衣服之后便向后逸去。

  虽然有一、两发追踪型攻击混在里面,但莉法即使被击中也还是绷着脸利用身体重量使出突刺来终结第二名敌人的生命。这时桐人的目标已经换到下名敌人身上。他将与身高差不多的巨剑扛在肩上,经过一瞬间的蓄力后,发出了像要割裂大地般的一击——

  这时忽然有一道声音响起,结果原来是由射穿桐人左肩的银箭所发出的声响。

  仔细一看,站在中间位置的斥侯领队已经用险恶的表情架上第二只箭。接着他开口用强而有力的声音命令道:

  「剑士队,快回来!魔法师队遭受袭击了!」

  随后发射出来的第二只箭对准莉法胸口中央飞了过来。宛若流星般拖着长长尾巴的银箭实在太过快速,莉法只好用左腕来抵挡。「咚!」一声沉重的冲击音过后,她的HP条立刻减少了一成以上。莉法的脚一个踩空,像雷射般的高压水流魔法攻击便飞过来射穿她的右脚。虽然不会有痛楚,但令人不舒服的麻痹感还是让她的脸扭曲了起来。

  而桐人在让第三名敌人的HP减少一半时,整个人被无法闪避的冰龙卷风给击倒在地上。当莉法赶到桐人身边准备使用回复魔法时,看见敌人魔法部队已经开始咏唱较大型的攻击魔法。此外原本围在当叽身边的重装战士们也一脸凶狠地往这里杀了过来。

  ——到此为止了吗?

  他们冲杀进来已经过了将近五十秒的时间。面对如此庞大的队伍,这样的战果应该已经算是相当不错了。这样的话,当叽应该也可以原谅我们才对。

  蹲在地上的莉法直接闭上眼睛,然后将脸伏在桐人胸口,等待着魔法或者弓箭将他们HP归零的瞬间。

  但是在攻击声还未响起之前,莉法就先听见宛如把直笛声音加强数万倍的啼叫声。这道让冰冷空气产生强烈震动,也让远方雪山发出回声的啼叫声毫无疑问是来自于当叽。但很明显可以听出与刚才软弱的悲鸣完全不同。

  难道说它真的要死去了吗?莉法一想到这里,马上用扭曲的表情往山丘上看去。

  她随即见到当叽椭圆形身体上有了几道很深的裂痕。接着裂痕愈变愈长,最后互相连结起来。

  「啊…………」

  莉法一边发出细微的叫声,一边预想着会有大量邪神的黑色血液由裂痕里喷出来。

  但是——

  迸发出来的却是非常刺眼的纯白光芒。

  由当叽身体放射出来的环状白光伴随着「咕哇哇哇」这种尖锐声音包围住水精灵剑士、射手、魔法师们的身体。瞬间,缠绕在他们身体上的支持魔法光芒以及咏唱当中的攻击魔法效果全都变成白烟蒸发了。

  ……广域解咒能力!

  这是只有一部分高等级的魔王级怪物才拥有的能力。最下级的落单邪神应该无法操纵如此强大的力量才对。由于没办法理解究竟发生了什么事,莉法、桐人以及其他二十二名水精灵瞬间都僵住了。

  在所有视线的注视之下,当叽那由裂痕里发出白色光芒的身体整个碎裂了。不对,应该说喷飞出来的只是又厚又硬的壳而已。现在由依然耀眼的光芒里面,开始有像螺旋状尖塔般的物体伸了出来。

  得仰头才能看见的巨大光之螺旋,在轻轻回转一圈之后便分解开来。

  呈放射状展开的,是带着纯白光辉的四对总共八张翅膀。

  「……当叽………………」

  彷佛听见莉法的呢喃一样,翅膀根部那唯一跟以前一样的象脸抬了起来。接着它又高高举起长鼻,将大耳朵整个打开来——

  再度发出「咻噜噜噜噜噜!」的高声啼叫后,已经不再是水母的邪神张开八片翅膀垂直飞了起来。

  原本圆滚滚的身体变成了细长流线型状。腹部虽然同样垂着二十只脚,但现在不像以前那样是长着钩爪的触手,而是类似植物的蔓藤。莉法注意到它原本剩下一成左右的HP条已经一口气全部恢复了。

  当叽停留在十公尺左右高度的翅膀,在没有任何前兆下便开始发出与刚才不同的蓝色光芒。

  「啊……糟糕……」

  桐人发出惨叫声。他马上抱住莉法的身体,两个人一起趴到雪地上。

  接着便开始有恐怖又强烈的电击从当叽所有脚上往地面发射。

  还来不及发出悲鸣,被闪电击中的水精灵们便随着爆发被轰飞了出去。剑士们虽然都挺过了这波攻击,但弓箭使与魔法师当中有人受到一击,角色便整个烟消云散了。

  「退到山丘底下!以密集阵型来回复HP并且重整支持态势!」

  斥侯队长马上从震惊当中回过神来叫道,活下来的二十名左右水精灵马上一起冲下斜坡。

  接着重装剑士们开始围起人墙,而他们背后的魔法师则开始展开咏唱。

  但是当叽滑过天空、追逐敌人的翅膀这次又充满纯白光线。

  接着「咕啊啊!」的声音响起,让一切魔法无效化的光环往下降。几乎快要完成的几道咒文马上变成白烟消散。

  「可恶!」

  斥侯这时终于以愤怒的声音叫道。他迅速动手,朝正上方射了好几只箭。而这些箭的尾巴都拖着黑烟,随即烟雾就隐藏了部队的所在地。

  「撤退、撤退!」

  从莉法的位置上,可以见到水精灵小队随着这个声音以直线离开的模样。他们一旦决定要撤退,移动的速度可真是快如疾风,蓝色精灵们的身影一下便消失在远方的雪棱线后面。

  当然孵化成飞行型态的当叽应该能轻而易举就捕捉到那些在地上跑的玩家。但邪神只是发出一声胜利的啼叫然后便停了下来,单边四片翅膀一阵起伏后就变换了方向。

  它就这么轻盈地飞了过来,然后直接在莉法他们头上停住。色调稍微变得比较白皙的象头上,六颗眼珠全部看向在地面的两人。

  「…………那我们接下来要怎么办?」

  桐人嘴里又吐出这种似曾相识的话。

  但当叽马上就将长鼻子伸过去来回答他的问题。鼻子将莉法与桐人卷起来之后,不管三七二十一便将他们从地面上拉了起来。当他们心里想着「果然又是这样吗!」的时候,就被往背后一丢,两个人又同时一屁股坐到当叽的背部。

  他们互相看了一眼,然后同时将剑收了起来。接着莉法便开始摸起当叽的白色毛皮。感觉上毛好像比以前更长也更柔软了。

  「不论如何,能活下来真是太好了,对吧当叽!」

  她低声说完之后,由桐人胸前口袋露出脸来的结衣很高兴地边拍手边说:

  「真的是太好了!只要活着就会有好事发生!」

  「如果是这样就好了……」

  桐人一边摇头一边这么说着,然后按照顺序看着上方与下方。

  当叽接下来一定是要移动到某个地方去。如果它的目的地是幽兹海姆中心那个深不见底的无底洞——那事情就会愈来愈混乱了。但幸好当叽在叫了一声之后便朝着头上遥远且壮观的世界树根部飞去。

  每当那长满毛发的翅膀依序在空气中拍动时,邪神巨大的身躯便轻飘飘地在微暗的世界中上升。随着当叽以螺旋状不断向上高飞,幽兹海姆广大的全貌便呈现在莉法眼前。

  「哇啊…………」

  莉法不由得边发出赞叹声,边眺望这座美丽又残酷的冰雪世界。

  由于这里是无法飞行的区域,所以莉法他们应该是第一组由高空俯瞰这里的玩家吧。她反射性地想要从窗口里拿出拍照道具,但念头一转便又握紧了双手。就算把眼底下的风景用道具撷取下来,也还是无法纪录现在内心的这种感觉。这种悲伤、喜悦、无法发泄的郁闷与解放感参杂在一起的复杂感情是绝对无法重现的。

  不知道当叽究竟能否理解莉法这时的想法,只见它慢慢降低速度并开始回旋,接着又用力拍了一下翅膀。

  头顶上忽然有物体进入视线莉法视线当中,但她一瞬间无法掌握与该物体之间的距离感。

  那是一根清澈的蓝色倒圆锥形冰块,以及像网子般包围住它的黑色管线。这些管线当然就是世界树的根部了。

  按照远近效果来判断,巨大冰柱全长至少超过两百公尺以上。正如由地上看见时所猜测的一样,内部被划分为好几层,形成一座非常巨大的冰迷宫。

  莉法一言不发,只是瞪大眼睛看着迷宫,这时她突然注意到冰柱最下方也就是最尖端的部分,有一道强烈金色光芒在闪烁着。

  虽然拼命睁大眼睛但还是看不清楚。她在无意识中抬起右手,咏唱起简短的咒文。

  手掌前端立刻有一团摇晃着的水出现,接着又马上结冻变成扁平的结晶体。桐人马上把脸凑过来问道:

  「那是什么?」

  「望远冰晶魔法。那根冰柱的顶端似乎有什么东西在发光对吧……」

  莉法一边说一边把脸颊和桐人靠在一起,然后看着巨大的望远冰晶。瞬间被放大的视线中央可以见到一股金色光线摇晃,不久后便形成清晰的姿态。

  「哇呀!」

  一看见光芒的来源,莉法马上发出小女孩般的尖叫声。

  被封在冰柱前端的,是一口有着金黄色透明剑身而且异常庄严的长剑。无论是包围刀刃的磷光或者是上面细微的装饰,都显示出那把剑被归类为传说武器。不对,应该说莉法早就知道那把黄金剑的名称了。

  「那……那是『断钢圣剑』啊。我以前曾在ALO的官方网站上看到过照片……能超越尤金将军『魔剑瓦兰姆』的唯一一把武器……至今为止都不知道它藏在何处的最强之剑……」

  「最、最强……」

  莉法用沙哑的声音解说完之后,桐人便吞了一大口口水。

  封印之剑上方,可以见到有狭窄的螺旋阶梯。阶梯似乎就是连接着巨大冰柱内部的迷宫。

  也就是说,只要能突破那座迷宫,就能够拿到全服务器里只有一把的究极武器了。

  邪神当叽载着两名全身僵硬的精灵,以螺旋轨道沿着蓝色冰柱不断提升飞行的高度。莉法好不容易将眼睛从圣剑上离开,抬头往前进方向看去,这时她同时见到两样东西。

  首先是冰柱当中有一个平板状的降落台突了出来。而当叽飞行的轨道似乎会擦过降落台的边缘。届时他们要跳下去并不是一件难事。

  而更上方的天空则是有一根上面刻有楼梯的树根,由被冰雪覆盖的幽兹海姆顶端垂了下来。楼梯就这么贯穿顶端,一路延伸到上面去。毫无疑问那一定是通往陆地——阿尔普海姆的出入口了。

  由冰柱上延伸出来的降落台与通往地上的阶梯之间没有互相连结。如果跳下降落台的话或许就有机会能得到断钢圣剑,但是之后就没有到达阶梯的方法了。

  看来桐人也同时做出了相同的结论。他的视线在降落台与楼梯之间往返了好几次。当他在这么做的时候,当叽已经愈来愈接近降落台了。还有二十……不对,大概十秒钟就得做出决定……

  当叽载着沉默不语的两个人慢慢到达宽广的降落台,并且沿着它的边缘平行飞行。莉法和桐人的身体因为VRMMO玩家的本能而震动了一下。

  但是当然他们两个都没有跳下去。

  他们彼此看了一眼后露出有些不好意思的笑容,接着莉法便开口说道:

  「下次我们带一堆同伴再来吧……」

  「说得也是。我想这一定是幽兹海姆里难度最高的迷宫。光靠我们两个人一定没办法突破的……」

  「啊——你还那么依依不舍!」

  当莉法大笑时,当叽已经直接通过降落台往更上方前进。低头一看之下,可以发现冰之迷宫的四角形入口处里面,出现了非常恐怖的邪神身影。虽然长得很像在地面上袭击当叽的三头巨人,不过是更为恐怖的人型邪神。

  住在这迷宫最深处的幽兹海姆最强邪神应该也是这种类型吧。而当叽它们这一族的异型邪神与人型邪神敌对,并且担任这种将玩家载送到这里来的工作。所以那名巨人才会在当叽羽化之前就想杀了它。

  如果是参加一般狩猎邪神的队伍,应该不可能会有打倒巨人来解救象水母的想法。就因为是和桐人一起掉到这里来所以才会有这场事件,不,应该说才会有这种友情产生。

  当莉法心里想着这些推测时,当叽也愈来愈接近顶端。那根从角落垂下来的阶梯树根也已经愈来愈清晰了。

  当叽发出「咻噜噜……」的声音,然后便将翅膀打开降低速度,接着像根羽毛般在空中漂浮滑行,最后伸出鼻子像缆绳般缠住阶梯附近的树根前端。

  莉法先是盯着在眼前轻轻摇晃的木头阶梯,接着才站起身来。

  她很自然地握住桐人的手,开始踩上最下方的阶梯。

  当叽像是要确认背上的重量是否已经消失般摇了摇身体,接着便放开鼻子,稍微降低一点高度并回转巨大身躯。

  莉法用另一只手紧握住由庞大象头伸出来的鼻子前端。

  「……我们会再来的,当叽。你要乖乖的哦。不要再被其他邪神欺负了。」

  她轻声说完之后便放开了手。接着换成桐人握住鼻子,最后连他胸前口袋里的结衣也用小小双手紧握一撮鼻子上长出来的毛。

  「下次再跟你好好说话唷,当叽先生。」

  听见小妖精令人微笑的话语之后,邪神便以咻噜噜噜的喉咙声回答,接着便依序收起了翅膀。

  它就这样以极快的速度下降。整个身体愈来愈小。

  让羽毛发出最后一次光芒后,这只不可思议的邪神便消失在幽兹海姆的微暗当中。接下来当叽应该可以轻松地生活在没有人会欺负它的天空中才是。而有一天莉法一定会再次站在那大洞穴边缘呼喊它的名字,而它也一定还会让莉法坐到它背上吧。

  莉法迅速地将眼角的泪水拭去,然后看着桐人的脸露出了笑容。

  「来,我们走吧!我想这上面应该就是阿鲁恩了!」

  她用充满元气的声音说完之后,桐人也大大打了个呵欠然后回答:

  「好,最后再努力一下吧。那个……莉法啊,断钢圣剑的事情别跟别人说啊。」

  「啊——真是的,讲这种话把整个气氛都破坏光了啦……」

  轻轻戳了一下黑衣守卫精灵的肩膀后,莉法就这么牵着他的手开始迅速爬起粗壮树根上的螺旋阶梯。

  从巨大蚯蚓体内掉到这里只花不到三分钟的时间,但要用自己的脚走回去时道路可就非常遥远了。莉法老早就放弃去数这条被发光香菇隐约照亮的楼梯到底有几阶,她只是不断向上爬着,大概经过十分钟以上的时间后前方终于出现一道细微的光线。

  默默和桐人交换了一下眼神,两人开始了最后的冲刺。他们一次爬过两阶楼梯,用头往开在木头上的树洞撞去。

  「吱磅!」一声过后,两人掉在一片长满青苔的露台上。由于速度太快而直接在地上转了一圈,接着才在石板上坐了下来。

  他们一瞬间先闭起了双眼,接着才迅速抬起头来,而这时出现在眼前的就是——

  异常美丽且庄严的高层都市夜景。

  类似古代遗迹的石造建筑物四通八达地连结在一起。成排的黄色火把、蓝色魔法光与粉红矿物灯闪烁的模样就像星光一模一样。而在这些亮光下行走的玩家们,身型可以说是高矮胖瘦全部都有。这是因为九种精灵族的人全部混杂在里面了。

  稍微眺望了一下光辉耀眼的夜景之后,莉法忽然抬头往正上方看去。

  深蓝色的夜空当中,确实可以见到枝叶清晰的影像。

  「…………世界树…………」

  低声说完之后,莉法便把视线移到旁边的桐人身上,接着又开口说:

  「………不会错了。这里就是『阿鲁恩』。也是阿尔普海姆的中心。世界最大的都市……」

  「嗯嗯。我们终于到了……」

  结衣由正在点头的桐人胸前口袋露出脸来,然后露出耀眼的笑容。

  「哇啊……!我还是第一次到有这么多人的地方来!」

  其实莉法也跟她一样。至今为止她从没想过会有那么多离开自己的领地,尽情享受自由冒险的玩家存在。

  两人与一只妖精就这样暂时坐在高地的露台边缘,体验这座大城市所带来的喧嚣。

  但是不久之后便有像管风琴的巨大厚重声音响起。接着就是柔软的女性声音从空中降下。那是表示从凌晨四点开始要进行每周一次的定期系统维护,所以服务器将会暂时关闭的营运广播。由于从来没有持续登入到这么晚的时间过,所以莉法也是第一次听见这种广播。

  莉法心里一边想着由昨天开始就一直有许多全新的体验,一边用力把两脚往前一甩然后站起身来。

  「今天就先到这里了。我们到旅馆去登出吧。」

  「系统维护都到几点?」

  「到今天中午十二点。」

  「这样啊……」

  桐人先是将视线往下移,接着又忽然抬头凝视着上空。

  遥远的前方有着世界树往四面八方扩散的枝叶。

  当看见桐人将黑色眼珠眯了起来,稍微牵动嘴角的模样后,莉法才想起这名少年到阿尔普海姆来的目的。

  他是为了要跟世界树上方的「某个人」见面。

  那到底是谁呢。如果不是任务上的NPC,难道是营运公司的工作人员,又或者是……

  但在她继续想下去之前,桐人便恢复以往的表情然后开口说道:

  「我们来找旅馆吧。我现在已经是一贫如洗了,所以没办法住太贵的地方。」

  「……打肿脸充胖子把所有财产交给朔夜才会有这种下场。至少也要留下住宿费吧!」

  莉法将脑袋里一瞬间的想法抛开之后便开始笑了起来,接着又对桐人胸前的结衣问道:

  「你爸爸他都这么说了,那附近有什么便宜的旅馆吗?」

  不可思议的是这时导航精灵正皱起眉头凝视着世界树,但她听见莉法的问题后马上就笑着回答:

  「嗯嗯,从那边下去之后好像就有超便宜的旅馆了!」

  「咿,超便宜的那种吗……」

  不管脸上露出抽搐表情的莉法,桐人马上迈开脚步。莉法在没办法的情况下也只好跟了上去。

  明明已经因为过度熬夜而非常想睡了,但莉法还是因为胸口小小的骚动,最后又抬头看了一眼世界树。

  当然她没办法从融入遥远夜空当中的枝叶上发现任何东西。