7 - 第7章
  当我来到还留有一点残雪的庭院时,早晨冻人的冷空气迅速将我包围。但即使是这样,停留在脑袋里的睡意却还是挥之不去。

  摇了好几次头之后,我才下定决心往庭院角落的洗脸处走去。转开已经有点历史的银色水龙头,然后用手接住流下来的自来水。

  将冰冷到让人怀疑怎么没连水龙头都结冻的冷水泼到脸上后,被强迫清醒过来的神经马上发出疼痛感来表达抗议。我不理会疼痛又往脸上泼了两、三次水之后,直接从水龙头上喝起水来。

  当我用挂在脖子上的毛巾擦脸时,走廊边缘的玻璃门被拉了开来,穿着运动服的直叶也来到了庭院里。早晨总是相当有精神的她,今天很难得也跟我一样睡眼惺忪地摇着头。

  「早啊,小直。」

  对她打了声招呼后,她摇摇晃晃来到我面前,一边眨着眼睛一边说:

  「早啊——哥哥。」

  「怎么看起来还那么想睡。你昨天晚上几点上床睡觉啊?」

  「嗯——大概凌晨4点左右吧……」

  我感叹地摇了摇头。

  「不行唷,小孩子那么晚睡。你在干什么啊?」

  「那个——……就上网啊……」

  这个答案让我有点惊讶。从前的直叶绝不可能因为上网而熬夜。我不禁有一种「自己不在的这两年里面,这家伙也有所改变了吗」的感慨。

  「不要那么晚睡啊。虽然我也没资格说你就是了……」

  把后半句话含糊在嘴里带过后,我从昨晚的记忆里想起一件事,于是便对直叶说道:

  「喂小直,你向后转一下。」

  「……?」

  直叶歪着还未清醒的脸半转过身子。我把右手放在水龙头下淋了许多水后,轻轻拉开直叶运动服衣领,然后在她毫无防备的背后滴了一些冰水。

  「哇呀——————!」

  直叶整个人跳起来发出了震天的悲鸣声。

  接着直叶在伸展运动与挥剑练习时也露出一脸生气的模样,但约好请她吃附近复合式餐厅的宇治金时覆盆子冰淇淋圣代后,她总算是原谅我了。

  由于今天两个人都睡过头,所以运动结束依序淋浴完毕时,时钟上的指针已经超过九点。

  母亲按照惯例还在寝室里昏睡当中,所以便由直叶和我两个人负责准备早餐。

  将洗好的西红柿切成六等分后,旁边正在将莴苣切丝的直叶看着我的脸说:

  「哥哥,你今天打算做什么?」

  「嗯——中午过后我跟人有约了……中午之前想到医院去一趟。」

  「这样啊……」

  得知亚丝娜目前状况之后,两天到医院去看她一次变成我最重要的习惯。

  我在现实世界里只是个无力的十六岁少年,能帮亚丝娜做的事可以说相当有限。不应该说完全没办法帮她做些什么。我能够做到的就只有握着她的手祈祷而已。

  我的脑海里浮现艾基尔送过来的照片。

  靠着那个线索而踏入了阿尔普海姆的假想世界,花了两天时间终于到达照片里那名少女的所在地附近,但却还没有确实的证据能够证明她就是亚丝娜。有可能自己完全找错方向了也说不定。

  但可以确定那个世界确实有些古怪——

  希望亚丝娜永远沉睡的男人•须乡。靠他经营的企业来营运的ALfheim Online。残留在那个世界的「桐人」档案,与SAO精神状况管理系统AI「结衣」的存在……目前还不知道这些碎片能拼出什么样的图案来。

  今天下午ALO的服务器定期维护结束之后,我将会在那个精灵国度里尝试挑战突破「世界树」。每当一想到这里,兴奋的心情就会让我感到自己背部正在震动。我实在没办法继续待在房间里,想着自己前进的方向是否正确一直到维护结束为止。

  所以我决定在那之前先去跟现实世界里的亚丝娜见面,再度确认由她身体散发出来的体温。虽然须乡曾以亚丝娜的现状要挟我别再去医院了,但那个男人应该也没有什么具体的办法可以阻止我才是。

  当分工合作处理完西红柿与莴苣后,我将它们和水芹一起放进钵里,然后淋上色拉酱加以搅拌。当我进行作业时,身边的直叶原本完全没有说话,但不久后她便抬起头来说:

  「哥哥……我可以跟你一起去医院吗……?」

  「咦……」

  我不禁感到有些疑惑。至人早为止直叶从没有主动向我询问过关于SAO的事情。除了之前曾向她提过亚丝娜的事情之外,我在游戏里的角色名称以及其他事情全部没对她说过。

  想起前天晚上因为遭受亚丝娜婚约事件的打击而在直叶面前哭泣那件事,内心虽然感到有些狼狈,但我还是尽可能用平静的表情点了点头。

  「嗯嗯……好啊。亚丝娜一定会很高兴的。」

  结果直叶也笑着对我点头,但她的笑容里面似乎带着一丝阴霾,于是我继续盯着她的眼睛。但直叶马上就转过身子,抱着放色拉的钵往餐桌走去。

  由于她之后没有什么异状,所以我也马上就忘记直叶那看起来有点僵硬的笑容。

  「哥哥,你学校的事该怎么办呢?」

  直叶坐在我对面的椅子上,一边发出声音嚼着生菜一边这么问道。

  这是个相当重要的问题。我在十四岁,也就是国中二年级的秋天被囚禁到SAO里面,花了两年时间才从里面逃脱出来,现在我已经十六岁了。本来今年四月开始应该就是高中二年级的学生,但我当然没参加过学测,而且脑里的记忆空间大部分都被SAO相关的庞大信息给填满,就算想参加也没办法。应该要花上好一段时间才能忘记道具价格或怪物的攻击模式来改记住历史年号或英文单字吧。

  那个戴眼镜的总务省职员应该告诉过我关于学校的事情才对。虽然当时脑袋里尽是亚丝娜的我只是漫不经心地听着,但我还是拼命回忆起来然后回答:

  「这个嘛……总务省好像说过要利用在都立高中合并过程中空下来的校舍,成立一所专门的临时学校来给从SAO回来的国高中生就读。当然不用考试就能入学,毕业之后也能获得参加大学学测的资格。」

  「原来如此。那真是……太好了……」

  直叶虽然一瞬间露出笑容,但马上又皱起眉头含糊的说:

  「…………但又好像有种要把所有人集中起来的感觉……」

  「哦,你倒是很敏锐嘛。」

  我听见妹妹的话之后对她笑了一下。

  「我想这就是政府的主要目的了。再怎么说我们这两年来都是生活在充满杀戮的死亡游戏里面,政府应该也很担心我们心理层面会不会受到什么影响吧。把我们集中到一个地方来统一管理,这样他们才有办法安心。」

  「怎、怎么会……」

  看见直叶脸上的表情整个垮了下来,我便急忙接着说道:

  「但是先别理集中管理这些事,政府肯用这种社会援助的方式来对待我们已经是很好了。比如说如果我现在想考普通高中的话,今年就一定得在补习班里拼个一年才行吧。当然这所临时学校也不是强制一定要去就读,也可以选择靠自己的实力去参加学测就是了……」

  「哥哥的成绩这么好,就算靠自己也一定没问题的!」

  「那已经是过去的事了。我都两年没看书了。」

  「那我来当你的家教吧!」

  「哦。那就拜托你教我数学和信息处理吧。」

  「呜……」

  对说不出话来的直叶笑了笑之后,我便把涂上奶油的吐司塞进嘴里。

  老实说我现在根本没心情去想学校的事情。我只在意亚丝娜的事情,对于自己是学生这件事情根本还没有什么真实感。

  虽然回到这个世界来已经过了两个月,但两把爱剑不在背上的感觉还是让我相当心慌。就算知道这里是现实世界,不会有要夺走我生命的怪物出现,还是会觉得非常不安。今后就算进到学校里就读或是年纪增长,我的本质也都还是「剑士桐人」。「桐谷和人」才是假想存在这样的意识应该还会存在心里好一阵子吧。

  或许这是因为在我心里,「Sword Art Online」这款游戏还没完全结束的缘故吧。必须等亚丝娜回到这个世界来,我才能放下手里的剑。等到将她夺回来之后,我的世界才会再度开始转动——

  利用手机付完两人份车资之后,我便带着直叶从公交车的下车门来到道路上。虽然平常都是骑车到医院来,但今天停止体能训练而选择了坐公交车。

  直叶抬头看了一下眼前的医院后瞪大了眼睛说道:

  「呜哇——好大的医院。」

  「里面的设备也跟饭店差不多唷。」

  我对守卫抬起手打了声招呼后穿过了大门。经过徒步得走上好几分钟的漫长林木道路之后,我们才终于踏进暗棕色的建筑物里面。一向身体健康的直叶很难得来到医院,于是她不断四处张望着。我拉着她的衣领拖着她一起到柜台,请他们发行通行证之后便和直叶一起进到电梯里面。我们在最顶楼步出电梯,然后在无人的走廊上一路走到尽头。

  「这里……!」

  「嗯嗯。」

  我点了点头。然后将通行证放进门旁的细缝里。直叶看着旁边的金属门牌然后开口低声说道:

  「结城……明日奈……她的角色名称就跟本名相同(注:日文里亚丝娜发音与明日奈相同)吗。很少有这种人对吧?」

  「你倒是很清楚嘛。就我所知直接用本名的人也只有亚丝娜而已……」

  我一边说一边将卡片往旁边滑去,接着LED灯便伴随着细微的电子声变成绿色,门也跟着打了开来。

  房间里随即流出一股浓郁的花香。我很自然地降低呼吸声,接着往公主安眠的寝室内走去。同时我也从紧跟在我后面的直叶身上感觉到紧张的气息。

  把手放在纯白布帘上后,我像往常一样简短地祈祷着。

  下一刻我静静将布帘拉开。

  ***

  直叶这时甚至忘了呼吸,只是凝视着躺在大床上的沉睡少女。

  一瞬间她差点以为眼前的少女根本不是人类而是精灵一定是住在世界树上,传说中真正的光之精灵。眼前的少女就是给人这种清新脱俗的感觉。

  身边的和人也暂时无言地伫立在当场,但不久后便轻叹了口气以细微的声音说:

  「我来跟你介绍。她就是亚丝娜……『血盟骑士团』副团长、人称『闪光』的亚丝娜。出剑速度与准确度是我到最后都望尘莫及的……」

  稍微停顿一下后,和人便把视线放回少女身上接着继续说:

  「亚丝娜,她是我妹妹直叶。」

  直叶微微往前走了一步,畏畏缩缩的说:

  「你好啊……亚丝娜小姐。」

  当然,沉睡中的少女没有答话。

  直叶接着把视线移到囚禁少女头部的那顶深蓝色头盔上。那是直叶以前每天见到,有时会对它感到非常厌恶的「NERvGear」。它前端发出深蓝色光芒的三颗LED指示灯正显示——少女亚丝娜的意识依然存在。

  哥哥现在应该也跟从前的我一样,体验着心爱的人被关在那个游戏里的深沉悲痛吧。直叶一想到这里,心里便激起了一阵涟漪。

  这个像精灵般美丽的人,灵魂竟然被残留在某个异世界当中,这实在是太残酷了。直叶希望她能赶快回到现实世界的和人身边,让他能早日取回发自内心的笑容。

  但直叶同时也不想看见和人无言凝视着亚丝娜的表情,于是她垂下了视线。她稍微有点后悔来到这个地方了。

  向和人提出同行的要求时,直叶心里想着今天一定要确认自己的心情。

  自从母亲翠对她说出真相之后,直叶在这充满后悔与期盼的两年里,内心开始产生一股疼痛感。那种感觉究竟是对哥哥的敬爱,或者是对表哥的爱慕呢。自己究竟希望在和人身上得到什么呢?

  就这样一直待在和人身边……然后作一对感情良好的兄妹。但自己真的这样就满足了吗?

  除了一起运动、一起吃饭之外,自己难道就真的别无所求了吗?

  这是和人回来后的两个多月以来,直叶不断询问自己的问题。

  于是她心想:如果能直接与占据和人内心的那个「女孩」见面,是不是就能够得到答案了呢。

  但直叶如今站在这间充满金色静谧阳光的病房里时,内心却感到一阵恐惧。她害怕得知真正的答案。

  当她一边让自己不去看和人,一边准备开口说「不打扰你们,我先出去了」时——

  和人忽然往前走去而让直叶错失开口的机会。他绕过床铺底端然后在对面的椅子上坐了下来。直叶视线里自然映出和人的身影。

  和人用双手包围住亚丝娜由纯白床单里露出来的小手,静静地看着少女沉睡的脸庞。当直叶见到和人脸上的表情时——

  「呜…………」

  有一股尖锐痛楚直接深深贯穿直叶的心脏。

  她心想,这到底是什么样的眼神啊。那种眼神简直就像花了好几年……不对,应该说从前世到今生、甚至到来世都不断在寻找命运伴侣的旅人一样。温柔、平稳的光芒深处,可以感受到和人疯狂的爱意,他甚至连眼珠的颜色都跟平时不同。

  就在这个瞬间,直叶知道自己心里追求的究竟是什么,但她同时也了解到自己将永远无法达成目的。

  她甚至连回家路上与和人说过什么话都记不得了。

  回过神来之后,直叶已经躺在自己床上,凝视着天花板上海报的一片蓝天。

  这时床头板上的手机发出轻快声音。那不是来电铃声,而是昨天晚上睡前设定好的闹钟。

  下午三点,正是ALO的服务器定期维护结束,那个世界的大门再度打开的时刻。

  她不想在现实世界里流泪。因为一旦哭出来反而会让自己无法死心。

  因此她决定在精灵国度里稍微流些眼泪。如果是那个总是充满元气的莉法,一定能够马上就恢复笑容。

  直叶将闹钟停止,接着拿起放在旁边的AmuSphere。静静戴上之后,再度躺到床上。最后闭起眼睛,开始让灵魂飞翔。

  她以风精灵族少女的身分在阿尔普海姆央都「阿鲁恩」外围一间旅馆里醒了过来。

  昨晚正确来说应该是今天早上,莉法好不容易才从地下世界幽兹海姆里脱身而出。爬完树根上漫长的阶梯之后,结果让人失望的是出口在阿鲁恩街道外围。背后树根上打开来的巨大树洞几秒钟后便合了起来,似乎也不会再次打开的样子。

  接着他们一边揉着快闭上的眼睛一边到最近的旅馆登记住房,甚至连订两间房的时间都没有便躺在床上直接睡眠登出了。

  莉法撑起身体后坐在床沿。街上的喧嚣、空气的味道以及自己肌肤的颜色都改变了,但刺进心底深处的悲痛感却没有消失。她低下头去,任由痛楚变成液体囤积在自己的眼角。

  数十秒之后,她身边随着轻快的效果音出现了另一道人影。莉法慢慢将头抬了起来。

  黑衣少年看见莉法的模样后稍微瞪大了眼睛,但马上就用温柔的声音对她说道:

  「你怎么了……莉法?」

  他那平稳又宛若夜里微风的笑容跟和人有些相似。一见到他,莉法的眼泪便从双眼滑落,变成光点飞散在空中。她勉强在脸上挤出微笑然后开口说:

  「桐人……我……我、失恋了……」

  桐人深黑的眼眸直盯着莉法看。这个外表看起来相当成熟又带着神秘感的少年一瞬间让莉法有想对他说出一切的冲动,但最后还是咬紧牙根忍耐了下来。

  「抱……抱歉,竟然对刚认识的人说出这种奇怪的话来。把真实世界里的问题带到里面来算是违反礼仪吧……」

  莉法保持着笑容然后迅速这么说道。但脸颊上的泪水却完全没有停止的迹象。

  桐人伸出左臂,将戴着薄薄手套的手放在莉法头上。接着像要安慰她般轻轻地摸了两、三下。

  「不论是在外面还是在这里,难过的时候就尽情地哭吧。谁说游戏里面就不能表达自己的感情。」

  在假想世界里行动或是说话时一定会有些不自然的地方。但是桐人不论是带有韵律感的柔软声音,或是摸莉法头时的手部动作却都是那么顺畅。这些情报直接温柔地包围并且流入莉法的感觉神经。

  「桐人…………」

  低声说完后,莉法便将头静静靠在身边的少年胸前。每当悄悄流下的泪水滴落在桐人衣服上时,就会散发出淡淡光芒并且开始蒸发。

  ——我喜欢哥哥。

  莉法像是要确认自己的心意般在胸口深处呢喃着。但她马上又接着说道。

  ——但是我却不能把这种心情说出来。我得把它埋藏在心底深处。直到有一天完全淡忘为止。

  就算实际上是表兄妹,但一直以来和人与直叶之间都是以兄妹相称。如果把自己这种心情表露出来,那么和人及爸妈一定会感到相当困扰与烦恼吧。最重要的是,和人的心已经完全被那个美丽女孩给占据了……

  所以我得把这份感情全部忘记才行。

  变成莉法的模样,把头靠在不可思议少年桐人的胸前,直叶觉得,有一天自己应该能够忘怀这份情感才对。

  虽然维持了这种姿势很长一段时间,但桐人却是一直默默摸着莉法的头。

  终于,莉法随着窗外遥远的钟声响起而撑起身体看着桐人的脸。这次她脸上已经有了与往常一样的笑容。泪水在不知不觉间已经停了下来。

  「……已经不要紧了。谢谢你,桐人。你人真好。」

  听见莉法这么说后,桐人很不好意思的搔着头回答:

  「但我常被人说不贴心耶。你今天要不要先下线?我一个人应该也没问题才对……」

  「不用,都来到这里了,我就陪你到最后吧。」

  莉法迅速从床上跳了起来。她转了一圈半后面向桐人,接着伸出右手。

  「来——我们走吧!」

  桐人嘴角也浮现平常的笑容,点了点头后便握起莉法的手。当他站起身时,像是想起什么事情般忽然往天空看去。

  「结衣,你在吗?」

  话还没说完,两个人之间的空间有一道光芒凝结,接着那个熟悉的小精灵便出现了。她边用右手揉着眼睛边打了个大呵欠。

  「呼哇~~……早啊……爸爸,莉法小姐。」

  小妖精说完后降落在桐人肩上。莉法看着她的脸对她打招呼时顺便问道:

  「早啊,结衣。那个——我昨天就有点想问了……你们导航妖精晚上也需要睡眠吗?」

  「怎么可能。不过爸爸不在的时候我便会把输入路径中断然后进行既存档案的整理与检验,这可能就跟人类的睡眠行为相当类似吧。」

  「但你刚才还打呵欠……」

  「人类在展开起动程序时不是都会那么做吗?爸爸的话平均需要约莫八秒……」

  「不要说些奇怪的话!」

  桐人用食指戳了一下结衣的头,然后打开窗口叫出背后的大剑。

  「我们出发吧!」

  「嗯!」

  莉法点了点头,然后也将爱刀挂在腰间。

  两人一起走出旅馆时,刚好是早晨太阳完全升起的时刻。并排在一起的NPC商店大部分都已经开店,反而是夜间营业的酒吧与诡异的道具店都紧闭门户并挂起「Closed」的牌子。

  现实时间是平日的下午三点过后,但每周一次的定期维护结束时怪物和宝物的出现机率也会重新设定,所以往来的玩家出乎意料的还不少。

  今天凌晨时由于太过想睡而没有仔细观察周围环境,但现在这样看着走在大马路上的人群可以说是充满了新鲜与惊奇感。

  这里面有矮小粗壮的身体上穿着金属铠甲,肩上还扛着巨大战斧的大地精灵、娇小的身体只到大地精灵腰部左右,身上带着银色竖琴的音乐精灵、拥有不可思议的浅紫色皮肤,带着黑色珐琅质皮革装备的黑暗精灵等各种种族的玩家们边走边高声谈笑着。另外在随处可见的石头板凳上,红发的火精灵少女与蓝发的水精灵青年含情脉脉地凝视着对方,旁边还有带着一头大狼的猫妖经过。

  这里的景色跟街道与居民全部统一成绿色基调的司伊鲁班完全不同,这个地方可以说充满了让人心情雀跃不已的活力。莉法也迅速忘了心底深处的疼痛而露出了笑容。

  她心里不禁有了「在这里的话,风精灵与守卫精灵看起来也会跟一般情侣一样吧」的想法,但她还是急忙将这种想法抛到脑后。然后将视线往道路前方看去

  「呜哇……」

  有些让人难以置信的景色出现在她哏前。

  阿尔普海姆的央都阿鲁恩是由圆锥形的超巨大高楼构造所组成。现在莉法所站的地方是离中心相当远的外环部,但还是没办法将重重连结起来的阿鲁恩街景尽收眼底。

  阿鲁恩高耸入云的街道表面上蜿蜒着好几根灰绿色的弯曲粗大圆筒。它们与由浅灰色岩石所构成的建材质感完全不同。而每根圆筒的直径都大概有一栋两层楼建筑那么宽。

  宛若要包围阿鲁恩中央街道到处蜿蜒的圆筒状物体,其实就是树木的根部。由深层地底幽兹海姆贯穿厚重地壳往上生长的树根,以扭曲的形状逐渐往上聚合并且愈来愈粗壮,最后在阿鲁恩街道的顶点集合为一。也就是说,阿鲁恩街道与从幽兹海姆顶端伸出来的巨大冰柱是互相对称的构造。

  当莉法将视线往更上方移去的同时,背上也感到一股足以令人发抖的兴奋感。

  由底层开始便有一棵笔墨难以形容其巨大程度的树干笔直朝天空生长。被青苔以及其他植物所覆盖的金绿色树干愈往高处就愈像是和天空融合在一起,颜色也慢慢转变为浅蓝色。最后树干四周全被一片白色物体所包围。当然白色物体不是雾气而是白云。云层是为了标示出飞行限制区域而存在,而树干则是贯穿了云层继续往上方伸展。

  在树干快要完全与蓝色天空混在一起而看不清楚的地方,隐约可以见到树干上有粗大树枝呈放射状往外扩展开来。树枝虽然不多但涵盖的范围却相当宽广,甚至连莉法他们所在的外环部上空也被树枝给盖住了。由这种超乎想象的尺寸来看,如果这里有宇宙存在的话树木顶端应该已经突破阿尔普海姆的大气层一直延伸到外层空间去了吧。

  「那就是……世界树……」

  身边的桐人以敬畏的声音如此嚅嗫道。

  「嗯……很壮观吧……」

  「对了——你说过那树上面有城市,然后……」

  「据说精灵王奥伯龙与光之精灵就住在里面,而最先谒见精灵王的种族就能转生为光之精灵……」

  「…………」

  桐人无言地抬头看着巨树,但不久后便以认真的表情回过头来说道:

  「可以从外侧爬上那棵树吗?」

  「树干周围都是禁止入侵的区域,所以不可能爬树。就算用飞的过去,在还没到达上层时翅膀就已经超过限制的飞行秒数了。」

  「我听说有群人靠叠罗汉的方式突破了高度限制……」

  「啊啊,你说那件事啊。」

  莉法持续嘻嘻笑着。

  「当时他们还差一点点就要到达树枝了。结果GM似乎也慌了手脚,他们马上就修正了程式。现在云层上面一点的地方已经被设下障壁了。」

  「……原来如此……总之我们先到根部去吧。」

  「嗯,了解了。」

  两人互相轻轻点了点头,然后便往大马路上走去。

  在人来人往的混合队伍里面穿梭了几分钟之后,可以看见前方有一道巨大石头阶梯以及上方敞开的大门。穿过那道大门之后终于就要到达世界的中心,阿鲁恩中央城市了。他们抬头仰望天空,发现这时世界树看起来已经像是一面巨大的墙壁了。

  他们一边感受庄严的气氛一边爬上楼梯,正准备穿越大门时——

  结衣突然从桐人胸前口袋里探出脸来。她用非常认真的表情抬头凝视着上空。

  「喂喂……你怎么了?」

  桐人像是害怕别人发现般用细微的声音问道。莉法也歪着头看向小妖精的脸。但是结衣只是无言的睁大眼睛看着世界树上方。经过几秒钟之后,从她小小嘴唇里终于发出了沙哑的声音。

  「妈妈……妈妈在上面。」

  「什…………」

  这次换成桐人绷紧了脸。

  「真的吗?」

  「不会错的!这个玩家ID是属于妈妈的……坐标就在这里的正上方!」

  桐人听见之后,立刻用火热的视线抬头看着天空。他的脸色变得苍白,紧咬的牙关用力到几乎快发出声音

  忽然间他背上的翅膀张了开来。灰色透明的翅膀瞬间发出白热般光芒,当「磅!」的爆破声在空气中响起时,他人已经从地上消失不见了。

  「等……等等啊,桐人——」

  莉法急忙大叫,但黑衣少年只是以惊人速度不断往上飞去。虽然不知道究竟是怎么回事,莉法也只得张开翅膀跟着追了上去。

  虽说垂直上升与紧急下降都是莉法的得意技巧,但这时却根本追不上像火箭般加速的桐人。黑色身影一下子就变成小小的黑点。

  穿越构成阿鲁恩这座城市的无数尖塔群,来到街道上空只花了不到几秒钟的时间。在塔上露台休息的玩家们虽然觉得奇怪而将视线移了过来,但桐人擦过他们眼前之后还是继续上升。

  不久之后视线里便看不到任何建筑物,取而代之的是宛如金绿色绝壁般的世界树树干。桐人顺着树干平行飞行,整个人像颗黑色子弹般冲向天际。他愈来愈接近树干周围的一大片白云。莉法这时则是在后面拼命追赶,一边忍受打在脸上的风压一边大叫:

  「小心啊,桐人!马上就要碰到障壁了!」

  但是桐人似乎听不见她的声音。化身为飞箭准备要贯穿天际的他,像是要把假想世界钻破一个洞般往前突进。

  是什么原因让他这么着急呢?在世界树上的某个人对他来说真有这么重要吗?

  结衣叫那个人「妈妈」。那么应该是女性啰?能让桐人如此急着寻找的那个人究竟是什么身分?

  一想到这里,莉法的胸口深处便又感到一阵刺痛。那跟由和人身上感觉到的痛楚完全相同。

  注意力一个不集中,往前冲的速度马上便慢了下来。莉法摇了摇头抛开杂念,将全部精神集中在背后的翅膀上。

  晚桐人几秒钟之后莉法也冲进了层层云海当中,放眼所及尽是一片浓密的白色。如果以前听见的传闻属实,这片云海上方已经被设定为不可入侵的区域。她开始减缓速度,接着穿透云层。

  忽然一片深蓝色的世界在她眼前展开。与在地面上见到的不同,这里是一整片没有任何瑕疵的蔚蓝天空。头顶上则是如同撑天支柱般往四方扩展枝叶的世界树树干。桐人加快速度对准了当中的一根树枝冲了过去。

  几秒钟之后,彷佛落雷般的撞击声让大气为之晃动。撞上透明墙壁的桐人就像只被枪击中的黑鸟般反弹,接着无力地飘在空中。

  「桐人——」

  莉法发出悲鸣并急忙往桐人身边飞去。由这种高度直接坠落到地面,除了HP会马上归零之外,登出后在现实世界里也会残留不良影响。

  但是在莉法追上去之前,桐人似乎就已经恢复意识。他摇了两、三次头之后再度开始上升。但随即就又被障壁挡住,只能在空中撞击出光线效果。

  好不容易来到相同高度的莉法,抓住桐人的手臂拼命地大叫:

  「桐人,快别这样!没用的,没办法再上去了!」

  但是桐人双眼发出有如被附身般的光芒,依然不断尝试往上突进。

  「我得过去……我得到那边去才行啊!」

  世界树的粗大树枝在他眼前横跨过天空。虽然这时候的树枝已经比在地上时清楚多了,但按照细部绘图的缺少程度来看应该还是有一段距离。

  这时候结衣从桐人胸口飞了出去。她边洒着闪亮的光粒边朝着树枝上升。

  对了,如果是属于系统的导航精灵……虽然莉法一瞬间有这种想法,但是透明障壁同样冷酷地拒绝了结衣娇小的身体。壁面上一道七彩光芒如同水面上的波纹般扩散并将结衣推了回来。

  但结衣却用让人难以相信她是程序的严肃表情,拼命用两手推着障壁开口说道:

  「警告模式的声音或许能传到那里去……!妈妈!是我啊!妈妈!」

  ***

  「……!」

  亚丝娜忽然感觉到耳边有细微的呼叫声,于是她将原本趴在桌子上的脸抬了起来。

  她急忙看着四周围,但金色鸟笼里当然没有其他人的身影。连时常会到这里来的小鸟现在也不在里面。目前只能见到阳光与落在地板上的栅栏影子而已。

  当她觉得可能是自已听错了而将两手放回桌上时……

  「……妈妈……!」

  这次她很清楚地听见了声音。亚丝娜迅速由椅子上站起身来。

  那是一道小女孩的声音。这道宛若银弦所发出的声音与亚丝娜遥远的记忆产生了强烈的共鸣。

  「是……是结衣吗……?」

  亚丝娜发出细微的声音之后冲到栅栏旁边。她用两手抓住金属棒,拼命地看着四周。

  「妈妈……我在这里啊……!」

  由于那道声音像是直接在亚丝娜脑海里响起,所以她无法马上分辨出来源。但她随后还是感觉到声音是来自于下方。不过就算她再怎么定眼凝神,也无法看透包围巨树的白色云海。但声音确实是由下方传了上来。

  「我……我在这里啊……!」

  亚丝娜大声嘶吼着。

  「我在这里啊……!结衣……!」

  如果——结衣这名在SAO里遇见的「女儿」出现在这里的话,那么「他」一定也在这里了——

  「……桐人!」

  不知道从这边发出的声音能不能让他们听见。亚丝娜立刻看了一下鸟笼内部。除了声音之外还有什么让他们得知自己存在的手段——

  这个鸟笼里所有物体都被定位系统给锁住,亚丝娜早已确认过没有办法将任何东西丢到笼子外面。她在很早之前曾尝试过将茶杯以及坐垫丢下去以吸引下界玩家的注意,但最后还是以失败告终。满心焦躁的亚丝娜只能握紧金色栏杆。

  不对——

  还有唯一的希望。那件物品以前不属于这里。算是规格外物体。

  亚丝娜跑到床边,然后从枕头底下将它抓了出来。那是一张小小的银色卡片钥匙。她再度回到栏杆前面。接着战战兢兢地将握住卡片的右手伸出栅栏。如果是以前的话,这时候手便会被透明墙壁挡住了。

  「……!」

  右手没受到任何阻碍便伸出栅栏。银白色的卡片在太阳光的照耀下发出闪亮的光芒。

  ——桐人……拜托你一定要注意到……!

  亚丝娜一边祈祷一边毫不犹豫地放开手。卡片无声地在天空中飞舞,最后一边发出闪亮光辉,一边一直线朝着云海落下。

  几乎要将我全身撕裂的激烈焦躁感折磨着我,驱使我挥出右拳大力敲打着透明障壁。拳头就像被强力磁铁的相斥磁力给弹了回来,然后在透明墙壁上形成一道七彩波纹。

  「这到底算什么嘛……!」

  我从紧咬的牙根里挤出这么一句话。

  好不容易历尽千辛万苦才来到这里。关闭亚丝娜灵魂的牢狱就近在眼前。但我却被「游戏系统」这种无机质的程序代码给挡在外面。

  强烈的破坏欲望充满我全身,在我心中激起一阵白热的火花。

  登入这个ALfheim Online两天,遵循游戏规则而一路来到这里,这段期间持续累积在我内心深处的焦躁感一起爆发了出来。我露出虎牙,右手用力握住剑柄准备将剑拔出。

  就在这个时候——

  充满愤怒之火的视线前方忽然有一道白光闪烁。

  「……那是……?」

  我瞬间忘了激愤,凝视着光芒。某件发光物体正缓缓往我们这里掉落。光芒有如飘扬在盛夏青空中的雪片,或是长途跋涉的蒲公英棉毛一般,朝着我的方向落下。

  我就这样停在空中将手放开剑柄,朝着光芒伸出双手。在感觉相当漫长的几秒钟后,白色光芒缓缓降落在我手里。我立刻有了某种温暖的感觉,接着把手收到胸前打开。

  这时结衣与莉法则由左右两边探头过来看着我的手。而我则是默默凝视着手里的物体。

  「……卡片……?」

  莉法呢喃了一声。那确实是小小的长方形卡状物体。清澈的银色表面上没有任何文字与装饰。我稍微瞄了一下莉法的脸。

  「莉法,你知道这是什么吗……?」

  「嗯……我没见过这种道具耶。你何不点一下试试看?」

  我听从她的话用指尖在卡片表面上点了一下。但如果是游戏道具的话绝对会弹出来的窗口并没有出现。

  这时候结衣探出身子,一边摸着卡片边缘一边说道:

  「这是……这是系统管理用的登入码!」

  「…………?」

  我停止呼吸,凝视着手中的卡片。

  「……那只要有这个的话就能行使GM权限了吗?」

  「不……要从游戏里进入系统的话,必须要有相对应的控制台。我也没办法直接叫出系统选单……」

  「这样啊……但是这种东西不会没来由的掉下来吧。这应该是……」

  「是的。是妈妈注意到我们而故意丢下来的。」

  「…………」

  我静静握紧卡片。刚才亚丝娜还碰过这张卡片。我感觉到似乎可以从这上面读取到一点她的意识。

  亚丝娜也在奋战当中。她也拼命想办法要逃离这个世界。我应该还有能做的事情才对。

  我看着莉法然后开口说道:

  「莉法,请告诉我。通往世界树里面的大门是在哪里?」

  「咦……那道门的话在根部的巨蛋里面……」

  莉法很担心似地皱起眉头。

  「但、但你一个人是办不到的。那里有守护骑士防卫着,至今为止无论什么样的大军团都没办法突破。」

  「就算是这样我也非去不可。」

  将卡片收进胸前口袋之后,我静静握着莉法的手。

  回想起来,这名风精灵少女真的帮了我很大的忙。在这个完全不熟悉的世界里,如此焦急的自己之所以能顺利来到这个地方,绝大部分都是依靠她的知识与开朗笑容的鼓励。总有一天我一定要在现实世界里向她说明一切,然后好好向她道谢才行……我心里一边这么想一边开口说:

  「这几天真的很谢谢你,莉法。接下来就让我一个人去吧。」

  「……桐人……」

  这时莉法已经快要哭出来,甚至连话也说不清楚了。我握紧她的手然后又放开。接着便让结衣坐在肩膀上并后退拉开与她的距离。

  我最后又看了一眼这名飘浮在空中的长马尾少女,在深深对她鞠了个躬后便转身离开。

  我叠起翅膀,利用重力来加快自己的速度,接着一直线朝着世界树最下端前进。

  经过数十秒让眼睛几乎睁不开的急速下降后,错综复杂的阿鲁恩街道终于出现在世界树底部。我在上方巨树的树根之间发现了一座大露台,接着变换姿势并开始减速。

  我利用完全敞开的翅膀一边减速一边确定降落地点。在伸出去的双脚碰到石板时已经用尽全力来煞车了,但还是发出响彻四周的巨大撞击声。在露台上眺望风景的几组玩家全都用惊讶的表情看着我。

  我等他们将视线移开之后才对肩膀上的结衣小声说道:

  「结衣,你知道怎么到巨蛋去吗?」

  「嗯,爬上前面的楼梯之后马上就到了。但是——爸爸,这样真的不要紧吗?由至今为止的情报来判断,要突破大门应该是相当困难。」

  「也只有尽量试试看了。而且就算失败也不会真的死亡。」

  「是这么说没错……」

  我伸出手来轻轻摸了一下结衣的头。

  「何况再继续浪费时间下去我就要发狂了。结衣你也想早点见到妈妈吧。」

  「嗯……」

  我在结衣点着头的脸颊上戳了一下,接着便朝着眼前的巨大阶梯走去。爬上幅度相当宽广的阶梯后,我发现这里已经是阿鲁恩的最高处。蜿蜒在阿鲁恩这座巨大圆锥状城市表面的世界树树根在我眼前集中起来形成一根树干。虽说是集合成一根,但由于直径实在太过于粗大,所以从这里看起来就只是一面弯曲的墙壁而已。

  这座墙壁上的一个地方,摆放了两尊大概有玩家身高十倍左右的精灵骑士雕像。而雕像之间则耸立了一座上面有华丽装饰的石造大门。这个最终任务的起始点见不到任何其他玩家的身影。应该是「不可能突破」的观念已经在所有玩家之间形成共识的关系吧。

  但是我无论如何都要穿越这扇门,然后突破那些叫做守护骑士的家伙,最后到达通往世界树的大门。

  ——等等我,亚丝娜。我马上就过去了……

  我在胸口深处如此嚅嗫着并将这句话深深刻在心里。

  又走了数十公尺,当我站在大门前面时,右侧的石像发出重低音并开始动了起来。我有些意外地抬头一看,结果发现石像庄严头盔下的双眼发出蓝白色光芒低头看着我,最后还张开嘴 巴。随即有一道如同大岩石滚落般的声音响起。

  「不知天高地厚的精灵啊,汝是否欲前往王城?」

  同—时间,我眼前出现询问是否要挑战最终任务的YES、NO按钮。我毫不犹豫地用手按下YES按钮。

  结果这次换成左边的石像发出巨大声音。

  「如此一来,汝应展示背后双翼足以在天际翱翔。」

  当骑士像远雷般的回声仍未消失时,大门中央便裂了开来。接着门更一边发出地鸣一边缓缓往左右两边分开。

  这巨大的声音让我不由得想起艾恩葛朗特里的楼层魔王攻略战。当时那种让人为之屏息的紧张感再度出现,我的背后也产生一阵冷颤。

  我对自己说完「就算在这里被打倒也不会真的死亡」后,就把这种想法抛到脑后。赌上解放亚丝娜的这场战斗,在某种意义上可以说比过去任何艰辛的战斗都还要来得沉重。

  「要冲啰,结衣。你可要躲好。」

  「爸爸……加油哦!」

  我摸了一下结衣躲进口袋里的头之后便拔出背后的大剑。

  厚重的石头大门随着完全敞开而静了下来。门里面则是一片黑暗。我往里头踏出一步,正当开始考虑是不是要使用夜视咒文而准备举起右手时,突然有一道炫目的光芒由头顶上降下。

  我不由得眯起了双眼。

  门里面是个相当宽广的圆形巨蛋状空间。虽然让我想起与希兹克利夫对战时那个艾恩葛朗特第七十五层的魔王房间,但这里的直径应该超过那房间好几倍。

  巨蛋内部就像在树里面一样,地板是由许多如同粗壮藤蔓的物体紧密交缠而成。藤蔓在外围部份垂直上升,除了形成墙壁之外也缓缓延续到屋顶上面。

  纠结的藤蔓到了呈半球形巨蛋模样的屋顶上时便较为稀疏,形成了类似彩色玻璃的图样。而白光就是由屋顶后面照射下来。

  最后——在屋顶的顶端部分可以见到一扇圆形的门。这扇带着精致装饰的圆形大门,被分割为十字状的四片石板给封闭了。通往树上方的道路应该就在这扇门的后面才对。

  我双手握着大剑,深吸了一口气。接着将力量灌注在两脚上并张开翅膀。

  「——冲吧!」

  发出激励自己的叫声之后,我用力往地上一踢。

  往上飞不到一秒钟的时间,屋顶的发光部分就开始有异状产生。一扇发出白色光芒的窗户忽然像沸腾般产生泡沫,看来似乎马上有东西要从里面出现。下一瞬间光芒便幻化成人的形状,接着像水滴滴落般掉进巨蛋里面。一进到巨蛋里,它马上就伸出手脚、展开背后的四片翅 膀并发出咆哮。

  那是一名全身穿戴白银铠甲的巨大骑士。脸部由于被类似镜子的面具遮住而看不见。右手上拿着比我手上武器还要长的大剑。这无疑就是莉法所说的守护骑士了。

  守护骑士将镜子脸对准了急速上升的我,接着再度发出不像人类的怒吼并由正面开始俯冲。

  「给我让开~~!」

  我一边大叫一边挥下手里的大剑。随着两者之间的距离归零,脑中忽然有一股像冰冷火花爆开的感觉向我袭来,在那个世界超越极限的战斗当中曾有过好几次的加速感又回到我身上。手里的剑对着守护骑士面具上映照出来的自己用力挥下。

  我和那家伙的剑在空中互击,接着像闪电般的效果光线撕裂整个空间。骑士再度准备将整个被弹开的剑由头上挥落,但我却随着剑的去势钻进他怀里。身高大约有我两倍的巨人,领子被我用左手抓住,然后我整个人贴在他身上。

  在面对CPU驱动的怪物时,基本上要确认敌人武器所能及的攻击范围,然后尽量处身于攻击范围之外。但在面对这种巨大敌人时,在最近距离之下也常会有死角出现。当然一直停留在这里相当危险,但只是争取一点时间让失去平衡的身体恢复过来的话则没有关系。

  我将右手握住的剑往回一扯,接着将剑尖贴在守护骑士的脖子上。

  「嘿呀!」

  用力一拍翅膀,将全身体重量放在剑上然后向下一压。剑马上随着「喀!」这种硬物碎裂的声音深深刺入骑士脖子里。

  「咕啊啊啊啊啊啊!」

  守护骑士发出与神圣外表不符的野兽叫声后便全身僵住了。接下来他巨大的身躯便被纯白色的残存之火所包围然后四处飞散。

  ——行得通!

  我内心欣喜地叫道。这种守护骑士在能力上远远不及SAO各楼层的魔王。一对一的话应该是我占优势。

  甩开身体周围的白色火焰后,我抬头看向上方的圆形大门。接下来当我看见那种景象时,脸上表情不由得紧绷了起来。

  我距离巨大屋顶还有很遥远的一段距离,但那些形成屋顶的彩色玻璃以及所有窗户上都开始出现白色骑士。数量大概有数十——不对,应该有数百名吧。

  「————呜哦哦哦!」

  为了要鞭策一瞬间感到胆怯的自己,我开始吼叫了起来。不论来多少人马,只要把他们全部干掉就可以了。我震动翅膀,开始全力冲刺。

  刚从屋顶上掉下来的几名骑士为了阻止我前进而来到我眼前。我瞄准最前面一名的身体再度挥出长剑。

  这次为了避免两剑碰撞造成的身体僵硬,我将注意力集中在敌人斜砍下来的剑尖上,接着回转身体来躲过攻击。虽然因为没办法完全看穿攻击,稍微被剑尖划过肩膀而受到伤害,但我还是无视这点小伤继续把所有注意力都集中在自己的攻击上。

  我的大剑直线砍进守护骑士的面具里面,接着将他一刀两断。白色火焰马上喷起,从消失的巨大身躯后面又出现下一名骑士。

  发现敌人的剑已经进入攻击轨道后,我判断出已经完全没有躲避的空间。只能咬紧自己的牙根,用左拳拳背来挡开攻击。

  随着刺骨的冲击,视线左端的HP条减少了一成左右。但是敌人剑的轨道也因此偏离我的身体,骑士的身躯更因此失去了平衡。我马上用右手上的剑对着他脖子砍了下去。

  这次由于攻击速度遭到削落,所以没办法一击便将他击杀。此时右方又有新的守护骑士逼近。我在将身体转向的同时,也利用去势将左脚靴子在受伤骑士的面具上用力一踹。

  幸好我从过去的剑士桐人能力档案里,继承了在这个世界被人认为没有用处的体术技能,光靠这一记踢腿似乎就成功削减了敌人的HP值。往后仰的巨体被火焰包围,接着响起悲鸣的音效并爆散开来。

  在千钧一发之际我又用剑挡开第三名骑士的巨剑。

  「嘿啊啊啊啊!」

  我随着吼叫声将握紧的左拳朝镜子面具轰下。「哔叽!」一声过后,镜子表面呈放射状碎裂,骑士同时发出痛苦的吼叫声。

  「下去!给我下去啊!」

  我奋力大喊着。今天凌晨在幽兹海姆里与水精灵战士作战时未曾感受到的一股燃烧般的破坏冲动,如今正在驱使着我向前。现在我将右手上的剑放在骑士脖子上,开始用左拳不断捶着对方的面具。

  是的——我以前曾生活在这样的世界里。曾经一个人在迷宫最深处里彷徨、曾因为不断面临死亡而消磨灵魂,但依然像要用怪物的尸骸来建造自己的墓碑般,不停挥舞着手里的剑。

  最后拳头终于贯穿敌人面具,里面立刻有黏液状发光体四处飞散。我随着内心追求杀戮的欲望,左手直接往光芒深处插了进去。当手臂贯穿敌人头部的同时骑士全身也开始溶解,我的身体也被白色火焰所包围。

  那时候的我,内心就像石头般干枯坚硬。心里觉得什么完全攻略游戏、解放所有玩家都无关紧要了。我只是不断地拒绝他人,一味追求着下一个战场。

  这时又有四、五名守护骑士高举手中光芒四射的大剑,发出像怪鸟般的叫声降了下来。我嘴角露出狰狞的笑容,背上翅膀划破天空直接就往那群骑士冲了过去。剧烈的加速感让我全身神经产生震动,连结脑部与假想肉体的电子脉冲波变成蓝白色火花横跨我的视线。

  「呜哦哦哦啊啊啊啊啊啊啊!」

  我随着吼叫声将两手握住的剑横向一扫。敌人的剑马上被弹开。我接着像风车般转动身体,将速度提升至极限然后把剑砍向所有骑士的脖子。

  「喀!喀!」的钝重声音连续响起,两颗被镜面包围的头颅高高飞向天际。如白色玫瑰般盛开的死亡火焰让我的神经发热,整个人也因此更加亢奋。

  将自己置身于死地当中,我才能感受到自己的生命。投身于生死一线的战斗,将生命燃烧到最后才倒地死亡,我曾经认为这样才对得起那些在眼前死去的玩家。

  我完全不停止旋转的速度而直接改变身体方向,伸出去的右脚脚尖如同锥子般剌入新出现的守护骑士胸前。尖锐又带有钝重感的刺耳声响起,我的身体整个穿透骑士巨大的身躯。在残存之火当中停下动作后,马上左右两边就各有两把剑朝我逼近。以手上的剑挡下右边来剑,另外以左腕接下左边来剑,完全不去注意HP条的我直接把他们给推了回去。

  下一刻我马上抓住右边骑士的手腕……

  「咕呜呜呜哦哦哦哦!」

  我一边咆哮一边将敌人高高举起,最后把他往左边骑士身上砸去。当两名骑士重叠在一起时再用剑将他们贯穿,给予他们最后一击。

  我感觉不论要花多少时间、面对多少敌人,我都可以一直持续战斗下去。就像那个时候一样,让杀戮的怒火燃烧自己,狠下心肠来残杀敌人——

  不——不是这样的……

  ——克莱因、艾基尔、西莉卡、莉兹贝特以及亚丝娜这群人拼命为我早已干枯的心灵灌注了水分。

  我……我是为了救出亚丝娜,然后让那个世界真正终结才到这里来的——

  我抬起脸,将视线朝屋顶看去。想不到石门这时已经在离我不远的地方。

  当我准备朝着石门上升时,某样发出声音的物体贯穿了我的右脚。

  那是只散发着冰冷光芒的箭。箭雨像是早已看准我停下动作的瞬间般不断朝我降下。身上连续中了两、三根箭,HP条也开始迅速减少。

  环视了一下周围之后,发现不知不觉间在远距离下包围我的守护骑士们都将左手对准我,接着用扭曲的刺耳声音咏唱着咒文。第二波光箭立刻随着尖锐的声音朝我杀到。

  「呜哦哦哦哦哦!」

  虽然我已经挥舞大剑将不少箭弹开,但还是有好几只箭命中了我的身体。这时HP条直接进入黄色警戒地带。我抬起头,凝视着上方的大门。

  要独力击败进行远距离攻击的敌人可以说是相当困难。于是我决定采取强行突破的策略朝大门冲去。降下来的光箭虽然贯穿我全身上下,但终点就在眼前了。我咬紧牙关承受着冲击,伸出左手准备触碰石门——

  但是——

  再过几秒便要碰到石门时,忽然有一道猛烈冲击撞上我的背部。一名不知道什么时候接近的守护骑士,在镜面面具上露出扭曲笑容的气息并将剑插在我背上。我的身体失去平衡,加速也停了下来。

  这时十数名守护骑士像是发现猎物的白色食尸鸟般由四面八方向我涌来。我的身体随着「咚咚」的钝重声音不断被剑刺穿,甚至连确认HP条的时间都没有。

  视线里卷起一道带有绿色磷光的黑色火焰。我花了一点时间才领悟到那是我自己的残存之火。这时在火焰前面浮现了一道小小的紫色文字。「You are dead」。

  下一瞬间,我的身体就这样四处飞散。

  紧接着就像电源被关闭一样,身体慢慢失去了知觉。

  在艾恩葛朗特七十五层里与圣骑士希兹克利夫同归于尽而倒下时的记忆鲜明地闪过脑海,我瞬间感到一阵强烈的恐惧。

  但我的意识当然没有就此消失。在思考能力有一半停止的状态下,我有了自从SAO封测以来首次的「游戏内死亡」体验。

  那是一种不可思议的感觉。视线里的物体失去色彩,一切都被一片紫色所包围。视线中央以与系统颜色相同的细小文字写着「复活剩余时间」,然后右边还有不断减少的数字。视线远方可以见到杀掉我的白银守护骑士们,一边发出满足的声音一边回到屋顶上的彩色玻璃里去。

  我的四肢完全没有感觉。现在的我和在这个世界里被砍倒的所有玩家一样,只是一道小小的残存之火,就算想动也动不了。我的心中充满了恐惧、悲伤与卑微的感觉。

  是的——我就是这么悲惨。感觉这就是自己在心底某处一直认为这只是个游戏的报应。我所谓的实力其实只不过是名为能力值的数字而已。但我却还天真地认为无论哪个游戏,我都能够超越极限并办到任何事情。

  我想与亚丝娜见面,想被她那能包容一切、治愈心灵的温暖臂膀环绕,想在她怀抱里解放所有思考与感情。但她却已经在遥不可及的地方了。

  显示在视线里的秒数逐渐减少。我没办法立刻想出当它归零时,我将会变成什么模样。

  但无论如何,在这之后我所能做的也只有一件事。那就是再度回到这个地方挑战守护骑士。不论被打倒几次、就算绝对无法获胜——我还是愿意削减、耗损自己的存在,一直努力到自己在这个世界里完全灰飞湮灭为止……

  就在这个时候。我朝正下方看去的视线里,忽然横向冲出一道人影。

  有人从打开的入口侵入到巨蛋里面,然后以猛烈的速度急速上升。

  虽然很想放声大叫「别过来」,但我却发不出任何声音。瞄了一下上空后,发现排在屋顶的白色窗户上又不断产生许多守护骑士。

  白色巨人们一边发出刺激神经的叫声,一边通过我身边朝侵入者杀了过去。我已经亲身体验过他们不是单枪匹马就能抵挡的对手。心里虽然拼命祈求入侵者现在赶快逃走,但人影还是一直线朝我飞了过来。

  最前列的几名守护骑士依序将右手上的大剑挥落。虽然侵入者以敏捷的行动力躲开这些攻击,但以时间差袭击过来的剑还是划过了入侵者身体。光是这样,便足以将入侵者那娇小的身躯弹开。

  但对方却反而利用这个弹力来增加速度,只见那道人影绕过前排骑士们持续上升。随着入侵者愈来愈接近我,屋顶上为了阻止这人而产生的骑士数量也愈来愈增加,并发出奇怪的合唱回旋飞翔。

  人影的右手上虽然握着长刀,但都只有拿来防御。在将敌人全部吸引到一个地方后,入侵者反而利用他们当成障壁,然后以优越的机动力确实缩小与我之间的距离。看得出来入侵者已经用尽吃奶的力气来飞行了。

  终于来到我眼前时,那玩家流着眼泪大声喊道:

  「——桐人!」

  来的人正是莉法。风精灵族少女伸出双手,用力将我抱住。

  由于已经相当接近石头大门,所以骑士们绝对不允许入侵者继续上升,他们在上空集结起一道厚厚的人墙。但是莉法在抱住我之后便马上回转,接着朝出口直线冲了过去。

  背后立刻传来如同诅咒般的咒文咏唱声。下一瞬间白色光箭破空飞来。虽然莉法左摇右晃的让敌人无法准确瞄准,但降下来的飞箭就如同骤雨一般。当她被无法躲过的一箭射中时,震动也同时传到我身上。

  「呜……!」

  莉法虽然因为这个攻击而屏息,但往前冲的速度却丝毫没有降低。光箭随着「咚咚」的声音不断贯穿莉法身体。她显示在我视线上端的HP条马上减少了一半。

  当然对她的追击不仅只有光箭而已。我看见以猛烈速度逼近的两名骑士由左右两方挥下十字长剑。

  莉法往右方螺旋飞行躲过一边的攻击,但另一方的金属物体则扎实地砍中她的背部。

  「啊……」

  莉法发出悲鸣似的声音,接着像皮球般弹了出去,整个人撞上了近在眼前的地板。数度弹跳之后,像要把地面翻起来般滑行了一阵子才停下来。这时数名骑士为了要给她最后一击而降了下来。

  莉法以发抖的单手撑起身体并让背上的翅膀拍动了一下。她就靠这样的推进顺势往地面上一滚——接着我的眼前便被一片光亮所包围。我们来到巨蛋外面了。

  ***

  由前所未有的绝望当中逃出生天后,莉法将因为恐惧而发冷的身体整个瘫在石板上大口喘息着。当她往背后看去时,发现应该是任务的设定时间已经结束了吧,巨大的石门开始缓缓关闭,里头的白色巨人们也全都向上飞起。

  手臂当中还有一道小小的黑色残存之火正在晃动。莉法她虽然在心底深处呼唤了一句「桐人——」但目前根本没时间让她继续沉浸在感伤当中了。莉法撑起身体,将背靠在旁边巨石像的脚上,接着挥动右手叫出道具窗口。

  由于莉法没有完全习得水属性以及神圣属性的魔法,所以没办法使用高等复活魔法。因此她将「世界树的树汁」这个道具实体化,然后用手拿起出现的蓝色小瓶子。

  关上窗口拔开小瓶子的瓶盖,将闪亮液体倒在桐人的残存之火上。当场就有像复活魔法般的立体魔法阵产生,几秒后黑衣少年的身影再度出现。

  「……桐人……」

  莉法坐在地上,用笑中带泪的神情呼唤着少年的名字。桐人也露出了哀戚的笑容,然后单脚跪在石头地板并将右手静静放在莉法手上。

  「谢谢你,莉法。但是……不要再做这种危险的事情了。我不要紧的……我不能再给你添麻烦了。」

  「什么麻烦……我……」

  当她准备说我一点都不觉得麻烦时,桐人已经先站了起来。他转过身子再度朝那扇连结着世界树内部的大门走去。

  「桐、桐人!」

  惊讶的莉法将力量注入还在发抖的脚上,勉强让自己站了起来。

  「等、等等……一个人是办不到的!」

  「或许吧……但我还是得去……」

  莉法看着背对自己这么说道的桐人,感觉他就跟一尊背负着无法承受之重的玻璃雕像一样。莉法拼命地想要找话来安慰他,但喉咙却像烧焦般发不出任何声音。她最后只能死命伸出双手来抱紧桐人的身体。

  她感觉自己已经深深被这名少年所吸引。虽然心底有个声音告诉她:这或许只是为了忘记和人而勉强自己喜欢上这个人罢了,但心底同时也觉就算是这样也无所谓。她认为这是自己最真实的心情。

  「不要……再这样了……拜托请你恢复成往常的桐人吧……我……我,觉得自己已经喜……」

  莉法的右手轻轻被桐人握了起来。接着耳朵里便听见他平静但充满张力的声音。

  「莉法……抱歉……我不过去的话,一切就不会结束,然后什么事情都没办法重新开始。我一定得再见到她才行……」

  「得再见到……亚丝娜……」

  莉法一瞬间无法理解自己听见的话。蒙上一整片空白的意识当中,桐人所说的话不断发出回音并慢慢消逝。

  「……你刚才……刚才……说什么……?」

  桐人微微歪着头,然后开口回答:

  「啊啊……亚丝娜,就是我要找的人的名字。」

  「但是……那个人是……」

  「。」

  莉法用两手捂住嘴巴,接着往后退了半步。

  记忆残像慢慢由整个冻结的脑海里渗了出来。

  几天前在道场和她比赛的和人。

  初次相遇时,在古森林里击退火精灵的桐人。

  记忆中两个人在战斗结束之后,都是迅速左右甩着右手上的剑然后收回背上。动作可以说完全一模一样。

  这时两个人的剪影完全重叠在一起,然后放射出光芒并慢慢溶化。莉法瞪大了眼睛,从颤抖的嘴唇里挤出一道微弱的声音。

  「……是哥哥……吗?」

  「咦?」

  听见莉法叫声后桐人惊讶地扬起眉毛。他漆黑的瞳孔直盯着莉法眼睛看。瞳孔里浮现的光芒就像水面上月亮那样缓缓摇晃,接着——

  「——小直……直叶……?」

  黑衣的守卫精灵利用几乎不成声音的呢喃叫出了这个名字。

  周围的石头地板、阿鲁恩的街道与巨大的世界树,感觉包围这一切事物的世界正在开始崩坏,莉法/直叶摇晃着身子退了好几步。

  与眼前这名少年一起旅行的几天里面,莉法感觉到这个假想世界的色彩愈来愈鲜艳。光是与他一同飞行,便让莉法的心头感到十分雀跃。

  当她身为直叶时喜欢着和人,所以变成莉法时深深被桐人所吸引这件事让她多少有些罪恶感。但是一直以来,阿尔普海姆世界对莉法来说只是假想飞行仿真器的附属品而已,是桐人教会她这里也是另一个真实世界。因此莉法才能了解自己在这个世界的感情并不是数字档案,而是货真价值的感觉。

  直叶勉强把爱慕和人的心冻结,感觉上只要能够待在桐人身边,总有一天她就能忘记深埋在心底的痛楚。结果——成为这个世界基盘的「现实」、给予精灵角色生命的其实还是真正的人类这种「真相」,却以想象不到的形式暴露在莉法面前。

  「……太过分了……这实在太过分了……」

  莉法口中一边梦呓般的低语,一边左右摇着头。她已经没办法继续待在这个世界了。她将视线桐人身上移开,接着挥了一下左手。

  触碰一下弹出来的窗口左下角,甚至看也不看浮现出来的确认讯息便直接敲了下去。紧闭的眼睑底下一道彩虹光轮扩散、变淡,接着则是黑暗来访。

  在自己床上醒过来后,最先见到的就是映照在阿尔普海姆天空里的一片蔚蓝。平常总是给人一阵憧憬与乡愁的颜色,现在却只能带给直叶痛苦。

  直叶缓缓地将AmuSphere从头上拿下,放在眼前。

  「呜……呜……」

  喉咙深处流出再也无法压抑的呜咽。两手握住由两道细细圆环重叠在一起的单薄机体,放任自己的冲动在手上灌注力量。圆环开始弯曲并发出些微悲鸣。

  原本想直接破坏AmuSphere,让回到那个世界的道路永远封闭。但最后她还是办不到。这对在圆环背后那名叫做莉法的少女来说,实在太过于残忍了。

  把机械放回床上后,直叶撑起了身体。双脚踏上地板,闭上眼睛并将头垂了下去。此时的她已经不愿意去想任何事情。

  但这时一道略带顾忌的敲门声打破了寂静。接下去从门的另一边传来音频与桐人不同,但口气却完全一样的声音。

  「——小直,我能进去吗?」

  「住手!不要开门!」

  直叶反射性地大叫。

  「让我一个人……静一静……」

  「——你怎么了,小直。虽然说我也很惊讶……」

  感觉疑惑的和人继续说道:

  「……如果是因为我又使用了NERvGear的话,那我道歉。不过我一定得用才行。」

  「不是,我不是为了这件事而生气。」

  感情的洪流忽然贯穿直叶全身。她迅速从床上站起来,对着门说道:

  「我……我……」

  自己的心情擅自变成眼泪与话语溢了出来。

  「我——背叛了自己的心。背叛了喜欢哥哥的感情。」

  终于对他说出了「喜欢」这个字眼,但这个字眼却像一把利刃般直接切裂直叶的胸口、喉咙与嘴唇。她一边感觉火烧般的痛楚,一边用沙哑的声音继续说道:

  「我本来已经决定放弃,忘了一切,准备要喜欢上桐人。不对,我已经喜欢上他了。但是——但是……」

  「咦……」

  和人霎时说不出话来。最后他只能低声说:

  「你说喜欢……但我们是……」

  「我已经知道了!」

  「……咦……?」

  「我早就知道了!」

  虽然心里明知道不应该继续。但就是无法让自己停下来。直叶将灌注澎湃感情的视线转往和人,接着用发抖的嘴唇继续说道:

  「我和哥哥并不是真正的兄妹。这件事情我两年前就知道了!」

  不行。母亲当初不是为了让自己像这样宣泄内心的感情,才拜托自己不要把已经知道这件事的实情告诉桐人。她是希望自己多花一点时间来仔细思考这件事情所代表的意义。

  「哥哥之所以会放弃剑道然后开始避着我,是因为很早之前就知道这件事了对吧?因为我不是真正的妹妹才疏远我的对吧?那为什么现在才要对我那么好呢!」

  虽然心里很清楚自己不可以说这种话,但嘴里的话就是停不住。每当直叶的声音在走廊冰冷的空气中响起,和人黑色瞳孔里的表情就跟着慢慢流失。

  「当哥哥从SAO里回来时……我真的很高兴。而且就像小时候那样对我那么好,真的让我很开心。觉得哥哥终于肯正视我的存在了。」

  直叶脸颊上落下两滴再也忍耐不住的泪水。她粗暴地将它们擦掉后,便将紧绷到极点的声音由胸口推了出来。

  「……但是……早知道是这种结局的话,那不如一直保持冷淡还好一点。这么一来我便不会注意到自己喜欢哥哥……不会因为知道亚丝娜的事情而难过……也不会为了取代哥哥而喜欢上桐人了!」

  听见这些话之后和人稍微睁大眼睛,脸上表情整个僵住。经过所有事物都完全静止般的几秒钟后,他眼神动摇低下头去,只开口说了这么一句话。

  「……抱歉……」

  醒过来之后的两个月里,和人看着直叶的眼神常带着关爱的光芒。但现在那道光芒已经消失,取而代之的是深沉的黑暗。这情形看在直叶的眼里,心中悔恨的感觉就像一把利刃般,随着激痛狠狠刺进她心底。

  「不要管我了……」

  她没办法继续看着和人的脸,只觉得罪恶感与自我厌恶已经快将她压垮,于是直叶像逃走般关上门并往后退了几步。当脚跟碰到床时,她直接横躺在床上。

  直叶在床上卷缩起身体,肩膀开始因为呜咽而震动。泪水不断由她眼眶中溢出,接着在白色床单上留下些许痕迹后消失无踪。

  ***

  我在关上的房门前伫立了好一阵子。

  接着转过身子,将背靠在门上然后缓缓地坐到走廊上。

  因为不是真正的妹妹所以才疏远她,其实直叶这样的指责基本上并没有错。但是在我注意到电子户口档案里有被消除的纪录,因而对现在的双亲提出质问时才十岁而已。所以具体来说,我并没有刻意想和直叶保持距离。

  从那时候起我便没办法理解人与人之间的距离感究竟是怎么回事。

  除了对于亲生父母完全没有印象之外,桐谷峰嵩·翠夫妇在告诉我事实之后对我的态度也完全没有改变,所以可以说没受到什么外在性的冲击。但还是有一种奇怪的感觉在我内心萌芽并且根深蒂固。

  那就是在面对某个人时,内心一定会产生「这个人究竟是谁呢?」的疑问。就算是认识相当久、了解非常深的对象应该说即使是在面对家人的时候,我也时常会浮现这种想法。想着「这究竟是什么人?而我真的了解这个人吗?」

  或许这种奇怪的感觉,就是让我往网络游戏发展的原因之一也说不定。因为透过网络接触的游戏角色,一定会有另一张脸孔存在。没有人真正知道对方的事情。大家就是在这样的前提下做交流,说起来算是虚伪的世界,但对我来说却是相当舒服的地方。我从小学五、六年级时便开始沉溺于网络游戏,甚至根本可以说是一头就栽进那个不久之后会造成我被幽禁两年的世界里。

  名为「Sword Art Online」的那个世界,只要没有死亡游戏的规则,对我来说就是最棒的理想国度。那是个永远不会醒的虚伪梦境,也是个永远不会结束的假想世界。

  我在那个世界里,扮演着名字叫桐人的某个人。

  但是无法登出的完全潜行型网络游戏这种异常状况,不久之后便不顾我的意愿让我直接了解到一个真理。

  那就是不论现实世界还是假想世界,本质其实都是一样的。

  因为人类的脑部就是靠处理五感所接收的情报来认识这个世界。而网络游戏之所以能成为虚伪的世界,就只是建立在将游戏机电源关上之后就可以随时脱离这点上面而已。

  脑部接受电子脉冲波后所认识的无法登出的世界。

  基本上就跟真实世界没有两样了。

  当注意到这点时,我好不容易才理解到,从十岁开始就一直困扰着我的疑问实在相当无聊。为了对方究竟是什么人而烦恼根本没有任何意义。我们只要去相信并且接受别人就可以了。我们所认识的那个人,其实就是他最真实的模样。

  直叶细微的呜咽声透过房门传了过来。

  回到这个世界,刚见到她脸的瞬间,我率直地认为能再见到她真是太好了。我为了取回因为毫无意义的疑问而与她保持距离的数年时间,决定从今以后要去除一切隔阂,以自己最直接的方式来对待她。

  但恐怕在这两年里面,直叶她也重新定位了对我的认识。知道我不是真正的哥哥而是表哥之后,因为突然产生的距离感而困惑,然后持续在探索该如何与我相处吧。一直认为她还不知道真相的我,完全没有注意到她的心情。

  我在直叶面前好几次表露出对亚丝娜的思念,甚至还因为想着亚丝娜而在她面前哭泣。不难想象这会对直叶造成多么深的伤害。

  不,还不只是这样而已。

  明明是个计算机白痴又讨厌游戏的直叶,之所以会开始玩VRMMO的理由应该也是为了我才对。直叶是为了理解我的世界而潜行到假想世界里面,花了很长一段时间来培育出另一个自己。那名在阿尔普海姆世界里救过我好几次的少女莉法——她就等于是我眼前的直叶。

  至于登入之后首次遇见的玩家为什么会是她,结衣曾推测过可能是与从附近联机至ALO的玩家搞混了也说不定。但其实不是附近,我们根本就是从同一栋房屋里进行潜行,所以IP位置也完全一样。我和莉法之间是注定会相遇的,但我变成桐人的时候脑袋里还是只想着亚丝娜的事情,这点同样也让直叶变成的莉法受到伤害。

  我用力闭上眼睛,然后又啪一声迅速睁开,接着两脚用力站了起来。

  我要为直叶做我所能办到的事情。当言语没办法完全表达心情时就伸出自己的双手,这是SAO世界里许多人以身作则教给我的道理。

  ***

  力道强劲的敲门声晃动着直叶已经虚脱的意识。她的身体不由得僵硬了起来。

  虽然她准备张开口叫对方「不要开门」,但喉咙里却只能发出沙哑的声音而已。不过和人没有转开门把,他只是在门外简短地这么说道:

  「小直……我在阿鲁恩北边的露台上等你。」

  那是相当冷静平稳的声音。直叶感觉到他说完后便离开了。走廊对面响起开关门的声音,接着又是一片寂静。

  直叶紧闭眼着眼睛,再度缩起身子。涌出的泪水啪哒啪哒地直往下滴落。

  和人声音里面没有任何动摇的感觉。才刚经过妹妹严厉的指责而已,他马上就已经释怀了吗?

  ——哥哥真是坚强。但我没办法像你一样啊……

  在心中嚅嗫完之后,直叶忽然想起前几天夜里的事情。

  那天晚上直人就像现在的直叶一样整个人缩在床上。跟她一样想着遥不可及的那个人而哭泣。那个样子就跟迷路的幼童一样。

  而自己就是在隔天与桐人相遇。也就是说和人不知从什么管道——得知沉睡的那个人意识被困在阿尔普海姆的世界树上,所以他挥别泪水,再度握剑投身于假想世界。

  ——那个时候我对他说了加油。也要他千万不能放弃。但我自己却像这样一直哭泣……

  直叶慢慢睁开眼睛。视线前方放着一顶闪烁着光芒的圆冠。

  她伸出手将它拿起,接着套到自己头上。

  从云层稍多的天空降下来的淡淡阳光,温柔地照着阿鲁恩这座古色古香的街道。

  在登入地点见不到桐人的身影。由地图上确认之后,得知目前所在的巨蛋前广场是位于世界树南侧,而北侧有一座办活动用的广大露台。他应该就是在那里等着莉法吧。

  虽然已经来到这里了,但老实说莉法还是不敢跟他见面。除了不知道该说些什么之外,也无法预测他会对自己说些什么。莉法默默走了几步之后,在广场角落的板凳上坐了下来。

  低着头过了好几分钟之后。忽然发现有人在她面前着地。莉法反射性地绷紧身体,接着闭起眼睛。

  但是呼唤莉法名字的却是个意想不到的人物。

  「真是的~~我找你好久了,莉法!」

  那让人觉得靠不住却又充满精神的熟悉声音响彻整个空间。莉法惊讶地抬起头来之后,眼前出现有着一头黄绿色头发的风精灵族少年。

  「……雷、雷根?」

  莉法见到那张出乎意料之外的脸孔后暂时忘了心痛,直接问他为什么会出现在这里。结果雷根双手叉腰,很骄傲地挺起胸膛说:

  「哎呀——我趁西格鲁特离开下水道时解除麻痹然后毒杀了那两名火精灵逃了出来,本来决定也让西格鲁特吃下毒药但他却不在风精灵领地了,在没办法的情况之下我也朝着阿鲁恩前进,被主动攻击型怪物盯上时我就把它们拖给别人,一直重复同样的动作后才好不容易越过山脉,到达这里时已经是今天中午左右了。整整花了我—个晚上的时间呢!」

  「……你那是MPK(注:Monster Player Kill的略称。即利用怪物来杀害别的玩家)的行为吧……」

  「这时候就别管那种小事了!」

  雷根完全不在乎莉法的指摘,一脸高兴地直接靠紧她坐了下来。这时候他才对莉法只有自己一个人这件事产生疑问,开始四处张望并开口问道:

  「那个守卫精灵到哪去了?你们解散了吗?」

  「那个……」

  莉法先是含糊其词,然后一边拉开两人间的距离一边想着该怎么解释。但她的心底还是被悲伤与痛楚填满,一时想不出什么好的借口来。等回过神来时她已经将自己的心事说出口了。

  「……我对那个人说了很过分的话……明明喜欢他,但却说了绝不该说出口的话来伤害他……我实在是个大笨蛋……」

  虽然眼泪差点再度夺眶而出,但莉法拼命地不让它们掉下来。雷根/长田只是她的同班同学,而且这里是假想的游戏世界,她实在不想直接让会引起长田困扰的感情暴露出来。于是莉法别过脸去,继续快速地说道:

  「抱歉,我怎么胡说八道起来了。当我没说过吧。我不会再跟那个人见面了……我们回司伊鲁班去吧……」

  就算在这里逃走,现实世界里两个人的寝室也不过距离几公尺远而已。但莉法实在不敢面对桐人。她心里想着不去桐人等待的地点而直接回司伊鲁班,跟少数几个要好的朋友道别之后便让「莉法」进入沉睡状态。等到某天自己内心的痛楚减轻后,她才有可能再到这个世界来。

  下定决心之后莉法便抬起头来看着雷根的脸。接着她便不由得向后一仰。

  「怎……怎么了?」

  只见雷根的脸像只煮熟的虾子般完全通红,他瞪大了眼睛,嘴巴不断一开一闭。莉法一瞬间忘了这里是街道,还以为他是被人施放了窒息魔法。但下一刻雷根便突然以猛烈的速度抓起莉法双手,然后在自己胸前紧紧握着。

  「你、你、你做什么?」

  「莉法!」

  莉法才刚提出疑问,他便用连远方的玩家都回过头来观看的大音量叫着。莉法虽然已经退到了极限,但他还是将脸挤了过来,在极近距离之下凝视着莉法的脸然后继续说:

  「莉、莉法你不能哭啦!脸上没有笑容就不是莉法了!我、我会一直待在你身边……不论是在真实世界还是这里,我都不会让你孤零零一个人……我、我喜欢莉法……也就是直叶你啊!」

  雷根的嘴就像坏掉的水龙头般吐出一大串话来,而且不等莉法回答就直接把脸更加往前挤了过去。平常看起来总是相当怯懦的眼睛这时发出异样光芒,鼻子下面的嘴唇高高噘起并往莉法逼近。

  「那、那个、等……」

  虽然出乎意料之外的突袭算是雷根的得意技巧,但这种乱七八糟的突袭可以说让莉法整个人吓呆了。雷根因此误以为莉法已经答应,于是他马上就将身体靠近,只差没飞扑到莉法身上而已。

  「等……等、等……」

  当雷根靠近到已经可以让莉法感受到他的呼吸时,莉法才好不容易从僵硬中恢复过来,她立刻握紧拳头。

  「我不是要你等一下了吗……!」

  她在大叫的同时转过身体,用尽全身力气对准雷根的胸口下方挥出一记下勾拳。

  「咕哇!」

  虽然在街道里不会产生任何伤害,但还是产生击退效果,雷根往后飞退了一公尺左右才掉落在板凳上。他就这么用双手按住腹部然后以痛苦的声音说:

  「呜咕咕咕呜呜呜呜……太、太过分啦,莉法……」

  「你、你才过分哩!忽、忽然胡说八道些什么啊,大笨蛋!」

  这时终于开始脸红的莉法气呼呼地说道。一想到刚才差点就被夺走初吻,莉法就因为愤怒与害羞的相乘效果而像只快要喷火的龙一样。她不管三七二十一便抓起雷根的衣领,又赏了他几记右拳。

  「呜哇!呜啊!抱、抱歉,是我不对!」

  雷根从板凳上跌了下去,倒在石板地面上抬起手拼命摇着头求饶。看见莉法终于解除攻击态势后,他才盘腿垂头丧气的坐着。

  「咦咦~~……奇怪了……应该只剩下她有没有勇气向我告白这个问题才对啊……」

  「……你这人啊……」

  莉法实在觉得很无奈,于是她用感触良多的口气说了句:

  「真是个笨蛋耶……」

  「呜咕……」

  见到雷根宛若挨骂小狗般的受伤表情后,笑意开始超越无奈感从心底涌了出来。莉法用力地将带着笑意的叹息由胸口呼了出来,同时也感觉心情似乎变得轻松多了。

  莉法忽然有了「一直以来我是不是都太压抑自己了呢」的想法。因为害怕受伤,所以老是咬紧牙根忍耐着。最后因为没办法再阻挡感情洪流的溃堤,才会伤害了对自己来说相当重要的人。

  事到如今或许已经太迟了——但至少希望能在最后这一刻展现最真实的自我。一想到这里,莉法便放松肩膀,抬头看着天空。接着开口说了这么一句话:

  「——但是我不讨厌这样的你唷。」

  「咦?真、真的吗?」

  雷根再度跳上板凳,学不乖的他再度准备握起莉法的手。

  「别高兴的太早了——」

  将手抽出来之后,莉法便轻轻浮上天空。

  「——我偶尔也得向你学习才行。在这里等我一下。敢跟上来的话就不只是吃拳头而已啰!」

  莉法对愣住的雷根伸出右拳然后又张开来摇了摇手,接着便转过身子。下一刻她便用力拍了拍翅膀,朝着世界树树干高高地飞了起来。

  绕着异常粗壮的世界树飞了几分钟后,视线下方出现了一个广大的露台。时常举办跳蚤市场或公会活动的这个场所今天倒是相当冷清。阿鲁恩北侧由于没有什么太壮观的建筑物,所以也就看不到什么观光客。

  在空无一人的石板地面中央,有一道瘦小的黑色人影站在那里。他有着锐利造型的灰色翅膀,翅膀上面还斜背着一把巨剑。

  莉法用力深呼吸一下后,下定决心降到黑色人影面前。

  「嗨……」

  桐人见到莉法时虽然有些僵硬,但脸上还是出现了跟平时一样的悠闲微笑,接着他简短地打了声招呼。

  「让你久等了。」

  莉法也同样笑着对他打招呼。两个人随后陷入一阵沉默。只有一阵风吹拂过两人之间。

  「小直……」

  不久后桐人首先开口。这时他眼里还带着相当认真的光辉。但莉法却轻轻抬起手阻止他再继续说下去。莉法拍了一下翅膀,稍微往后退了一步。

  「哥哥,我们那天还没比完。现在继续来比赛吧。」

  说完之后便把手放在腰间的长刀上,桐人这时则稍微瞪大了眼睛。他动了一下嘴唇,似乎准备说些什么,但又马上闭上嘴巴。

  这个世界里的桐人只有那深邃的眼神与现实世界里的和人相同,而他现在便用那黑色的眼珠凝视着莉法。几秒钟后,他用力点了点头,随后也拍动翅膀,拉开与莉法间的距离。

  「——好吧。但这次我可不会让你啰。」

  他带着微笑说完后,手便往背后的剑伸去。

  两个人几乎是同时拔剑。两声清脆的金属声重叠在一起。莉法不慌不忙地将爱刀摆在中段,随即笔直地凝视着桐人。桐人降低腰部,与那天一样将大剑垂到几乎快碰上地面的位置。

  「不用点到为止也没关系。要上啰——!」

  说完后莉法便冲了出去。

  在彼此拉近距离的一瞬之间,莉法心里有了「原来如此」的想法那天和人那种乱七八糟却很能发挥效用的姿势,原来是在这个世界里磨练出来的吗?在那两年的漫长岁月里,和人就是赌上性命用剑来进行生死搏斗。

  莉法首次有了热切想了解那个世界的想法。她想知道在那个原本只是憎恨对象的死亡游戏里,和人见到了什么、想了些什么,又是怎么样活下去的呢。

  莉法将高举的剑一直线向下挥落。虽然这是莉法在司伊鲁班里号称无人可以闪避的斩击,但桐人却以行云流水的动作稍微移动一下身体便躲过了。接着桐人手里的大剑随着风声往上弹了起来。莉法虽然拉回长刀来抵挡,但双臂却因为强烈的冲击而麻痹了。

  两人同时利用武器弹开的后座力往后一跳,接着在空中拍动翅膀。他们一边划出两道螺旋轨迹一边急速上升,然后在交叉时用剑攻击对方。如同爆炸般的声光效果在空中产生,整个世界都为之震动。

  在剑与剑互击当中,除了是精灵剑士之外同时也是剑道选手的莉法不由得对桐人的动作感到赞叹不已。他利用没有任何多余且类似舞蹈的优美动作,不断使出攻防一体的剑技。

  配合他的节奏不断挥剑之后,曾几何时莉法也感觉到自己的技术正在提升至前所未至的领域。现在想起来,过去在这个世界里进行的多次单挑,没有一次是让莉法打从心里感到满足的。虽然被打败过好几次,但那不是因为对方的武器有附加攻击就是敌人使用咒文,并没有任何人可以光靠剑来击败莉法。

  但现在她却遇见了这个超越自己的剑士,而且他还是自己最心爱的人,这让莉法产生了一种类似欢喜的情感。就算今后不会再有机会和他谈心,但只要有这样的一瞬间,莉法就觉得已经足够了。这时她注意到自己的眼眶在不知不觉间已经盈满了泪水。

  当身体因为剑与剑之间数度的冲击而向后弹时,莉法直接在空中拍动翅膀向后飞以拉开两人间的距离。她张大翅膀静止在空中,然后将剑高举过头部。

  看来莉法「这是最后一击」的意思已经传达给桐人知道了。他也转过身体,在身体后方高举起自己的剑。

  一瞬间,像寂静湖面般的静谧降临到两人之间。

  莉法脸颊上静静流下的泪水最后滴落到石板上,在寂静的湖面激起了一片涟漪。两人这时同时展开动作。

  莉法以几乎快让空气起火燃烧的速度向前冲。长刀跟随着她划出一道炫目弧线。她从正面可以见到桐人也以同样的速度冲了过来。而他手里的剑也发出纯白光芒,直接撕裂空气往莉法身上攻去。

  当自己的爱刀稍微越过头顶时——莉法松开了双手。

  失去主人的剑像光箭般往天空高飞而去。但莉法已经不再注意它的去向,只是张开双臂迎向桐人的剑。

  她当然不认为桐人/和人会因为她这么做而原谅她。但是莉法/直叶实在找不出任何言语来为自己的愚蠢而深深伤害到他这件事谢罪。

  莉法心里有了至少让自己的分身死在他剑下来赎罪的想法。

  她张开双臂,半闭着眼睛,等待着那一瞬间到来。

  但是——逐渐沉浸在白光当中的视线里,发现飞过来的桐人手里也没有剑。

  「……?」

  莉法惊讶地睁大眼睛。视线角落里,可以见到桐人的大剑也与自己的剑同样一边旋转一边往外飞去。莉法将剑放开的同时,他也丢弃了自己的武器。

  莉法还来不及想为什么——两人便在空中交错。同样张开双臂的桐人与莉法正面冲撞,一阵让人几乎无法呼吸的冲击后,莉法拼命地抓住对方。

  由于撞击的能量无法抹消,所以两人的身体便黏在一起一边回转一边往外飞去。蓝色的天空与巨大的世界树在他们视线里不停地旋转。

  「为什么——」

  莉法好不容易由嘴里挤出这么一句话。而在极近距离之下凝视着莉法的桐人也同时说出:

  「为何——」

  两人再度沉默下来,就这么凝视着对方,然后暂时让惯性带着他们在阿尔普海姆的天空当中流动着。不久后桐人张开翅膀,控制姿势让回转停下来并开口说道:

  「我——想向小直道歉——但……又不知道该说什么……所以决定要受你一剑……」

  莉法感到桐人环绕在自己背后的双臂忽然用力了起来。

  「抱歉——小直。我好不容易才从那个世界回来……却没好好去注意你,只顾想着自己的事情……我根本没有好好去听你想要说些什么。真的很抱歉……」

  听见这道声音在耳朵旁响起时,莉法双眼里的眼泪便溃堤而出。

  「应……应该是我要跟你道歉才对……」

  但说到这里时她便再也无法继续下去了。莉法一边放声大哭,一边将脸深深埋进桐人的胸口。

  希望能永远持续下去的时间终究会结束,两人轻轻地在草地上降落。当莉法还在哽咽的这段时间里,桐人一直温柔地摸着她的头。但过了几分钟后他便以沉稳的声音开始说道:

  「我……其实根本还没有从那个世界里回来。对我来说那个世界仍未结束。只要她还没醒过来,那我在现实世界里的生活就不会开始……所以我现在还不知道该如何去考虑小直的事情……」

  「嗯……」

  莉法微微点了点头,如呢喃般低声说道:

  「我会等你的。等哥哥能真正回到家里来的时候……所以……也让我帮忙吧。告诉我关于那个人的事情,还有你为什么会来到这个世界好吗……」